Elisa Magrì, Anna Bortolan (Eds.): Empathy, Intersubjectivity, and the Social World, De Gruyter, 2021

Empathy, Intersubjectivity, and the Social World: The Continued Relevance of Phenomenology. Essays in Honour of Dermot Moran Book Cover Empathy, Intersubjectivity, and the Social World: The Continued Relevance of Phenomenology. Essays in Honour of Dermot Moran
New Studies in the History and Historiography of Philosophy
Elisa Magrì, Anna Bortolan (Eds.)
De Gruyter
Hardback $102.60

Fredrik Westerlund: Heidegger and the Problem of Phenomena

Heidegger and the Problem of Phenomena Book Cover Heidegger and the Problem of Phenomena
Fredrik Westerlund
Bloomsbury Academic
Hardback $62.10

Reviewed by: Michael Mosely (University of Sydney)

In Heidegger and the Problem of Phenomena, Fredrik Westerlund characterises Heidegger’s thinking from the time of his early Freiburg lecture courses, up until his late writings of the 1960s, as a struggle to understand the question of phenomena and the inherently related question of phenomenology. For Westerlund, the question of phenomena is an enquiry into what it means for anything to come to, or give itself, in meaningful appearance, and the question of phenomenology is an enquiry into what it means to explain and articulate how our experience of phenomena is structured.

Westerlund calls attention to the fact that there are two schools of thought on the question of phenomena/phenomenology in Heidegger scholarship. A transcendental, phenomenological reading and a historical, hermeneutic reading. In the former, Heidegger, although critical of Husserl, is nevertheless understood to be essentially offering an elaboration of Husserl’s transcendental phenomenology. This reading claims that Heidegger remains committed to the notion that it is possible to uncover the structures of our experience that allow phenomena to be meaningful through direct intuitive reflection. In the latter reading this notion is rejected because the historical contexts of meaning in which we find ourselves predetermine our experience of phenomena. For this reason, this reading holds that phenomenology must proceed through hermeneutic reflection on our current, historical context of meaning, or by “tracing and answering to the groundless differential logic at the basis of every historical formation of meaning” (5).

For Westerlund, these two opposed interpretations reflect a tension at the heart of Heidegger’s thinking. While Heidegger repudiates the possibility of phenomenologically direct reflections on the structures of experience on the basis of the radically historical foundation of our meaningful experience, in practice, much of Heidegger’s writings consist of phenomenologically direct reflections. Thus, rather than side with either interpretation, Westerlund sets out to attend to and explore the effects of this tension throughout Heidegger’s writings. This task is undertaken in Parts 1–3 of the book. Yet Westerlund does not only offer an exegesis of Heidegger but also a critical and systematic reading. The contradictions and blindspots of Heidegger’s claims are laid bare throughout the book and in the fourth and final part, the Epilogue, Westerlund offers a more extended critique. Here Westerlund argues that, contra Heidegger, it is our first-person experience that provides direct access to phenomena beyond their historical determination and that as such we are essentially open to the call of the other as someone to love and care for, which is a source of moral meaning not confined to a historical context .

The first part of Heidegger and the Problem of Phenomena contains three chapters and aims to show that in Heidegger’s earliest Freiburg lecture courses his philosophy is essentially a critical appropriation of Husserl’s phenomenology in that Heidegger’s thinking proceeds through “intuitive reflection on the essential structures of our first-person experiences” (15). Westerlund begins this task in Chapter One by giving a brief introduction to Husserl’s understanding of the problem of phenomena. In Westerlund’s account of Husserl’s phenomenology, the meaning of things and the structure of experience cannot be explained by reference to any ground of knowledge other than phenomenal self-presentation. The task of phenomenology is to turn our gaze away from the objects that we focus on in the natural attitude and examine experience as it is given in consciousness. Specifically, Husserl is held to seek to determine the essential structures of experience, such as how when we see one side of an object we nevertheless move within the horizon of possible perceptions of its other sides.

Following his discussion of Husserl’s phenomenology, Westerlund provides an exposition of the conception of philosophy put forth by Heidegger in his early Freiburg lecture courses as a primordial science of life. He shows that, for Heidegger, our primary experience of the world is our encounter with the pretheoretical significances of things. Highlighting Heidegger’s questioning of the given in his 1919 war emergency semester course, Westerlund explains that the domain of pretheoretical givenness is, for Heidegger, “nothing less than the basic domain of given meaningful being” (23). Subsequently Westerlund outlines Heidegger’s criticism of theoretical philosophy for its failure to recognise the primacy of pretheoretical experience, as well as Heidegger’s criticism of Husserl specifically for his remaining within the theoretical attitude of philosophy his and attempt to ground pretheoretical significance theoretically. Westerlund concludes the chapter by assessing Heidegger’s critique of Husserl and he argues that while Husserl’s focus on the comprehension of objects through perception leaves the connection between existentially and practically concerned experience unclarified, this does not diminish the capability for intuitive reflection on the structures of experience to uncover truths about our experience of phenomena.

In Chapter Two Westerlund outlines how Heidegger understands phenomenology and the structure of phenomena explicitly, with the aim of showing that Heidegger’s philosophy is, in 1919 and 1920, a critical appropriation of Husserl’s phenomenology. He shows that Heidegger’s phenomenology can be characterised as proceeding through intuitive seeing during this period by drawing attention to Heidegger’s account of the kind of experience of a Senegalese tribesman would have if transported to the lecture hall in Freiburg. Heidegger states here explicitly that the Senegalese’s experience of equipmental strangeness when looking at the lectern is identical with Heidegger’s own experience of the significance of the lectern as a place from which to lecture. Thus, Westerlund concludes, the aim of Heidegger’s phenomenological descriptions during this period is not to uncover the sense of a particular historical context but rather to use intuition to uncover the basic structure of pretheoretical life. Westerlund also shows that Heidegger’s phenomenology is reflective during this period. The description of the method of phenomenology Heidegger offers in his 1919–20 lecture course Basic Problems of Phenomenology begins with a going along with life without reflection, but ends with a leaping ahead into the horizons of experience and its motives, and an articulating of the structures of experience—that is, with reflection. Thus although Heidegger recognises during this period that historical concepts can distort phenomenologically intuitive seeing and reflection, and that we must therefore subject these concepts to critical destruction, this does not indicate that he has developed a historicist conception of phenomenology. Rather Heidegger’s phenomenology is Husserlian as he “both articulates and practices phenomenology as direct intuitive reflection on the constitutive structures of our experience” (48).

In Chapter Three Westerlund shows how the philosophy Heidegger develops in his early Freiburg lecture courses undermines itself with respect to its purpose. If, as Heidegger claims, our factical pretheoretical experience of phenomena is primary then what is left for philosophy to do? Westerlund highlights how Heidegger seems confused on this question, as he argues that philosophy is needed for a transparent enactment of life but also seems to suggest that the task of philosophy is only to remove theoretical abstraction so that we can live in unadulterated pretheroretical significance. For Westerlund, this problem can ultimately be traced to Heidegger’s desires to “critically regenerate…the age-old ambition of philosophy to explicate the basic sense of life and Being” as well as make philosophy relevant for “the challenge of facing and understanding the acute ethical-existential problems of our personal life” (54). At this early stage of Heidegger’s thinking, Heidegger cannot unite these two desires.

In Part Two Westerlund provides an account of Heidegger’s understanding of the question of phenomena/phenomenology in Being and Time (1927) and explains how Heidegger’s philosophy changed during the years intervening between his engagement with Aristotle’s De Anima in his 1921 summer semester seminar and the publication of his major work. In Chapter Four, Westerlund outlines how Heidegger’s historicist conception of phenomenology emerges. Heidegger’s engagement with Aristotle during the early 1920s is shown to be the occasion for the initial development of the historical as-structure, the notion that our pretheoretical experience of the world is determined by our prior understanding of the historical contexts of meaning in which we live. For Westerlund, Heidegger develops this notion through his interpretation of Aristotle’s concepts of phronēsis and nous. Phronēsis is understood as practical coping with the world that highlights the way that the significance of beings is founded on the basis of preceding concerns. Nous is the prior understanding that conditions our experience of beings; it is an understanding of eidē, of form, and additionally, an understanding of archai, the ultimate ‘from -out-of-which’ that determines the regions of Being from which different beings get their sense. Taken together, these concepts suggest to Heidegger that the significance of beings is determined by a historical as-structure or context of meaning.

Westerlund also in this chapter highlights Heidegger’s discovery of Aristotle’s privileging of sofia over phronsis, that is, the privileging of the pure perception of the eidē determining different beings. This privileging leads Aristotle to define Being as ousia, as constant presence, which determines the subsequent theoretical focus of philosophy. This discovery further suggests to Heidegger that phenomenology is fundamentally historical; if Being is determined historically then direct intuitive seeing is not possible. Rather it is necessary to undertake a hermeneutic destruction of the historical concepts latent in our tradition. Westerlund concludes the chapter with a lengthy exposition of Heidegger’s engagement with Husserl in Heidegger’s 1925 course and shows that Husserl’s categorial intuition, in its general form, becomes, for Heidegger, indicative of the way that our understanding of the world is guided by a pre-given historical context of meaning.

In the remaining chapters of Part Two Westerlund turns his attention to Being and Time. In Chapter 5 he considers the way that Heidegger’s elaboration of the ontological difference—the notion that our prior understanding of Being determines how beings appear—necessitates the enactment of fundamental ontology so that we might gain “clarity about ourselves and the world” (82). And he also outlines his problems with this view, namely, that our historically influenced understandings of the ontological structure of the world do not determine how we experience beings in a necessary manner. Westerlund additionally highlights the fact that the Heidegger’s project of fundamental ontology is not historical but seeks to determine the transhistorical structure of Dasein that constitutes the sense of Being itself. Chapter 6 contains Westerlund’s exposition of Heidegger’s account of Being-in-the-world. Here he highlights the way that our understanding of the historical world cannot be, for Heidegger, true or false. For Westerlund, this undermines the notion that it is necessary to distinguish between the historical prejudices of the They and a genuine understanding of phenomena, which he perceives as a significant problem. Chapter 7 treats this problem with reference to Heidegger’s concept of authenticity, which, for Westerlund, has a central role to play in Heidegger’s understanding of phenomena.

On Westerlund’s reading, Dasein is inherently challenged to acknowledge the utterly historically determined and therefore groundless nature of the possibilities it has available to choose for its identity. While inauthentic Dasein shirks this challenge and rather is guided by the They, to be authentic Dasein must meet this challenge. There is a problem with this notion, however. It does not seem possible for authentic historical possibilities to address Dasein as binding, as worth pursuing, without the binding character of these possibilities finding its source in the They. Westerlund identifies an oscillation between collectivism and subjectivism in Heidegger’s account of authenticity. It is collectivist in that it is the They that is the source of all ethical-existential normativity and it is subjectivist in that even if Dasein’s choosing itself apart from the They is possible, there is nothing to guide its choice other than “its own blind whims and impulses” (112). From this impasse Westerlund sees it as important to investigate into how life possibilities can appear as obligating at all and he argues that in Heidegger’s conception of both authentic and inauthentic Dasein, Dasein’s actions in life are motivated by a desire for social affirmation. Dasein seeks to live up to the collective values and norms of the They or those of the authentically chosen hero. This is problematic, for Westerlund, because it rules out the possibility of the ethical claim of the other. It is not possible, with this motivation, to care about the other as such, because all care is directed towards preventing the self from feeling the shame of failing to follow the norms that guide it. This problem is addressed at greater length in the Epilogue.

Chapter Eight, the final chapter of the second part, concerns Heidegger’s method in Being and Time. Westerlund opens this chapter by comparing and contrasting the interpretations of Heidegger’s method offered by Overgaard and Guignon. For Overgaard, the destruction is not a necessary part of fundamental ontology because the destruction itself presupposes an experience of Being that is phenomenologically basic—without this experience the historical senses of Being could not be identified as distortions. Guignon, on the other hand, hews closer to Heidegger’s actual comments in Being and Time that concern the necessity of the destruction for the retrieval and appropriation of Being. For Westerlund, like Overgaard, Heidegger does not follow through on his claim to be undertaking a hermeneutic-destructive mode of thinking and rather does presuppose that he is able to distinguish between our current prejudiced conception of Being and something more primordial. He highlights the fact that Heidegger’s existential analytic of Dasein is not an account of contemporary Dasein’s implicit, historical prior conceptions, but rather offers phenomenological descriptions of the basic structures of Dasein and its factical experience. Furthermore, it is the capacity of Heidegger’s descriptions to reveal truths about our day-today experience of the world, rather than their relation to the philosophical tradition, that gives them their validity. Thus direct, intuitive, phenomenological seeing remains a central feature of Heidegger’s method in Being and Time.

In the third part of Heidegger and the Problem of Phenomena, Westerlund discusses Heidegger’s later philosophy, with chapters on the turn [Kehre], Ereignis as the opening of the world, and the method Heidegger’s late thinking. Westerlund seeks to show in this part that Heidegger’s phenomenological method becomes more historical after the publication of Being and Time. There is also a chapter on Heidegger’s relation to National Socialism in this part. Chapter Nine contains Westerlund’s interpretation of Heidegger’s turn, which he understands as Heidegger’s turn from phenomenology to historical reflection. To support this claim Westerlund examines Heidegger’s discussion, in his 1937–38 lecture course Basic Questions of Philosophy, of the inherent turning of the question of the essence of truth into the question of the truth of essence. For Westerlund, this ‘turning’ is the turning from Heidegger’s explication of the basic structures of Dasein, which are that through which beings become unconcealed (and are the essence of truth), so that true or false judgements might be expressed about them, to “a historical interrogation of the openness and givenness of historical being itself” (the truth of essence). Heidegger’s philosophy is no longer concerned in the mid 1930s with structure of phenomena or intuitive reflection on the structures of experience but rather seeks to determine the “phenomenality of Being” and proceeds through historical reflection (143).

It is therefore the turn that motivates Heidegger’s engagement with the history of philosophy in the mid 1930s and Westerlund demonstrates the historical character of Heidegger’s thinking by providing an account of Heidegger’s conception of the task of philosophy at this time. During this period of his thinking the history of philosophy is understood by Heidegger to have been determined by the Greek, metaphysical designation of Being as constant presence and to free ourselves from this understanding of Being it is necessary to return to the Greek beginning of philosophy in order to determine whether it contains a more primordial understanding of Being. Heidegger finds just such a primordial understanding in the pre-Socratic conception of Being as φύσις and in the Greek word for truth, ἀλήθεια. Together these terms reflect a view of Being as an event that is opened up.

In Chapter 10 Westerlund addresses Heidegger’s relation to National Socialism and offers a number of criticisms of Heidegger’s thinking. In the 1930s Heidegger no longer advocates becoming authentic but holds that it is necessary to open a binding historical world. Westerlund points out that as for Heidegger ontology has ultimate priority over ethics there is no check on the establishing of a new world that ignores the ethical claim of the other, such as the world that National Socialism wished to erect. Furthermore, Westerlund criticises Heidegger’s framing of his anti-semitism in ‘metaphysical’ terms. He shows that in Heidegger’s making use of many common anti-Semitic stereotypes, his position essentially becomes only a “philosophically inflated version of the kind of cultural racism that vilifies a certain culture or religion on the basis of crude and falsifying stereotypes” (149). Westerlund also sees in Heidegger’s Black Notebooks an additional problem for Heidegger scholarship, namely that they seriously displace our view of the ‘spirit’ of Heidegger’s thinking. In Heidegger’s utter failure to offer any remarks that reflect sympathy towards those who were subject to violence, persecution, and murder at the hands of the NSDAP, and in his explaining away of the events of the 1930s and 40s in being-historical terms, his philosophy appears abhorrent. If thinking the history of Being fully inures one to the ethical claim of the other in the manner it appears to have done to Heidegger, then there is little to recommend such a thinking.

In Chapter Eleven Westerlund returns to explicating the historical character of Heidegger’s philosophy with his account of Heidegger’s conception of art as that which opens a binding historical world. On Westerlund’s interpretation, the thinking of Being prepares the way for the poetry that opens the ‘holy’. Art in general, but poetry especially, is understood to reveal as important a set of highest values and ideals that are to guide our experience of phenomena and this is the opening of a binding historical world. Westerlund explains that art establishes a binding historical world through the openness of the poet or artist to the address of history “as our as yet undetermined manifold of being-possibilities” and the poet or artist’s subsequent gathering  of “this manifold into a unified and limited historical world” (171). This gathering and presenting additionally requires founding the world on what Heidegger calls the earth. The world set up by the work of art must also be, for Westerlund, grounded in the natural surroundings in which we live and shaped by the materiality and sensuousness of the medium of the work of art. It is in this way that the meanings of history can become anchored in the earth and the purposes and meanings, the guiding ideals and values, can “shine forth in a concrete paradigmatic form” (174). Westerlund also addresses in this chapter how in Heidegger’s thinking of the 1950s and later, the earth and world binary is expanded into the fourfold of earth, sky, mortals, and gods, and that in this period things, such as a bridge, can also open a world.

Chapter Twelve contains a discussion of Heidegger’s own account of the method of his late thinking. Heidegger unsurprisingly is critical of Husserl’s phenomenology at this time and champions historical reflection. For Westerlund, however, Heidegger’s criticisms of Husserl’s thinking fail to distinguish between the content of Husserl’s phenomenology and its method. While Husserl is influenced by scientific abstraction and seeks certain truth, this does not establish a necessary connection between intuition-based reflection and the metaphysical desire for ultimate grounds. Westerlund further indicates the historical character of Heidegger’s philosophy by showing how Heidegger pursues his investigation of the event of the opening of a world. Westerlund highlights that Heidegger examines texts from the history of metaphysics to show that the understanding of Being as presence that the texts utilise is not accounted for within them, and that he also examines poems by Hölderlin, George Trakl, and Stefan George, and the work of the pre-Socratics, to show that these texts hint at clearing. He also points out that Heidegger’s analysis of word etymologies is used for this end. In the final section of the chapter, to combat the assertion that there are phenomenological analyses in the later Heidegger, Westerlund shows that the late Heidegger’s phenomenological analyses of objects, such as a jug (in relation to the fourfold), do not take place within accounts of concrete use-cases. These accounts therefore “threaten to remain unphenomenological constructions of the same kind as all other conceptual and theoretical projections that dogmatically postulate meanings that they cannot account for” (192).

In the final part of the book, the Epilogue, Westerlund subjects Heidegger’s thinking to a more thorough  critique, one that is a development of criticisms of Heidegger made by Levinas, Tugendhat, and Cristina Lafont and that is an elaboration on criticisms of Heidegger’s thinking he has offered throughout his study. In Chapter 13, Westerlund engages with Levinas’ critique of Heidegger in which Heidegger is charged with covering over our direct ethical relation to the other with the question of Being. For Westerlund, Heidegger’s philosophy relies on the human desire for social affirmation motivating all action (works of art only persuade us to follow historical norms) which defines Dasein as essentially egoistic and rules out the possibility of responding to the other with love and care. Furthermore, Heidegger’s concern for the task of “reflecting on the openness of being in order to make possible the establishment of a binding world” has absolute primacy, and supersedes all ethical concern for individuals. This is not only a drawback in itself, but Westerlund also sees that the world Heidegger desires, one that is structured by a set of highest values and ideals that all must follow, can very easily become a world of control, repression, and persecution. That Heidegger does not consider such dangers further indicates the ethically problematic status of his philosophy.

In Chapter 14, Westerlund, drawing on Cristina Lafont’s criticism of Heidegger, is concerned with Heidegger’s claim that our historical understanding of Being cannot be true or false because it determines the meaningfulness of beings, which necessitates taking over our historical context as groundless. Westerlund argues against this notion. He holds that Heidegger provides no phenomenological evidence to show that our understanding of Being cannot be considered true or false. For Westerlund, we are claimed by the other regardless of our historical context and it is for its alignment with the claim of the other that the ethical status of an understanding of Being and its values can be judged. Westerlund ultimately holds that we possess an openness of conceptual understanding that allows us understand and appropriate aspects of our own cultural worlds, and recognise that there is an irreducible dimension of experience that grounds other cultural worlds.

In Chapter 15 Westerlund argues against Heidegger’s view that historical reflection is the necessary method of phenomenology. For Westerlund, Heidegger also offers no evidence that our understanding of Being is determined by our historical situation. Rather our understanding of Being consists of openly seeing and grasping the structures of experience over our historical preconceptions. Even though our historical contexts guide our thinking primarily and may offer up distortions, we are always free to discard these distortions and examine the structure of experience, which determines the truth of our concepts. Furthermore, Westerlund argues, Heidegger’s historical method cannot actually demonstrate that the event or the clearing is the source of historical Being. Even if Heidegger could demonstrate that the event or the clearing is the foundational concept of the Western tradition, this would not show that it is the source of Being. Rather it would show only that the event or the clearing is the “philosophical horizon of the Western tradition”, and the truth of the concept would remain undetermined (220). As Westerlund puts it, “Heidegger’s metaunderstanding of the radically historicist character of his method does not allow him to account for what it is that gives to his thinking whatever truth or clarificatory force it possesses” (221). Ultimately, for Westerlund, while it is very difficult to accurately reflect on our own experiences and to free ourselves from prior prejudices this is precisely the task of phenomenology. The difficulty of phenomenology does not undermine its validity.

Westerlund’s Heidegger and the Problem of Phenomena is a valuable addition to contemporary Heidegger scholarship. It contains a number of sections that clarify central issues in the study of Heidegger. Westerlund’s accounts of Heidegger’s relation to Husserl’s phenomenology in his early Freiburg lecture courses, and of Heidegger’s development of a more thoroughgoing historicism through his engagement with Aristotle in the early 1920s, are excellent. Similarly, Westerlund’s treatment of Heidegger’s 1925 engagement with Husserl is the clearest I have encountered. Furthermore, Westerlund’s undertaking of a “philosophical“ rather than “exegetical” reading of Heidegger in which he is not constrained by the horizon of the texts he treats but rather provides independent articulations of what these texts show and fail to show is also very welcome. Heidegger scholarship can certainly benefit from more studies that take this kind of approach. The study is not, however, without its flaws. Westerlund covers a lot of ground in this work and as a result his treatment of individual topics often proceeds quite quickly. This sometimes prevents him from addressing relevant issues in a topic. He does not, for example, discuss how a work of art like van Gogh’s painting of a pair of shoes, discussed by Heidegger in “The Origin of the Work of Art”, could reveal the highest ideals and values of a culture. The speed at which Westerlund proceeds through Heidegger’s material also causes his overarching arguments to fade into the background at times and make the relation of some sections to these arguments unclear. Westerlund’s arguments would likely have been served better through structuring his book around his criticisms of Heidegger, rather than the chronological progression of Heidegger’s thought.

Irene Breuer: Ort, Raum, Unendlichkeit, Königshausen & Neumann, 2020

Ort, Raum, Unendlichkeit. Aristoteles und Husserl auf dem Weg zu einer lebensweltlichen Raumerfahrung Book Cover Ort, Raum, Unendlichkeit. Aristoteles und Husserl auf dem Weg zu einer lebensweltlichen Raumerfahrung
Orbis Phaenomenologicus, Studien Bd. 52
Irene Breuer
Königshausen & Neumann

Renaud Barbaras: Introduction to a Phenomenology of Life, Indiana University Press, 2021

Introduction to a Phenomenology of Life Book Cover Introduction to a Phenomenology of Life
Renaud Barbaras. Translated by Leonard Lawlor
Indiana University Press
Paperback $50.00

Renaud Barbaras: L’appartenance. Vers une cosmologie phénoménologique

L’appartenance: Vers une cosmologie phénoménologique Book Cover L’appartenance: Vers une cosmologie phénoménologique
Bibliothèque Philosophique de Louvain
Renaud Barbaras
Paperback 28,00 €

Reviewed by: Luz Ascárate (Université Paris I Panthéon-Sorbonne)

« Dans l’éclatement de l’univers que nous éprouvons, prodige ! les morceaux qui s’abattent sont vivants » (René Char)

Renaud Barbaras intitule son dernier ouvrage L’appartenance. Vers une cosmologie phénoménologique. Le texte est constitué des leçons données en mars 2019 à l’UCLouvain et reprises dans son cours de Master II du premier semestre de l’année académique 2019-2020 à l’Université de Paris I Panthéon-Sorbonne. Ce texte est une introduction au nouveau projet – qui occupera Barbaras pour les deux prochaines années comme il l’a avoué dans son cours de Master II du premier semestre de l’année 2020-2021 – d’une cosmologie phénoménologique. À vrai dire, nous nous retrouvons au seuil d’une nouvelle période de la philosophie de Barbaras. Dans ce nouvel ouvrage, en posant, tout d’abord, et à nouveau en phénoménologie, la question du corps et de la chair, pour délimiter ensuite la notion d’appartenance, il propose une unité fondamentale entre la capacité phénoménalisante et l’appartenance au monde. La formule ontologique, inspirée de Merleau-Ponty, qui se propose comme soubassement d’une telle unité fondamentale et comme événement originaire de l’étant est celle de la « déflagration », à partir de laquelle l’auteur esquisse une réponse aux problèmes génératifs propres à une cosmologie phénoménologique. Plusieurs problèmes se posent à cet égard. L’appartenance est-elle la notion légitime pour comprendre la phénoménalisation ? Une réponse rapide et négative à cette question pourrait se défendre à partir des critiques husserliennes de l’existentialisme. Si nous essayons de donner une réponse positive à une telle question, une deuxième question se pose. En quoi une ontologie de la déflagration continuerait à être phénoménologique ? Si nous sommes toutefois convaincus que la cosmologie phénoménologique ne trahit pas les motifs fondamentaux du mouvement phénoménologique, une troisième question se fait jour. En quoi consisterait l’originalité de cet ouvrage par rapport aux autres développements d’ontologie phénoménologique ? Afin de donner des réponses à ces questions, nous formulerons les hypothèses suivantes. La notion de déflagration, comme formule de l’arché (principe et origine) ontologique de la phénoménalisation, renouvelle, tout en demeurant fidèle aux fondements du mouvement phénoménologique, d’une part, une branche spécifique de la tradition phénoménologique – la branche proprement française –, et d’autre part, la branche ontologique en tant que telle. Mais par rapport à l’originalité et à la spécificité de la cosmologie barbarasienne, nous soutenons qu’à la différence d’autres ontologies phénoménologiques, la cosmologie phénoménologique de Barbaras ne surgit pas de la critique de la subjectivité transcendantale husserlienne (Fink et Patočka), ne finit pas par un négativisme de l’être (Sartre, Jaspers, Jonas), pas plus qu’il ne se subsume dans une onto-théologie phénoménologique (Heidegger, Lévinas et Marion). La cosmologie phénoménologique de Barbaras défend à la fois l’appartenance du sujet au monde et le caractère phénoménalisant du sujet. Le pouvoir phénoménalisant de l’étant n’est ainsi ni négatif ni neutralisant, sinon profondément vivant. Cette cosmologie trouverait ainsi à s’exprimer poétiquement, comme il l’a lui-même affirmé lors de son cours de Master II en 2019-2020 à Paris I, dans les vers suivants de René Char : « [d]ans l’éclatement de l’univers que nous éprouvons, prodige ! les morceaux qui s’abattent sont vivants » (Char, 1969, p. 153).

 I. L’ontologie dont la phénoménologie a besoin

Tout se passe comme si la cosmologie phénoménologique de l’appartenance donnait réponse à la question ouverte par Ricœur sur le type d’ontologie conséquente avec la phénoménologie (1990, p. 345-410). Selon celui-ci, la question de l’ontologie n’a pas été résolue dans la phénoménologie, étant donné qu’une telle solution finirait par dissoudre la catégorie de l’altérité. En effet, la cosmologie phénoménologique de Renaud Barbaras est la toute dernière formulation d’une question ontologique générale dont la réponse a été donnée, comme Ricœur semblait l’attester (1990, p. 410), depuis le commencement même de la philosophie, avec Parménide. Partant, nous sommes d’accord avec le jugement d’Etienne Gilson lorsqu’il écrit :

Il est évident que, tout élément du réel généralement concevable étant un être, les propriétés essentielles de l’être doivent appartenir à tout ce qui est. Lorsque Parménide d’Elée fit cette découverte, il atteignit une position métaphysique pure, c’est-à-dire infranchissable à toute pensée qui s’engagerait dans la même voie, mais il s’obligeait du même coup à dire ce qu’il entendait par « être » (Gilson, 1948, p. 24).

Parménide s’engage, selon Gilson, dans une voie métaphysique qui l’oblige à définir les termes de son ontologie. Si Ricœur ne va pas plus loin dans la question de l’ontologie, c’est parce qu’en suivant Husserl dans la mise entre parenthèses de l’ontologie, sans vouloir la nier, il la déplace dans le point d’arrivée promis qui, comme idée en sens kantien, guide, en son absence et sans faire partie de, la description phénoménologique. Précisément, par rapport à la crainte de l’ontologie que certains phénoménologues ont héritée de Husserl, Gilson remarque le contraste entre « le soin minutieux ou même le génie » des phénoménologues et « l’insouciance avec laquelle ils déblaient sommairement en quelques pages des problèmes métaphysiques dont les conclusions, acceptées par eux à la légère, compromettent parfois ensuite l’exactitude de leurs analyses et en faussent toujours l’interprétation » (Gilson, 1948, p. 22). Nous croyons toutefois qu’avec de telles sentences, Gilson n’adresse pas une critique de fond à la phénoménologie. A contrario, il félicite la rigueur phénoménologie tout en faisant une critique constructive de la méthode. Davantage, il admet l’urgence d’une phénoménologie réformée en avouant que notre temps a besoin « d’une métaphysique de l’être conçue comme prolégomènes à toute phénoménologie » (Gilson, 1948, p. 21). La cosmologie phénoménologique de Barbaras, dont le livre que nous commentons ici n’est qu’une introduction à un nouveau projet, promet, à notre avis, de prendre au sérieux les problèmes métaphysiques en nous offrant, finalement, l’ontologie que la phénoménologie, selon Gilson, a besoin. Ces problèmes nous conduisent au paradoxe, non résolu auparavant dans la tradition phénoménologique, que constituent notre appartenance au monde et la capacité de phénoménalisation de ce monde même.

Mais cette ontologie n’est possible que parce que le versant ontologique du mouvement phénoménologique, en dépit de Husserl lui-même, a posé à nouveau la question de l’ontologie sans en tirer toutes les conséquences. Ce versant commence, à juste titre, avec Max Scheler. Pour lui, la phénoménologie se réalise dans une ontologie qui pose la valeur (Wert-sein) comme être originaire de l’existant (Scheler, 2004). L’existence n’est pas ici mise entre parenthèses comme chez Husserl. Dans tous les cas, pour les deux, il y a une différence entre une attitude mondaine et une attitude phénoménologique. La corrélation intentionnelle serait l’évidence qui apparaît, pour chacun, dans l’attitude phénoménologique. C’est ici la découverte de l’intentionnalité par Brentano (Brentano, 2008, p. 102) qui inaugure le chemin vers une ontologie phénoménologique dans laquelle l’être sera considéré à partir de l’existence intentionnelle que la Modernité avait perdue. Pour Barbaras, l’intentionnalité est « l’envers centripète du mouvement centrifuge de la déflagration, la manière dont se réalise et se manifeste l’appartenance dynamique à l’événement originaire » (p. 80). Il souscrit ainsi à la position phénoménologique fondamentale qui rapproche Scheler de Husserl. Cependant, Barbaras fonde l’intentionnalité au seuil de l’être lui-même. Il ne s’agit pas d’une structure de la conscience dans les termes de Brentano, mais d’une structure ontologique fondamentale entre l’être et l’étant qui n’exprime que l’appartenance de l’étant à l’être est le caractère essentiel, non restrictif, de l’être se déployant dans l’étant.

Nous sommes convaincue que la phénoménologie est capable de révéler cet aspect intentionnel et foncier de l’existence parce qu’elle est elle-même une question qui prend la forme d’une réponse à une question dérivée : la question sur le comment (quomodo). La phénoménologie décrit le comment de la chose et en décrivant elle demande le quoi, le quid, un quid qui ne se donne jamais dans l’exercice de la méthode phénoménologique. La question sur le quid ne peut être résolue que par une ontologie, l’ontologie que Husserl a mise entre parenthèses, et que Heidegger, Lévinas et Marion diffusent dans une onto-théologie sans rendre assez compte de la capacité phénoménalisante du sujet, parfois subsumée dans une éthique. Pour sa part, Scheler place l’ontologie comme vrai fondement de la philosophie en incluant la catégorie de « monde » dans la dernière période de sa pensée. La capacité phénoménalisante du sujet semblerait toutefois se diffuser dans l’ordre des affectivités. Un versant criticiste de la phénoménologie fait dériver la question ontologique (quid) de la critique opératoire de la description phénoménologie (quomodo) tout en récupérant la catégorie de « monde ». Ce sont Fink et Patočka qui, en parcourant une voie criticiste, réintroduisent la question cosmologique déjà posée par Scheler. En tout cas, c’est cette même ontologie phénoménologique visée par l’ontologie négativiste de l’existentialisme, que Ricœur situe comme finalité promise par la méthode sans jamais y arriver (la voie longue), et dont la route est inaugurée par Merleau-Ponty sans pour autant être accomplie. Barbaras appartient sans doute au même mouvement phénoménologique qui pose la question du quid dans le même site originaire que la question sur le comment (quomodo). Nous pouvons affirmer à juste titre qu’il appartient au mouvement phénoménologique tout court.

Il y a néanmoins deux manières d’appartenir à un mouvement philosophique, lesquelles sont, corrélativement, deux manières de rendre possible la continuité et postérité de ce mouvement. La première est de rester fidèle à l’idée authentique du fondateur du mouvement en le défendant contre ses critiques et ses interprétations abusives, en montrant que sa pensée est encore importante dans un contexte philosophique toujours nouveau. Il s’agit de l’option exégétique du mouvement phénoménologique, qui continue à chercher, dans l’œuvre non publiée du fondateur, des réponses aux problèmes contemporains. La deuxième consiste à renouveler les fins qui ont mobilisé un tel mouvement philosophique à partir de nouvelles questions et de nouvelles réponses. Il s’agit de l’option créatrice qui implique toujours la formation de nouvelles branches. Les deux manières sont, d’une certaine manière, impliquées dialectiquement dans la pensée de Barbaras. Il est évident que l’apport de Barbaras n’est pas exégétique, mais sa proposition renouvelle cette tradition tout en y étant fidèle. Nous pouvons lire sa trajectoire philosophique à partir du geste phénoménologique dans la mesure où, en prenant comme point de départ les présupposés théoriques précédents (dans ses premiers ouvrages, voir par exemple, Barbaras, 1991 et 2004) pour les neutraliser et rendre possible la vision du phénomène (dans les ouvrages précédant ce dernier, voir par exemple, 2011a et 2016a), il amène, dans la toute dernière période de sa philosophie (2019), l’ontologie phénoménologique à sa formulation la plus radicale, en en tirant toutes les conséquences.

II. Le versant français de l’ontologie phénoménologique

La pierre de touche de L’appartenance. Vers une cosmologie phénoménologique de Renaud Barbaras est indubitablement la notion de déflagration comme origine cosmologique de l’ontologie de l’appartenance. Il s’agit d’un concept qui permet de mettre l’accent sur le caractère vital, dynamique et spatial de cette ontologie. En ce sens, même si ce livre inaugure une nouvelle étape dans la philosophie de l’auteur, il est conséquent avec les découvertes de l’étape précédante de sa philosophie qui a été déployée depuis Dynamique de la manifestation  (2013) jusqu’à Métaphysique du sentiment (2016a) et Le Désir et le monde (2016b). Dans ces œuvres, nous trouvons un effort pour penser la radicalité de la corrélation d’une phénoménologie dépassée par une métaphysique. Dans L’appartenance. Vers une cosmologie phénoménologique, c’est surtout la perspective cosmologique qui sera traitée comme la plus fondamentale et la plus originaire. Cette perspective met la catégorie de l’espace comme étant plus fondamentale que la catégorie du temps, bien que cette perspective, comme l’a fait remarqué Aurélien Deudon (2018), ait déjà redémarré dans les ouvrages antérieurs de l’auteur : « force est de conclure que le temps est la forme même de l’apparaître secondaire, tout comme l’espace était la forme de l’apparaître primaire » (Barbaras, 2013, p. 327).

L’importance donnée à l’espace nous permet de penser dans les termes avec lesquels Guy-Félix Duportail caractérise la phénoménologie française, comme traversant un moment topologique (2010). De ce fait, Benjamin (2018, p. 115) nous a averti de l’être spirituel (ein geistiges Wesen) transmis par tout usager d’un langage constitué au sein d’une culture. Ainsi, sans vouloir risquer un historicisme, nous pouvons postuler que chaque phénoménologue français déploie des traits propres aux différentes couches de sens que nous comprenons par philosophie française, si nous rapportons la tradition phénoménologique française à l’histoire plus générale de la philosophie française. Selon Camille Riquier (2011), la philosophie française trouve son origine dans la figure de Descartes. Il ne se réfère pas à cette origine dans des termes causaux ou ontologiques, mais comme un simple fait :

[I]l n’y a pas de philosophe français qui ne se soit retourné vers Descartes à un certain moment de son parcours, souvent décisif, pour éprouver sa pensée au contact de la sienne, ou pour reprendre un fil qu’il avait laissé interrompu, s’y rattacher et le prolonger. Le caractère fondateur qui lui a été reconnu de droit au regard de toute la philosophie moderne a masqué l’importance toute spéciale que les penseurs français lui ont toujours accordée, de fait, dans leur propre édification intellectuelle. En France, Descartes est un référent plus encore qu’une référence, qui fournit moins les idées que la trame qui servira à les ordonner, – ce qui n’est pas le cas ailleurs (Riquier, 2011, p. 3).

Riquier identifie trois voies cartésiennes suivies par les philosophes français, dont la première, où l’on peut situer les phénomènologues français, est celle du cogito. Ceux-ci auraient pu exploiter ses ressourses aux marges de la phénoménologie transcendantale uniquement « à la faveur du cogito de Descartes qui était là pour eux, derrière, plus large que celui de Husserl » (Riquier, 2011, p. 23). Les œuvres de Sartre, Merleau-Ponty, Ricoeur et Barbaras ne seraient que le prolongement, selon Riquier, du sentiment de l’union de l’âme et du corps avec lequel le cogito cartésien déborde celui de Husserl en lui contestant sa prétention d’auto-fondation absolue (Riquier, 2011, p. 23). Force est de dire que la phénoménologie de Husserl n’a pas été reçue sans des conditions pré-compréhensives par la philosophie française. Cela peut expliquer que, comme l’affirme Bernard Stevens, la tradition de la phénoménologie française ait sauté de manière trop rapide aux réflexions de la Krisis, justement le livre plus « ontologique » de Husserl. À cela s’ajoute l’importance des réflexions sur la chair présentes dans Ideen II, livre qui a été aussi bien reçu par l’école française de phénoménologie, à la différence des Méditations cartésiennes, livre accusé souvent de solipsisme par la même école. De plus, Frédéric Worms remarque l’avènement du moment du vivant (Worms, 2009, p. 560) vers la fin du XXe siècle dans la phénoménologie française. Même si ce vivant apparaît sous la forme d’un bergsonisme minimal, dont le côté maximal est apparu au début du siècle.

Renaud Barbaras renouvelle ces préoccupations que nous pouvons qualifier de « proprement françaises » : le point de départ de sa cosmologie phénoménologique est la reconsidération radicale du corps, tout en échappant à une manière idéaliste de penser la chair comme conséquence d’une perspective ontologique fondée sur la conscience. Ce point de départ est inspiré de Merleau-Ponty même si son ontologie de la chair délivre les coordonnées du problème plutôt que la solution (p. 12), en risquant un dualisme sous-jacent à la distinction entre la chair mienne et la chair du monde. En allant plus loin que Merleau-Ponty, Barbaras essaie de résoudre le problème du dualisme que pose toute phénoménologie de la chair, et du solipsisme que pose toute phénoménologie. Comme Barbaras le montre, dans le premier chapitre du livre intitulé « De la chair à l’appartenance » (p. 1-26), la réflexion philosophique a manqué l’expérience foncière du corps au moment où elle l’a identifiée. Bien qu’un certain type d’ontologie ait déjà réfléchi sur la question du corps, celle-ci n’a pas été prise radicalement, car, au lieu d’être question, le corps est assumé comme une réponse (p. 13) au cœur d’une ontologie déjà donnée. Barbaras réalise ainsi une épochè des ontologies, qui ont caché le corps, sédimentées dans l’attitude naturelle. L’une de ces ontologies est l’ontologie de la mort sédimentée dans la science contemporaine pensant le corps du point de vue de l’inertie. Ce qui apparaît dans l’effectuation de cette épochè est une expérience fondamentale : l’appartenance. Pour Barbaras, penser le corps comme problème fondamental n’est rien d’autre que de mettre en avant la dimension d’appartenance. Afin de comprendre cette dimension de manière ontologique, l’auteur exerce deux remaniements ontologiques radicaux : a) la conscience n’appartient pas au monde ; elle est une modalité, parmi d’autres, de cette appartenance (p. 16); b) le fondement ontologique premier est l’espace et non le temps, comme une certaine perspective ontologique et phénoménologique l’a présupposé en prenant l’espace comme un dérivé du temps (p. 21). Ces deux remaniements ontologiques sont strictement liés car apparaître consiste à déployer l’espace. C’est pourquoi, seulement en prenant comme point de départ l’espace, nous pourrions saisir le sens phénoménologiquement radical de cette appartenance. Ainsi, Barbaras se place, à la fois, dans le moment topologique de la phénoménologie française, tout en utilisant les outils de la phénoménologie (l’époché et la description de l’expérience) débordés par l’expérience de l’appartenance. Mais est-ce que l’appartenance est comparable au sentiment de l’union âme-corps que Riquier présume déployé par les phénoménologues français dans le but d’aller plus loin que Husserl, tout en retournant à Descartes ? Nous croyons, tout au contraire, que la notion d’appartenance prouve l’originalité de Barbaras face à la tradition française de la phénoménologie, comme nous le verrons par la suite. Il nous convient ici de poser la question sur le quomodo de l’appartenance. Comment un étant appartient au monde ?

 III. L’éclatement du monde

À notre avis, dans la clarification des modalités de cette appartenance, nous pourrons comprendre les conséquences inédites de cette ontologie face aux ontologies antérieures et à la tradition française de la phénoménologie. Précisément, dans le deuxième chapitre du livre intitulé « Les trois sens de l’appartenance » (p. 27-56), Barbaras propose une typologie sémantique. Du point de vue de l’usage français du mot appartenance, trois sens d’appartenance apparaissent : être dans le monde ou le site (être situé, position inhérente à l’étant) ; être du monde ou le sol (être pris dans son épaisseur, là d’où l’étant se nourrit et d’où provient son étantité), être au monde ou le lieu (la phénoménalisation, l’occuper activement, s’investir, une forme de possession du monde). Pour Barbaras, il y a un rapport d’identité entre les trois sens d’appartenance : l’inscription onto-topologique de tel étant dans le monde a pour envers la phénoménalisation du monde dans cet étant. Ces trois sens de l’appartenance ne font donc qu’un seul. L’inscription ontologique d’un sujet situé topologiquement dans le monde est aussi le déploiement de la phénoménalisation. Pour une partie de la tradition philosophique transcendantale, la phénoménalisation du monde est fondée sur la distanciation du monde. Barbaras renverse ce préjugé : plus un étant appartient au monde, plus il le fait apparaître. Le degré zéro de cette appartenance sera représenté par la pierre. L’appartenance de la pierre déploie un lieu, mais à contre-courant des autres êtres vivants : en se concentrant. La vie de la pierre se manifeste alors tout d’abord comme temporalité. Sa spatialité apparaît de manière dérivée et comme défaut : « le défaut de déploiement spatial est l’envers de l’installation dans une durée longue » (p. 32). La plante est, contrairement à l’animal, spatialisation, mobilité pure : « elle est tout entière à l’extérieur d’elle-même » (p. 36). L’animal, au contraire, occupe l’espace sans sortir de lui-même. Or, l’homme est un homo viator (p. 33). Il apparaît au monde dans le sens de la mobilité et c’est le désir de l’homme la raison même de la mobilité. Le rapport entre conscience et sol se pose ici autrement que dans le cartésianisme, de telle manière que le problème même du solipsisme ne se pose pas. Mais tout en demeurant dans le sol français qui contient sa philosophie, Barbaras dépasse Descartes – avec qui, selon Riquier, les phénoménologues français dépassent Husserl – avec Bergson. Dans l’un des moments les plus poétiques du livre, l’auteur s’aligne avec Bergson pour distinguer entre un corps minime et un corps immense. D’un point de vue solipsiste, notre corps serait la place minime que nous occupons, qui renfermerait la conscience. Du point de vue de Bergson, selon Barbaras, si je suis là où la conscience peut s’appliquer, mon corps va jusqu’aux étoiles. Plus radicalement, en dépassant Husserl et Descartes, pour Barbaras, « ce mode de déploiement du lieu qu’est ici la conscience des étoiles repose sur l’appartenance ontologique du sujet aux étoiles, sur le corps immense, et vient réduire la tension entre le site, à quoi correspond le corps minime et le sol, qui n’est autre que le cosmos lui même » (p. 55). Autrement dit, les étoiles deviennent lieu parce qu’elles sont d’abord sol. La conscience appartient premièrement à un corps pour être elle-même conscience, et au monde, ou aux étoiles, advient le caractère essentiel de pouvoir être phénoménalisé pour un sujet qui y appartient. La question du quomodo va se métamorphoser ici dans les termes du quid à des niveaux différents. Comment tout en étant différent des étoiles pour les percevoir, nous les faisons paraître en ce que nous appartenons à une continuité avec elles dans le sol ? Quelle ontologie fondamentale serait-elle capable d’expliquer, en répondant au quid de l’être, l’unité et la différence au sein de cette nouvelle manière de penser l’appartenance ? En d’autres termes, la question est de donner réponse à l’origine ontologique (quid) de la phénoménalité. Dans les mots de Barbaras avec lesquels commence le troisième chapitre du livre intitulé « Vers une cosmologie : la déflagration » (p. 57-80), où il essaie de répondre à ces questions, « [i]l s’agit de comprendre pourquoi ce faire singulier [que le mouvement des vivants est un mouvement phénoménologique] dont nous parlons, dont l’autre nom est le désir, ne peut être qu’un faire paraître » (p. 57-58).

Plus exactement, la question est de savoir comment le sol qui se sépare de lui-même par le site donne lieu au surgissement du lieu. Mais le surgissement de la phénoménalisation ne doit pas être compris dans le sens d’une téléologie. Le paraître de l’être est totalement contingent sans pour autant laisser d’être le paraître de l’être. De la réponse à cette question dépend la réponse à une question qui en est dérivée : la question de l’unité de l’appartenance. Il faut pouvoir expliquer comment le sol, en se séparant dans le site, n’est autre que le sol lui-même. En prenant en compte que le sol contient tous les étants en tant qu’il les fait être, cette appartenance est ontologique : les étants ne sont pas seulement situés dans le monde, il constitue leur source, il nourrit l’être de l’étant qui y est inscrit. Il s’agit d’une ontogénèse dynamique surabondante. Cette surpuissance n’a d’autre positivité que dans ce qu’elle fait naître (p. 61) ; elle ne peut avoir rien d’étant pour être la source de tout étant. Le sol est donc accessible uniquement dans l’étant qu’il dépose, étant l’acte de déposer. Il est le jaillissement comme être et non un être qui jaillit. Barbaras admet qu’il ne s’agit pas de la puissance aristotélicienne « toujours référée à une substance et ordonnée au telos de l’acte », mais plutôt de la puissance plotinienne qui est Acte, débordement de l’Un qui donne ce qu’il ne possède pas (p. 61). Mais cette surpuissance ontogénétique ne doit pas diffuser le caractère spatial de l’appartenance : si l’être n’a pas d’autre sens que l’appartenance, produire n’est qu’installer dans l’extériorité. La puissance onto-génétique disperse, donne un site. Le site s’inscrit ainsi dans une surpuissance expansive. Le sol, étant la surpuissance expansive, produit le multiple dans son être jaillissement. Plus que monde, l’être est Nature au sens d’une physis originaire. En suivant Dufrenne (1981, p. 165), Barbaras remarque que la Nature indique, d’un côté, l’extériorité et l’antériorité du monde comme précédence ontologique, et, d’un autre côté, l’énergie de l’être comme puissance ou productivité. Cette formule exprime le monde de l’appartenance à la fois comme totalité antérieure extériorisante et comme surpuissance productrice. À ce titre, la phénoménologie qui prend ce monde-Nature comme objet ne peut se réaliser que comme cosmologie.

Arrivé à ce point, Barbaras est capable d’expliquer la mobilité de l’étant, une autre voie pour comprendre la nature du sol. La raison du mouvement est la distance du site au sol. Mais le site est contenu dans le sol : « sa distance au sol est distance au sein du sol » (p. 65). La mobilité de l’étant provient alors du sol. L’étant ne produit pas la mobilité, il s’y insère. Dès lors, le mouvement des étants témoigne de la nature de son sol. Le sol serait, selon Barbaras, la mobilité même (archi-mobilité, pur jaillisement). À dire vrai, c’est le sol qui, en tant que puissance ontogénétique, essaie de se rejoindre à partir de ce qu’il produit : de revenir à lui au travers des étants en lesquels il se sépare. En s’inspirant de Louis Lavelle (1937), Barbaras affirme que la participation ne fait pas de l’étant une partie du Tout. L’être n’est pas préalablement réalisé, mais l’étant participe à un acte qui est en train de s’accomplir grâce à une opération qui oblige l’étant à la fois d’assumer sa propre existence et l’existence du Tout. Autrement dit, la puissance ontogénétique à laquelle appartient l’étant n’existe pas en dehors de ses produits « et leur doit en ce sens son être » (p. 68). L’étant rejoint son sol par un mouvement désirant parce qu’il s’insère dans l’acte onto-originaire qui est en train de s’accomplir et qui lui donne l’énergie qui lui permet de déployer un lieu au sein du même sol qu’il essaie de rejoindre. Cela peut évoquer une affirmation d’un autre livre de Lavelle (1939) publié en aval de celui cité par Barbaras : « Elle [la vie] est toujours un retour à la source. Elle fait de moi un être perpétuellement naissant » (Lavelle, 1939, p. 92).

En voulant éclairer cette source qui est le sol, Barbaras pose à nouveau la question de Leibniz dans Les Principes de la Nature et de la Grâce : « pourquoi il y a plutôt quelque chose que rien » (Leibniz, 1996, p. 228), dans des termes cosmologiques : « comment y a-t-il quelque chose plutôt que rien ? » (p. 68). Cependant, il ne s’aligne ni sur Sartre ni sur Husserl, qui donnent, soit à l’existence, soit à la conscience, une irréalité ou négativité métaphysique, seule capable de dépasser le réel, de le penser ou de le constituer. Pour Barbaras, la négativité se pose uniquement en des termes ontiques. La source est une et indivisible : elle produit le multiple parce qu’elle ne l’est pas (négativité ontique). Mais elle n’est pas non plus un néant. Il n’y a pas création ex-nihilo. Il y aurait une forme de précession métaphysique : « rien de moins que la surabondance qui sous-tend tout étant pour autant qu’il vient à l’être » (p. 70). Sa négativité ontique consiste en son excès métaphysique. Il faut alors la comprendre comme l’événement en tant que mondification qui est l’advenir même d’une multiplicité d’étants (avènement). C’est pour cette raison que Barbaras choisit de caractériser cet archi-événément, sens d’être ultime du sol, comme déflagration. La déflagration est éternelle, car l’étant est immobile dans son archi-mobilité et stable dans son instabilité constitutive (p. 72). Barbaras avoue qu’il identifie ici, dans le concept de déflagration, l’archi-mouvement et l’archi-événement qu’il avait distingués dans son œuvre précédente (voir Barbaras, 2013). Ce qui nous permet d’affirmer que nous nous trouvons, en effet, au début d’une nouvelle période de la philosophie de l’auteur.

La déflagration peut aussi répondre aux problèmes touchant l’advenir du multiple. La déflagration est dispersion originaire qui renvoie à une pluralité de sites ou, autrement dit, à des étants individués et différents. Il y a autant de multiplicité numérique, spatiale, que de multiplicité qualitative : différence. Cette différence n’est autre que la gradation inhérente à la déflagration. Les étants s’éloignent différemment de leur source, « de telle sorte que la déflagration est naissance de différences dans la différence » (p. 75). En empruntant des expressions avec lesquelles Bergson explique l’évolution de la vie (1908, p. 108), Barbaras caractérise la déflagration comme l’éclatement qui est gerbe ontologique créant des directions divergentes, ce qui donne lieu à l’individuation de l’étant. C’est l’événement même de la contingence comme fait de la différence renvoyant à la contingence absolue de l’avènement de la déflagration comme absolu. Les éclats que sont les étants sont retenus dans leur propre avènement. Ils sont maintenus dans leur source, l’écho de l’archi-événement les transit éternellement sous la forme de la mobilité. Les différences entre les étants s’expriment donc en termes dynamiques, et la mobilité n’exprime que la proximité avec la surpuissance originaire. Effectivement, René Char n’a jamais si bien expliqué – rétrospectivement et de manière aussi fidèle – l’intuition philosophique rapprochant Barbaras et Bergson : « les morceaux qui s’abattent sont vivants » (Char, 1969, p. 154).

Plus précisément, dans le cas des vivants, leur mobilité exprime leur proximité ou leur degré d’insertion dans la déflagration. A contrario, l’immobilité de la pierre exprime un éloignement de l’éclatement originaire. Dans le cas de l’étant humain, connaître son sol exprime sa proximité à son sol. En termes simples, tout mouvement de l’étant est mouvement vers le sol, « quête ontologique » (p. 79). Barbaras se situe à l’opposé du transcendantal husserlien ou du distancement intellectuel cher à la phénoménologie : la pensée, la donation du sens, la réflexion, et pourquoi pas, la description phénoménologique, auraient pour source et condition de possibilité une profonde inscription dans le sol. Malheureusement, Barbaras n’explique pas ici les conséquences épistémologiques de cette cosmologie déflagrationniste pour une théorie de la connaissance renouvelée.

La déflagration barbarasienne est, partant, l’ontogenèse dynamique, la puissance ontogénétique, l’archi-événement capable de produire le multiple sans déchirer l’unité fondamentale des étants, l’archi-mouvement stabilisant. L’inspiration merleau-pontienne de l’idée de la déflagration est évidente : « Tel est à nos yeux le sens véritable de ces mots que Merleau-Ponty ajoute à propos de cette ‘explosion stabilisée’ qu’est ‘absolu du sensible’ : ‘i.e. comportant retour’ » (p. 79). La déflagration doit se comprendre alors dans les termes d’une explosion qui ne cesse jamais d’exploser. Les étants ne se séparent jamais de cette déflagration ; ils sont au seuil même de sa puissance et « reviennent sans cesse à elle, mettent à profit la puissance dont ils héritent pour rejoindre l’origine, recoudre la déchirure » (p. 79). En amont, dans L’Œil et l’esprit (1964), Merleau-Ponty a caractérisé la recherche de Cézanne de la profondeur dans les termes de la déflagration de l’être :

La profondeur ainsi comprise est plutôt l’expérience de la réversibilité des dimensions, d’une « localité » globale où tout est à la fois, dont hauteur, largeur et distance sont abstraites, d’une voluminosité qu’on exprime d’un mot en disant qu’une chose est là. Quand Cézanne cherche la profondeur, c’est cette déflagration de l’Être qu’il cherche, et elle est dans tous les modes de l’espace, dans la forme aussi bien. (…) Elle (la couleur) est « l’endroit où notre cerveau et l’univers se rejoignent », dit-il dans cet admirable langage d’artisan de l’Être que Klee aimait à citer (Merleau-Ponty, 1964, p. 65-66).

Pour Barbaras, la profondeur sera la manière dont le sol se phénoménalise comme tel, l’envers phénoménal de la déflagration. Mais celle-ci ne s’abolit pas au profit de ce qu’elle dépose, elle explose en comportant retour. Ceci ne veut pas dire qu’il y aurait deux mouvements : la retombée de l’étant est remontée. Le mouvement centrifuge de la déflagration dans l’étant est aussi le mouvement centripète de l’étant vers la déflagration. C’est dans ces termes qu’il faut comprendre que le site appartient au sol comme le multiple à la déflagration, de manière que le site n’est pas le sol mais n’est pas autre chose que le sol. L’intentionnalité comme déploiement d’un lieu à partir d’un site ne serait que la manifestation phénoménologique de l’inscription et du retour de l’étant vers son origine explosive. L’intentionnalité est donc la manifestation centripète du mouvement centrifuge de la déflagration, la réalisation de l’appartenance dynamique à l’événement originaire (p. 80). Le lieu est, enfin, la trace phénoménologique de la continuité ontologique qui demeure dans la séparation. La question de la phénoménologie se pose ici. Nous retournons à la question sur le comment : l’origine des lieux. Quelle serait la phénoménologie de la cosmologie de la déflagration ? Dans le quatrième chapitre intitulé « La genèse des mondes » (p. 82-109), Barbaras fera le point sur la phénoménologie d’où il vient (Merleau-Ponty, Husserl et Patočka) pour poser les termes de la phénoménologie vers laquelle il se dirige et qui demeure ici en état de promesse.

 IV. La phénoménologie que la cosmologie mérite

Au début du quatrième chapitre, Barbaras rappelle sa critique de l’ontologie phénoménologique de la chair de Merleau-Ponty. Cette conception présuppose une limitation que la cosmologie phénoménologique essaie de dépasser : « contrairement à ce que Merleau-Ponty affirme, que cette chair soit mienne, c’est-à-dire sentante, ne signifie d’aucune manière qu’elle se distingue de la chair du monde : c’est au contraire en tant que chair du monde, en tant par conséquent qu’elle lui appartient radicalement, qu’elle est mienne » (p. 81). La condition de la phénoménalisation est l’inscription phénoménologique dans le monde. La question classique de l’union de l’âme et du corps, qu’on a qualifié au début de cet article de purement française, est ici dépassée. Si ma chair est la chair du monde, j’ai une conscience signifie la même chose que j’ai un corps et inversement (p. 81). La distinction entre conscience et corps est une abstraction. Cela lui permet de répondre aussi à Husserl. C’est la profondeur de l’inscription dans le monde qui mesure la puissancce phénoménalisante et non l’inverse. Le faire paraître le monde n’implique pas une situation d’exception, mais une appartenance radicale à lui. Barbaras renverse ainsi également la qualité d’être éjecté du monde du Da-sein heidéggerien ou de l’être pour soi sartrien : « c’est pace que ce que nous nommons conscience est du monde en un sens plus radical que d’autres étants, qu’elle est précisément conscience, à savoir aptitude à le faire paraître » (p. 81). L’extériorité est inscrite au sein de cette nouvelle interprétation de la phénoménalité. En effet, l’ampleur du lieu n’est que la profondeur de l’inscription dans le monde. Un nouvel a priori universel de la corrélation, valide pour tout étant, apparaît : « autant d’appartenance, autant de phénoménalité ; autant de continuité ontologique, autant d’ipséité » (p. 82). Mais la question est de savoir comment comprendre le statut et l’origine de la phénoménalité. Afin de répondre à cette question, Barbaras montrera que la phénoménalisation consiste dans l’unité propre à la manière dont les étants remontent vers leur source.

Le début de sa démonstration est inspiré de la phénoménologie a-subjective de Patočka. Ce phénoménologue, auquel il a consacré deux livres auparavant (2007, 2011b), dépasse de manière définitive la phénoménologie transcendantale de Husserl – que Barbaras caractérise comme « la version orthodoxe de la phénoménologie » (p. 83) – en déliant la phénoménalité de l’étant de la référence à un sujet constituant. Cela ne veut pas signifier la perte absolue du sujet. Le sujet sera dérivé d’une conception non subjectiviste de la phénoménalité. Selon la critique de Patočka (1995) à laquelle Barbaras souscrit, Husserl n’aurait pas su respecter l’autonomie du champ phénoménal dévoilé par l’épochè phénoménologique. Plus précisément, il finirait par trahir l’épochè. En effet, l’attitude naturelle peut être comprise par l’intention de rendre compte de l’apparaître du monde à partir des lois du monde ou, dans d’autres termes, de tenter de rendre compte de l’apparaître à partir d’un apparaissant. Mais Husserl, tout en voulant suspendre l’attitude naturelle, fait reposer pourtant l’apparaître sur des vécus (un apparaissant). Il faut donc faire avec la conscience ce que Husserl fait avec la thèse du monde, la neutraliser, afin de pouvoir accéder à l’apparaître comme a priori ultime. Cet a priori ne sera pas distinct de celui des apparaissants mondains : l’apparaître est un et relève d’une même légalité. Pour Patočka, c’est le monde qui constituera ainsi l’a priori ultime de l’apparaître, étant le vrai point d’arrivée de l’épochè. C’est l’appartenance au monde le sens d’être ultime de l’étant. Le monde est l’apparaissant ultime : « la condition du donné est un archi-donné » (p. 87). Autrement dit, le monde est l’a priori de l’expérience du monde : l’empirique, ou plutôt l’ontologique, et le transcendantal coïncident. Il semblerait que Patočka finisse par faire dériver l’apparaître de l’apparaissant, comme il le reproche à Husserl. Cependant, selon Barbaras, ce n’est pas le cas si on comprend bien le sens de cet apparaissant qui est le grand Tout, qui est le monde. Pour s’expliquer, il reprend et renverse la détermination husserlienne de la perception comme donation par esquisses. La perception se déploie sous la forme d’un cours d’esquisses parce que l’on dispose par avance de la garantie de pouvoir parcourir la chose. Il a fallu que la continuabilité de cette expérience me soit donnée d’emblée : une chose ne paraît qu’au sein de son horizon. L’horizon n’est plus, comme pour Husserl, potentialité de la conscience. La présence intuitive doit se comprendre comme la cristallisation d’un horizon préalable. L’horizon sera le nom de l’être donné à la continuabilité de l’expérience : l’Un englobant. Dire d’une chose qu’elle apparaît signifie qu’elle s’inscrit dans une unité ouverte de toutes les apparitions possibles. L’expérience est ainsi en continuité avec toutes les autres l’expériences. À dire vrai, elle ne peut être qu’une : l’unité de l’expérience est ce qui commande son être d’expérience. La conscience n’est donc pas la condition de l’apparaître, elle serait la conséquence de l’apparaître : c’est dans la mesure où une chose apparaît dans une totalité englobante que l’unité peut se donner à une conscience et non l’inverse. S’il ne s’agit pas alors d’une conscience, la question qui se pose est celle du mode d’être de ce sujet capable d’accueillir cette unité.

Barbaras le confesse : « [l]es mots ici nous manquent (p. 92). Sans le deviner peut-être, il s’aligne sur les moments de description de phénoménologues qui, en voulant être fidèles à la description des aspects les plus mystérieux de l’expérience, rendent explicite les limitations du langage. C’est peut-être en ceci que réside la différence entre la phénoménologie et l’herméneutique, ou encore entre la phénoménologie et le structuralisme. Nous en trouvons l’un des exemples dans les descriptions husserliennes de la constitution de la conscience absolue du temps. Et c’est justement l’excédance du moyen de description par les faits phénoménologiques de la description même qui en dit le plus long sur la pratique fidèle de la phénoménologie et de la profondeur de la vision du phénoménologue. Scheler remarque précisément que la phénoménologie montre avec la parole ce qui doit être expérimenté par l’interlocuteur du phénoménologue, une expérience qui dépasse les moyens de l’expression de l’évidence (Scheler, 1954, p. 391). Dans tous les cas, il est aussi étonnant que compréhensible que les mots manquent quand Barbaras essaie d’éclairer le sens de l’être de ce sujet phénoménalisant. Selon Barbaras, ce sujet ne peut pas être constituant, mais il est requis par l’apparition qui le précède comme principe d’unification. Le sujet participe, dans l’unification de l’unité unifiante, de l’apparaître des choses sans les constituer. La réponse de Barbaras, en accord avec la cosmologie de la déflagration, est que le sens d’être de ce sujet consiste en un mouvement, « précisément celui qui constitue cette unité des apparitions que nous avons, pour notre part, nommée lieu » (p. 93). L’horizon des apparitions existe comme son propre déploiement dynamique indifférent au partage de la transcendance et de l’immanence. En suivant Patočka, Barbaras remarque que la pénétration dans le monde est l’envers d’une orientation qui implique que le sujet soit situé au sein de la totalité : « l’approche est toujours un ‘déloignement’ (Entfernung) » (p. 94). Mais c’est parce que l’approche constitue notre rapport originaire au monde dans un tout anticipateur, que nous voyons les choses ; le distancement n’est pas la condition de possibilité du voir. La phénoménalité est renvoyée, par Barbaras, à la mobilité. L’unité est effectuée par un sujet qui, appartenant au monde, s’avance vers son sol au sein de lui en déployant des lieux. Patočka a déjà mis l’accent, selon Barbaras, sur le caractère spatialisant de la phénoménalisation. Toutefois, le pas franchi par rapport à Patočka consiste à fonder cette dynamique spatialisante sur une appartenance ontologique et non topologique, « sur un défaut d’être qui ne peut avoir pour envers qu’une aspiration » (p. 95). Barbaras remet la question de la phénoménalisation dans les termes du lieu au sein de sa cosmologie, afin de donner à l’espace son importance constitutive. Au fond, l’indivisibilité de l’origine perdure sous la forme de la puissance unifiante qui habite chaque étant : son activité phénoménalisante (p. 97). L’unité est la trace d’une telle puissance indivise. La surpuissance de la déflagration demeure sous la forme des mouvements qui s’attestent dans une dimension unificatrice. L’étant poursuit cette unité dans le multiple et tente de la réaliser. La sortie de l’origine comme dispersion a une relation d’identité avec le retour à l’origine comme rassemblement. L’origine de la phénoménalité, l’origine des mondes, est ce qui apparaît de l’origine au sein du multiple, « la manière dont l’indivision de la puissance explosive se réfléchit au sein du fini » (p. 98). La forme est ainsi archè.

Mais si le monde est corrélat d’une appartenance, il y a alors trois sens du monde : le monde comme source (déflagration) qui renvoie au sol, le monde comme multiplicité ontique provenant de cet archi-événement qui renvoie au site, le monde comme forme ou sédimentation de l’origine au sein du multiple qui renvoie au lieu. Ils correspondent respectivement à l’appartenance ontologique, à l’appartenance ontique et à l’appartenance phénoménologique. Si l’étant va de son site vers son sol du point de vue phénoménologique, il y a un mouvement plus originaire par lequel la source explosive cherche à se rassembler dans sa dispersion. Le sujet véritable est le cosmos lui-même et sa vérité est celle d’une surpuissance originaire qui fait des mondes pour se faire être comme pure origine. Le monde proprement dit est, pour la phénoménologie de cette cosmologie, la trace de la puissance de l’origine au sein du multiple, la totalité comme sédimentation, le troisième sens du monde. Autrement dit, bien qu’il y a un cœur archi-événementiel (déflagration) du monde qui constitue son contenu (l’ensemble des étants), en donnant lieu à son contenu contingente, « l’archi-événement est archi-contingence » (p. 101). Il s’agit d’un néoplatonisme inversé, car la réalité de l’Un qui donne ce qu’il ne possède pas est cosmologique au lieu de métaphysique, elle est une réalité indéterminée et indivisible. De plus, si la pensée consiste dans un mouvement de séparation et de remontée (hypostase vers l’Un) qui produit le multiple, dans la perspective de Barbaras, le multiple manifeste originairement une séparation de l’origine, face à laquelle la remontée vers l’origine a le sens d’une unification.

Les lieux marquent la proximité de l’origine dans la distance. Si aucun monde ne peut s’approprier l’origine, il y a toutes sortes de mondes possibles, autant de mondes que d’étants dont l’amplitude se mesure à la profondeur de l’inscription dans le sol qui n’est que la proximité de l’origine. L’ampleur de la synthèse sur laquelle un monde se repose ou la puissance signifiante sera d’autant plus forte que l’étant sera moins loin de son origine (p. 104). Avec cette affirmation, Barbaras se situe à l’opposé de la phénoménologie qui caractérise le sujet comme étant un hors-monde. Pour la cosmologie phénoménologique, autant d’appartenance, autant d’intentionnalité ; autant d’intentionnalité, autant de subjectivité ; autant de proximité avec la déflagration, autant de puissance ; autant de puissance, autant de monde ; autant de monde, autant de subjectivité. C’est parce que nous sommes d’abord des êtres cosmologiques que nous sommes conscients et connaissants. Les degrés de subjectivation renvoient aux degrés d’appartenance. Barbaras avoue que Merleau-Ponty s’est dirigé dans cette direction mais qu’il n’a pas pu fonder son intuition parce qu’il prenait comme point de départ la chair sensible. La chair comme sentir est différente de la chair du monde qui est sentie en ce sentir même (p. 106).  Merleau-Ponty n’a pas pu fonder l’univocité dont il a pourtant eu l’intuition. Pour Barbaras, c’est parce que nous appartenons au sol ontologique du monde que nous sommes capables de le phénoménaliser. La subjectivité ne se distingue pas de la puissance phénoménalisante. Il ne s’agit pas de nier la différence, mais de ressaisir la différence, « nier qu’elle repose sur la séparation d’une entité subjective et d’un monde » (p. 107). Mais si la phénoménalisation ou la subjectivité a pour condition l’appartenance, elle n’a pas l’appartenance pour contenu. Le lieu n’est pas le sol, mais la manière dont le sol se donne à celui qui en est séparé au sein du sol. Le monde est la manifestation de l’archi-événement à celui qui en est un éclat. Partant, « le destin de l’origine est sa propre occultation dans le phénomène » (p. 108). En d’autres termes, la phénoménalisation implique une occultation. Le sol n’apparaît jamais comme sol et c’est pour cela qu’on peut dire qu’on est séparés en son sein. La dimension d’occultation s’accuse tandis que la phénoménalisation se fait plus ample. Le lieu que nous déployons est plus loin du sol. La profondeur de notre appartenance déclenche une puissance de phénoménalisation qui nous permet de déployer un lieu en ouvrant le monde lui-même. Ce monde se donne comme « objectif », détaché de l’activité phénoménalisante, et comme délivrant un sens de l’être. La plus grande appartenance débouche donc sur la séparation, car la phénoménalisation finit par nommer l’essence de ce qui est : « la puissance de l’origine débouche sur sa propre occultation » (p. 108). Nous avons alors plus de chances d’accéder à l’appartenance si l’on aborde les modes d’exister ou mondes où le lieu ne recouvre pas encore le sol. Le problème de la réduction phénoménologique se pose ici. Il faut admettre qu’au sein de la relation objective du monde de la vie, et malgré elle, le sol affleure. Il faut admettre que nous sommes d’une certaine manière initiés à notre sol d’appartenance au sein d’une existence qui nous en éloigne, pour transcender ce monde objectif à partir duquel on ne peut pas « exhiber sa propre condition de possibilité » (p. 109). Barbaras finit son livre alors par l’indication d’une réalité à définir qui serait celle de la profondeur, étant le mode sous lequel l’appartenance se phénoménalise dans le lieu. Pour y accéder, il ne faut pas suivre la voie de la subjectivité objectivante, mais celle d’une contestation interne à celle-ci : la voie du suspens de la puissance phénoménalisante. L’interrogation de la profondeur ne pourra s’accomplir, confesse Barbaras, que dans une esthétique. Il semblerait que la phénoménologie que mérite la cosmologie de la déflagration n’ait pas encore été déployée, et qu’elle serait peut-être une phénoménologie de la profondeur au titre d’une esthétique. Nous comprenons cette idée de profondeur dans la lignée de l’affirmation de Borges : « la musique, les états de bonheur, la mythologie, les visages travaillés par le temps, certains crépuscules et certains lieux, veulent nous dire quelque chose, ou quelque chose qu’ils ont dit que nous n’aurions pas dû perdre, ou ils sont sur le point de dire quelque chose. Cette imminence d’une révélation, qui ne se produit jamais, est peut-être le fait esthétique » (Borges, 1952). Cette profondeur ne serait que le mode sous lequel nous éprouvons la trace de la déflagration tout en essayant de donner monde sans pour autant recouvrir le sol au point de le nier. Et c’est pourquoi il nous faudrait ajouter aux vers de René Char avec lesquels nous avons commencé – « dans l’éclatement de l’univers que nous éprouvons, prodige ! les morceaux qui s’abattent sont vivants » (René Char, 158) –, les mots de Paul Veyne : « [i]ls s’abattent sur le monde, ils y reviennent, et ne chutent pas dans le néant » (Veyne, 1995, p. 516).


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Michael Potter: The Rise of Analytic Philosophy, 1879–1930: From Frege to Ramsey

The Rise of Analytic Philosophy, 1879–1930: From Frege to Ramsey Book Cover The Rise of Analytic Philosophy, 1879–1930: From Frege to Ramsey
Michael Potter
Paperback £31.99

Reviewed by: Piotr Stalmaszczyk (University of Lodz, Poland)

Michael Potter is Professor of Logic at Cambridge University, his studies in the history of analytic philosophy and the philosophical foundations of mathematics include an overview of philosophies of arithmetic from Kant to Carnap – Reason’s Nearest Kin (2000), a critical introduction to set theory – Set Theory and Its Philosophy (2004), and a study of Wittgenstein’s Notes on Logic (2008). His most recent book, The Rise of Analytic Philosophy, 1879-1930, is a comprehensive introduction to the work of four philosophers, Gottlob Frege, Bertrand Russell, Ludwig Wittgenstein, and Frank Ramsey, in the half century, from 1879 (the year in which Frege’s Begriffsschrift was published), till Ramsey’s death in 1930.

Analytic philosophy is one of the most important sources for modern philosophy of logic and mathematics, for philosophy of language, and for philosophy of mind. According to some philosophers and historians of philosophy, it is not only one of the most important developments in twentieth-century philosophy, but the most important one, at least in the English-speaking world (cf. Beaney 2007: 1). Michael Dummett has famously defined it in the following way:

“A succinct definition would be: analytical philosophy is post-Fregean philosophy. Frege’s fundamental achievement was to alter our perspective in philosophy, to replace epistemology, as the starting point of the subject, by what he called ‘logic’. What Frege called ‘logic’ (…) embraced precisely what is now called ‘philosophy of language’.” (Dummett 1978: 441).

Though the above definition is far from being uncontroversial, there is a general consensus that the achievements of Frege, Russell, and Wittgenstein were crucial for the early developments of analytic philosophy; with the work of Ramsey featuring less prominently in historical overviews. Several general and more detailed studies have already investigated the origins of this movement in considerable detail (it will suffice to mention the works by Michael Beaney, Michael Dummett, Hans-Johan Glock, Scott Soames, and Stephen Schwartz). However, there is still a need for studies analyzing, reanalyzing and contextualizing the achievements of Frege, Russell, Wittgenstein, and Ramsey. This is precisely what Potter does; additionally, the author’s ambition is to trace the changes within the philosophers’ thought (the ‘genetic approach’).

The choice of the four philosophers in Potter’s monograph is connected with their unquestionable and durable relevance to current philosophy: Frege’s notions of sense and reference are central to modern semantics, Russell’s theory of descriptions may be regarded as a “paradigm of philosophy”, philosophy of language continues to be influenced by Wittgenstein’s picture theory, and Ramsey’s argument against the particular/universal distinction retains its validity (2). Assuming that analytic philosophy originated in 1879 with the publication of Frege’s Begriffsschrift and the birth of quantifier-variable logic, it might be claimed that further work by Frege, and also by Russell, (early) Wittgenstein, and Ramsey, flowed directly from this new logic. Throughout his study, Potter hopes to convey “a sense of the exhilarating progress they made, and of the extent to which modern analytic philosophy is in their debt” (3).

The detailed organization of this book is similar to the approach  characteristic of the author’s former studies. The book is divided into four parts, further divided into numerous chapters (21 devoted to Frege, 24 to Russell, 18 to Wittgenstein, and 10 to Ramsey), and each chapter is followed by concise suggestions for further reading. The book concludes with an extensive bibliography and a detailed index. Each part starts with a short biographical sketch (in the case of Russell and Wittgenstein, concentrating on the relevant time span), in which Potter contextualizes the life of the respective philosopher. Further contextualization, which takes into consideration appropriate ideas and developments, is provided in the more thematic chapters. Thus conceived, the parts offer a detailed chronological and thematic guide to the work and legacy of the individual philosophers.

Gottlob Frege (1848-1925) is generally associated with developments in modern predicate logic and analyses of sense and reference crucial for contemporary philosophy of language. He devised a symbolic language for logic, provided the seminal analysis of the meaning of an expression, offered a semantic analysis of identity statements, and formulated the context principle; he is also credited with putting forward the assumptions that lead to formulation of the compositionality principle and introducing the notion of presupposition (of the assertion). In the part on Frege (5-144), Potter provides an overview of logic before 1879, from the Stoics, through Aristotelian logic, transcendental logic, empiricism and idealism, to Boole’s early example of modern axiomatic logic. Potter observes that The Mathematical Analysis of Logic (1847) is the only plausible competitor as the harbinger of modern logic; however, even though Boole “had devised an algebraic calculus of considerable sophistication for solving problems in categorical and hypothetical logic, it fell short of unifying the Aristotelian and Stoic traditions” (19).

Potter devotes five chapters exclusively to the Begriffsschrift (the German title is rendered by the author as ‘Concept-Script: A formula language, modelled on that of arithmetic, for pure thought’), one of “the most remarkable books in the history of human thought” (21). The five chapters are concerned with foundations of logic, propositional logic, quantification, identity, and the ancestral. In order to fully appreciate Frege’s achievements it is necessary to understand the aim of his concept-script, the significance of his notation, usage of particular symbols, and, especially, the revolutionary introduction of a notation of quantifier and variable to express generalizations, all explained by Potter. In the short presentation of Frege’s account of function and argument, Potter observes that three features are worth stressing: the fact that in the decomposition of sentences a function is obtained by removing part of an expression, not part of its content; the possibility of replacing grammatical predicates; and, most importantly, Frege aimed to “decompose, and hence discern function-argument structure in already existing sentences, not to explain how the sentences acquired their meanings in the first place” (29).

In the remaining chapters in this part, Potter discusses in detail other studies and ideas of Frege: the Grundlagen (in 4 chapters), sense and reference (3 chapters), the Grundgesetze (2 chapters). Potter also tackles the development of early philosophy of logic, the Frege-Hilbert correspondence, the importance of Frege’s late writings. The discussed issues include the crucial components of Fregean semantics and philosophy of mathematics: the context principle, the concept and object distinction, the status of numbers, names and descriptions, different conceptions of sense, the reference of a sentence, (un)saturated senses, and more. Paul Pietroski remarked once that Frege “bequeathed to us some tools – originally designed for the study of logic and arithmetic – that can be used in constructing theories of meaning for natural languages” (Pietroski, 2005: 29–30). The discussion provided by Potter demonstrates the relevance of these tools for a number of current disciplines – he mentions the Fregean legacy in logic, philosophy of language (especially formal semantics and pragmatics), and mathematics. A possible addition to this list would be philosophy of mind, where Frege’s legacy is seen in, for example, contemporary discussion on different approaches to reference.

In one of his earlier studies, Wittgenstein’s Notes on Logic, Potter compared his analysis of Wittgenstein’s text to the work of a historical detective (Potter 2008: 3). Also, in The Rise of Analytic Philosophy, Potter offers analyses exemplary of a detective’s work; additionally, an important feature of his analyses is connected with discussing those ideas that were NOT followed by the individual philosophers; for example, he observes that although Frege introduced rules and basic laws of propositional logic, he did not discuss the question whether every logical truth expressible using only negation and the material conditional is provable in this system of truth-functional logic (35). Below, I mention the book Russell might have written (had he not met Wittgenstein); and, at yet another instance, Potter comments on the ‘one place we might expect to find Ramsey’s influence, given the closeness of their interactions in 1929, is in Wittgenstein’s later work, but in fact this influence is notably muted’ (468). Another example of Potter’s approach can be found in chapter 69, where he discusses Ramsey’s idea of universals, with the aim, among others, to unravel the (missing) influence on Wittgenstein’s departure from Frege’s views (the binary distinction between saturated and unsaturated entities).

Part II (145-312) is devoted to the achievements in the philosophy of Bertrand Russell (1872-1970) during the appropriate period. In the sections tracing the early influences upon the philosopher, Potter focuses on Bradleyan idealism, and McTaggart’s reading of Hegel. He also discusses Russell’s early work on geometry (An Essay on the Foundations of Geometry, 1897), moves next to Russell’s education in mathematics, and then the influence of, and further collaboration with, Alfred N. Whitehead. He also discusses G. E. Moore and his switch from absolute idealism to platonic realism, and the influence of the Italian mathematician, Giuseppe Peano. Important sections are devoted to Russell’s early, middle, and late logicism, his changing views on judgment, his studies of denoting, truth and theories of truth, types, the relationship between acquaintance and knowledge, the status and different understanding of facts, and approaches to monism. The list of topics important for Russell’s philosophy reads like an index of key topics in 20th century philosophy of language, with considerable implications outside this discipline.

The discussion demonstrates the importance of careful reading of texts, but even more so of direct contact – for Russell, meeting Peano, and the young Wittgenstein, was one of the turning points in his thinking about mathematics and philosophy of mathematics: ‘In May 1913 Russell began writing a book on the relationship between acquaintance and knowledge. He never completed it, partly as a consequence of Wittgenstein’s criticism” (365). One might only speculate about the developments in Russell’s philosophy had he not met Wittgenstein.

Russell’s (and Frege’s) influence and legacy in philosophy of language is indisputable. Potter offers an interesting comment on two crucial texts: ‘Much as Frege chose to write ‘On sense and reference’ as if it was about the philosophy of language, even though his real concern was primarily with logic, so also Russell presented ‘On denoting’ as if his concerns were with analyzing George IV’s curiosity about the authorship of Waverley rather than with solving the logical paradoxes’ (309). This resulted in both influence and controversies within analytic philosophy, and challenges offered by ordinary language philosophy, notably by Strawson. Potter notes that ‘ordinary language philosophy withered after Austin’s death (…) but its demise did not mark a return to Russellian analysis’ (312), which is a consequence of the linguistic turn in philosophy dominated by Rorty, Dummett, and Davidson. It might be added that the influence of ordinary language philosophy has been rediscovered in contemporary linguistics, especially pragmatics.

Though not directly connected with the topic of the book, it is interesting to observe that Russell ‘was the only one of the four philosophers discussed in this book to receive major public honours in his lifetime (the Nobel Prize for Literature and the Order of Merit)’ (149).

It would probably be difficult to find two philosophers so different in personality and way of life as Russell and Wittgenstein. Their philosophical concepts also differ, though they strongly influenced one another. Part III (313-415) is devoted to Ludwig Wittgenstein’s (1889-1951) early work. The first sections of this part provide insight into the development of Wittgenstein’s ideas, especially those connected with ‘facts’, ‘pictures’, and ‘propositions’. Potter offers here some ‘archeological’ research into the history of ideas and discusses the Bodleianus, the version (kept now in the Bodleian Library, hence the name) preceding even the typescript known as the Prototractatus. This first version of the Tractatus was concerned with theses 1-6: ‘what stands out straightway is that the outline ends not with the injunction to silence of the final published version but with a technical claim (..) about the expressive power of a certain notation. (…) The central claim of the 1916 Tractatus is thus that the world may be pictured logically by means of propositions obtained from elementary propositions by recursive application of the N-operator’ (319).

In the following chapters, Potter elucidates the changes Wittgenstein made to the final version, with fascinating discussion of the purported ‘solipsism’ (chapter 54), i.e. thesis 5.6. (‘The limits of my language mean the limits of my world’); this discussion is continued in the chapter on ‘the metaphysical subject’. Other chapters focus on ordinary language, on ethics, and on the mystical element in the Tractatus (chapter 62). This chapter also includes a useful – though brief – note on the possible reading of the Tractatus, which would distinguish, pace James Conant and Cora Diamond, the outer part and the inner part: the outer part (the ‘frame’) would consist of senseful instructions for reading the inner nonsensical part. As succinctly observed by Potter: ‘it is not altogether clear, however, which sentences belong to which part’ (405).

The final chapter of this part discusses the legacy of the Tractatus, and concentrates on issues such as elementary propositions, the picture theory, and briefly comments on the relation to, and legacy in, Wittgenstein’s later philosophy. Potter stresses that ‘the popular conception of two Wittgensteins was always too simplistic’ (409). He concludes his discussion by observing that Wittgenstein was right ‘to dismiss as incoherent the persistent attempts of philosophers to conceive of our representation of the world as undertaken from one viewpoint among many’ (415).

The last part of the book (417-471) is devoted to Frank Ramsey (1903-1930), a British philosopher, mathematician, and economist; the least known of the four philosophers discussed by Potter, due chiefly to his premature death at the age of 27. It has to be noted, however, that recent years have seen growing interest in his work and legacy, cf. the chapters in Lillehammer and Mellor, eds. (2005), and the most recent comprehensive monograph by Misak (2020). Ramsey’s contribution to philosophy is centered predominantly around the topics of truth, knowledge, belief, and universals. Potter also discusses his work on the foundations of mathematics, and traces the possible influence of Wittgenstein’s Tractatus on Ramsey’s conception of truth. The chapters on truth and knowledge demonstrate the potential of Ramsey’s ideas for contemporary discussions not only in semantics, but also in pragmatism, and philosophy of mind. A similar observation is to be made in connection with the chapters on the foundations of mathematics; however, in the final chapter, Potter comments also on the unfortunate misunderstandings and problems with the appropriate reception of Ramsey’s work.

The four philosophers discussed in Potter’s book all contributed to the rise of analytic philosophy, their legacy is still important today in a wide variety of disciplines, including philosophy of language, philosophy of mind, philosophy of mathematics, logic, and linguistics (especially pragmatics and semantics). Michael Potter’s study constitutes a comprehensive guide to their achievements and legacy. The book should be of considerable interest to anyone studying the roots of contemporary philosophy, and especially philosophy of logic, philosophy of language, and philosophy of mind. It would be most interesting to see a comparable study tracing the parallel developments of analytic philosophy and pragmatism and phenomenology (for some preliminary studies on analytic philosophy and phenomenology, see the contributions in Beaney 2007). Such a study might contribute to the development of ‘ideochronology’, dealing with the chronological relationship between philosophical ideas (modelled after glottochronology, which deals with the chronological relationship between languages).

Readers of Potter’s earlier books will recognize his ‘detective’s approach’ in this most recent volume. Potter meticulously traces the sources of ideas, discusses mutual influences, and carefully analyzes changes and shifts in theories, which makes his study almost a log-book for analytic philosophy.


Beaney, Michael. 2007. “The analytic turn in early twentieth-century philosophy.” In: Beaney (Ed.), The Analytic Turn. Analysis in Early Analytic Philosophy and Phenomenology. New York & London: Routledge, 1-30.

Beaney, Michael (Ed.) 2007. The Analytic Turn. Analysis in Early Analytic Philosophy and Phenomenology. New York & London: Routledge.

Dummett, Michael. 1978. Truth and Other Enigmas. London: Duckworth.

Lillehammer, Hallvard and D. H. Mellor (Eds.). 2005. Ramsey’s Legacy. Oxford: Clarendon Press.

Misak, Cheryl. 2020. Frank Ramsey. A Sheer Excess of Powers. Oxford: Oxford University Press.

Pietroski, Paul M. 2005. Events and Semantic Architecture. Oxford: Oxford University Press.

Potter, Michael. 2000. Reason’s Nearest Kin. Philosophies of Arithmetic from Kant to Carnap. Oxford: Oxford University Press.

Potter, Michael. 2008. Wittgenstein’s Notes on Logic. Oxford: Oxford University Press.

Andrea Altobrando, Pierfrancesco Biasetti (Eds.): Natural Born Monads, De Gruyter, 2020

Natural Born Monads: On the Metaphysics of Organisms and Human Individuals Book Cover Natural Born Monads: On the Metaphysics of Organisms and Human Individuals
Andrea Altobrando, Pierfrancesco Biasetti (Eds.)
De Gruyter
Hardback €109.95
VI, 337

Peter Antich: Motivation and the Primacy of Perception, Ohio University Press, 2021

Motivation and the Primacy of Perception Book Cover Motivation and the Primacy of Perception
Series in Continental Thought, № 54
Peter Antich
Ohio University Press · Swallow Press
Hardback $95.00

William E. Scheuerman: The End of Law

The End of Law: Carl Schmitt in the Twenty-First Century Book Cover The End of Law: Carl Schmitt in the Twenty-First Century
William E. Scheuerman
Rowman & Littlefield International
Paperback £35.00

Reviewed by: Samuel Lee (The New School for Social Research)

In the past few decades, we witness a renaissance of Schmitt studies in the English-speaking world. The field of legal philosophy in the US shares a similar trend. A vast amount of manuscripts, journals or PhD dissertations published every year and engage Carl Schmitt’s thought in different ways. As a disputed figure like Schmitt, the reception of his doctrine widely varies in the spectrum between far left and far right. Among many controversies, one of them is about him joining the Nazi party in 1933 and the immanent relationship between his political decision and his legal thought. Through the careful examination and critical engagement with Schmitt’s works in different periods, William Scheuerman argues that the life-long belief of legal indeterminacy led Schmitt to join the Nazi party eventually (8).

This book is divided into three parts. In the first part, Scheuerman shows that Schmitt’s early writings on judicial issues, the decisionist approach of sovereignty, the critique of liberal parliamentarianism, as well as the concrete order doctrine of international law, these stages consistently shed light on the lack of legal determinacy. To re-establish the ground of determinacy, Schmitt demands homogeneity of ethnic community (21), with which, for Scheuerman, Nazi offers a plausible solution for the Weimar Republic. Hence, Schmitt’s legal philosophy inevitably drives him to the Nazi. The next part compares Schmitt with two contemporaries, namely Joseph Schumpeter and Friedrich Hayek. Following Between the Norm and the Exception, Scheuerman continues to shed light on the impact of Schmitt’s thought in the transatlantic world. In this book, he rather focuses on the influence of Schmitt’s legal theory in the post-war America. Comparatively, there are very few studies examine this period of intellectual history.  Scheuerman substantially contributes to the intellectual history by revealing the theoretical relationship between these pivotal post-war scholars. In the last part, Scheuerman borrows Schmitt’s idea of political emergency and engages with the contemporary political and legal issue concerning global emergency in the era of terrorism. In this way, Scheuerman offers a timely reading of Schmitt and reveals the fundamental weakness and insights inherent in his legal political view.

As a work that is largely devoted to legal philosophy, not a political debate of sovereignty, Scheuerman comprehends Schmitt’s thoughts in the context of contemporary critique of liberal rule of law.  In the American context, there are two inter-related statements that generalize the challenges of the rule of law. First, the expansion of state interventions to different fields of capitalist economy and social welfare brings the judges and administrators with a vast amount of power.  Second, the proliferation of powerful constitutional courts, endowed with generous powers of judicial review over legislation, has arguably accelerated trends toward discretionary government. To put it in a nutshell, the overwhelmingly centralized power of executive and judicial power that accumulated over the past century culminated in the asymmetrical relationship between the branch of legislative and judicial. The latter could now outweigh the power of the former by means of large numbers of judicial reviews and the obscurity of legal interpretations. The democracy and the rule of law are under severe threat from within. This current crisis of the rule of law is, for Scheuerman, best depicted by Schmitt’s legal diagnosis. Despite the flawed political solution Schmitt offered, the accurate analysis against liberal parliamentarianism is worthy of scrutiny.

In the first part, Scheuerman studies carefully the works of Schmitt over his long academic lifespan. He realizes that the legal philosophy of Carl Schmitt was devoted largely to the critique of legal indeterminacy that happened in the liberal Weimar constitutional order. Eventually, this judgment results in consenting the Nazi’s reign and even the idea of Großraum in the realm of international law. Hence in Scheuerman’s claim, joining the Nazi is to a large extent consistent with Schmitt’s early legal and political thoughts. In the 1920s, for instance, Schmitt argued for the centrality of the ‘exception’ of law in the Political Theology. “In its very essence, all legal experience is permeated by indeterminacy, by the ever-changing dictates of the concrete exception.” (35) The sovereign that is endowed with ultimate power to decide the exception represents the ambiguity of the law. All laws are then normatively justified not by the abstract moral reasons, but the absolute decision of the sovereign in concrete circumstances.

This issue of legal indeterminacy that largely embodied in the liberal political and legal order is caused by the crisis of parliamentary democracy. The basic incompatibility between liberalism and democracy that posited by Schmitt seems to show the doomed failure of liberal parliamentarism in the age of mass democracy, given that only democracy could provide a substantial homogeneity between the rulers and the ruled. This homogeneity determines the legal meaning of all laws (50). Nevertheless, Scheuerman is aware that liberal parliamentarism does not necessarily lead to legal indeterminacy in Schmitt’s account. At least in the 19th century, the homogeneity was to a certain degree maintained by means of Besitz und Bildung (property and education) (47). In other words, before the age of mass democracy, the minority of the aristocrats who were qualified to engage deliberation and debate in the parliament would somehow realize the ideal of free discussion and promote social interest for all.  Yet, mass democracy fundamentally changed the game that the parliament deteriorated to vales of endless interest-based claims that lead to nowhere. “The people itself cannot discuss…and it can only engage in acts of acclamation, voting, and saying yes or no to questions posed to it”, as Schmitt famously put in the Constitutional Theory. As a result, the discursive characteristic of the parliament in the age of mass democracy turns anti-political in terms of paralyzing the political order and provoking legal indeterminacy.

In Scheuerman’s original interpretation, this argument “depicts twentieth-century mass-based authoritarianism as a fulfillment of the democratic project.” (49) Thus, Nazi would be a plausible solution of legal indeterminacy for Schmitt. Hence, since 1933, Schmitt wrote a vale of article to affirm the Nazi quest of ethnic and racial homogeneity. Unlike many scholars who conceive 1933 as the watershed of Schmitt’s academic life that shifts from the stage of decisionism to the stage of concrete-order approach, Scheuerman rather sheds light on the theoretical consistencies of Schmitt’s legal thought before and after 1933. “Essential to Schmitt’s idiosyncratic quest to reconceive the possibility of legal determinacy is an open endorsement of dystopian National Socialist visions of a racially and ethnically homogeneous ‘folk community’.” (135) Hence, to a certain extend, the Nazi realized the idea of sovereign dictatorship that Schmitt suggested in the early 1920s. The quest of homogeneous racial community and the emphasis of executive power of the party “re-politicize” Weimar’s state government through the friend-enemy distinction and dissolve the problem of legal indeterminacy. Scheuerman critically comments Schmitt over-emphasize the importance of the political, which would romanticize the use of violence. Also, the legal predictability and regularity are almost impossible to attain by the branch of legislative in mass democracy. Consequently, dictatorship seems to be the natural result.

Furthermore, Scheuerman believes the framework of the legal indeterminacy is embodied in Schmitt’s discussion of international law as well. Similar to the critique of liberal parliamentarism, liberal international law fails to represent a uniform will of a homogeneous group of people. Hence, the boundless extension of the liberal international law deprives the legality of it, insomuch as the legality should be grounded on the identity between the ruled and the ruler.  Scheuerman argues that, in order to criticize the liberal international law, Schmitt endorsed the experience of American imperialism to support the National Socialist imperialism in the 30s and 40s before the war (165). Schwab first proposed the similarity between Schmitt’s concept of Großraum and Hitler’s concept of Lebensraum[1]. Unlike the original international law that posits a groundless, anti-political notion of universality, imperial rule constitutes Großraum that is a grand political entity encountering others. In contrast to the globality of liberal international law, Großraum, illustrated by the US imperialism, has a hegemonic power to form the relations of domination. In the case of US, for instance, the nonintervention treaty between the US and the Latin American is made for the sake of protecting American property, though the US constantly used the exceptional clauses for various political purposes.

Scheuerman doubts if Schmitt could justify the German’s imperial expansion on the basis of the US imperialism. “In Schmitt’s legal theory, international law is systematically reduced to a direct and unmediated plaything of Nazi Realpolitik.” (190) Regardless of any traditional virtue of international law, Schmitt’s idea of Großraum is merely a veil for racial imperialism, as Scheuerman condemns. Accordingly, Schmitt fails to provide any alternative concept of international law to replace the liberal one.

The next part is to establish to linkage between the thought of Schmitt and two renowned American thinkers that are also Schmitt’s contemporaries, Schumpeter and Hayek. This contextual reading is inspiring and original, given that the majority of scholars shed light only on the Continental impact of Schmitt’s thought, such as the critical reception of Schmitt in the Frankfurt School or the Post-structuralism. On the other side of the transatlantic world, the influence of Carl Schmitt is largely ignored until the translation projects of George Schwab. By engaging with these thinkers, Scheuerman believes his studies could fill in this blank of intellectual history about the reception of Schmitt in the post-war American academia.

Concerning Schumpeter, his classic work Capitalism, Socialism and Democracy is for Scheuerman a response to Schmitt’s diagnosis of the crisis of liberal parliamentarism (217). Alike Schmitt, Schumpeter acknowledged Max Weber’s argument that modernization is the process of rationalism in which instrumental rationality, mechanization and bureaucratization dominate the modern logic of the world. The source of legitimacy, thus, is changed from charismatic leaders to rational legal authorities. What he disagreed with Weber is the annihilation of the heroic element in the discourse of iron cage. Schumpeter sheds light on the conception of the capitalist entrepreneur. Regarding the entrepreneurship, it allows the capitalist to be a heroic figure that pursue economic innovations and introduce new forms of economic activity to reform the current commercial routines. As a will to conquer, it appeals to the consumers. The boost of consumerism is a positive reinforcement from the market that manifests its support. His emphasis of will and heroic figure is akin to Schmitt’s notion of sovereignty.

More importantly, for Schumpeter, the rise of mass democracy, in the 20th century undermined the parliamentary democracy. In an essay, “Socialist Possibilities for Today” (1920), Schumpeter argued that liberal parliamentarism was genuinely functioned in the past due to the limit participation of the poor and working classes. The elites or the representatives that worked in the parliament – either from the bourgeoisie, the aristocracy or the state bureaucracy- they shared a similar view of social interests. This is the only way that “government by discussion” could work (227). This analysis clearly echoed with Schmitt’s diagnosis of the crisis of parliamentarism in the early 1920s. Through the archival study, Scheuerman finds out that in this period, Schumpeter did exchange his view with Schmitt on this topic. He even encouraged Schmitt to work on his famous writing, Concept of the Political, and had a high opinion of it. In the meantime, Schmitt quoted occasionally Schumpeter’s claims about imperialism in his works. For Scheuerman, their disagreement on the solution of the crisis of parliamentarism is clear but not too far. While Schumpeter endorsed liberal elitism; Schmitt rather opt for a mass-based authoritarian plebiscitarianism. To put it in a nutshell, for both of them, homogeneity that dissolved the problem of legal indeterminacy is the prerequisite of a functional parliamentary democracy. Mass democracy leads only to a dead end.

Apart from Schumpeter, Scheuerman also examine the intellectual inheritance between Schmitt and Hayek. The critique of the modern interventionist state by Schmitt in the 1920s and 30s had a great impact on Hayek, which resulted in his magnum opus, The Road to Serfdom (1944). Hayek posited a dichotomy between general law and individual commands that the former should not refer to “the wants and needs of particular people”. It determines his understanding of the rule of law. To put it in another way, the society and the state should be clearly separated. The former is diversified and heterogeneous while the latter is not. The interventionist state they witnessed in the first half of the 20th century was, as Hayek adopted Schmitt’s thought, the phenomenon of the total state. It is different from the neutral state that liberal thinkers endorsed in the 19th century, insomuch as the state and society were now fused with each other in the age of mass democracy (254). It resulted in the establishment of welfare state and lawmaking for the sake of a particular group of people. It is not hard to find the affinity between Hayek and Schmitt’s critique of interventionist development that contributes to the decay of liberal parliamentarism. In fact, as late as 1976, when Hayek wrote a new Preface to The Road to Serfdom, he still admitted he was not free from the “interventionist superstition” and this tone of anti-welfare state polemics was indebted to Schmitt’s decisionist approach (256). Despite several differences between Schmitt and Hayek in terms of the endorsement of the pluralist party state as well as the epistemological skepticism that the rule of law is grounded on, Scheuerman reveals the uncanny intimacy between their thought. For him, it could somehow explain the marriage between authoritarian plebiscitary and neoliberal capitalism in the 20th century, particularly the myth of Chinese capitalism.

In the last part, Schmitt’s legal and political thoughts are engaged with the contemporary political issues. In particular, the renaissance of the Schmitt studies in America is caused by the warfare in the name of anti-terrorism. When we take the global scale of the state of emergency into account, the explanatory power of Schmitt’s theory seems to outweigh the mainstream liberal political thought or legal thought. Scheuerman endeavors to scrutinize the relevance of Schmitt’s view and see if his understanding and ideas could shed some new lights to our current plights. The white house gradually centralized its power in the past century. After the cold war, the US government has a new way to strengthen its power-counter-terrorism. The terrorist attack in 2001 marked a watershed of US history in the sense that the USA Patriot Act was passed spontaneously. The bill endowed the executive government with unprecedented great power to fight the enemies by all costs, including regularization of emergency authority, such as a suspension of human rights of suspects during anti-terrorist interrogation.

Apparently, in Schmitt’s doctrine of sovereignty, the emergency power fundamentally constitutes the idea of sovereignty. “The sovereign is he who decides on the exception”[2], he eloquently wrote at the beginning of Political Theology. Provided that the emergency power is triggered in face of crisis, Schmitt’s notion of sovereignty argued for the “unavoidability and ubiquity of dire crisis” and it leads to his fundamental belief of legal skepticism (269). The latter is comparatively far-reaching in the field of legal theory. Scheuerman is not going to challenge these conventional views of Schmitt. Rather, his writing shows that Schmitt’s views about emergency power originated in his early academic writings and he maintained these thoughts for several decades. In this case, Schmitt’s intimacy with National Socialism before and during the WWII is closely related to his own intellectual reflection of sovereignty.

More importantly, many accept Schmitt’s idea that authoritarian rule and even inhumane measures maybe necessary for some exceptional circumstance lest the state would collapse in the crisis, even though the debate concerning counter-terrorism seldom embraces Schmitt’s theory (292). Hence, Scheuerman finds it essential to revisit Schmitt’s idea of international politics critically and presents different ways to engage with it. Schmitt’s emphasis of crisis in the notion of sovereignty denotes that “crisis management would constitute a paramount activity for contemporary government.” (289) To encounter the unpredictable crisis ahead, Schmitt inevitably favors the centralized power of the unified executive government, which would at least potentially undermine the rule of law. Moreover, in the light that the law fails to anticipate all sorts of emergent circumstances, the sovereign power of the executive branch of government should have the absolute power and limit not by the ‘situational laws’. In other words, the sovereign power must be lawless, for the sake of dealing with unprecedented crisis and saving the normalcy of legal order. For

Scheuerman, the extremely skeptical view of norms of Schmitt, which demands the laws to be able to predict all sorts of circumstance, is problematic. More precisely speaking, it is assaulting a straw man. To endorse Andrew Arato’s claim, there is a spectrum between a purely formalistic legal order and the lawless, absolute sovereign power. A reasonable degree of legal constraint by means of a set of constitutional procedure should be plausible to contain the emergency power of the government (291) and make it consistent with the rule of law.

Scheuerman’s interpretation of Schmitt is well grounded, systemic and timely. His historical configuration contributes both to the Schmitt studies as well as the studies on intellectual history in America.  Unlike a mere historical inquiry, Scheuerman endeavors to engage Schmitt with the contemporary debate in the field of legal theory, in order to find out how Schmitt’s legal thought would help articulate the legal problems we have, aka legal indeterminacy in the age of mass democracy. Yet, there are a few questions that this brilliant work should have addressed.

To begin with, Scheuerman strongly believes that there is a strong affinity between Schmitt’s theoretical reflection and his political decision of joining the Nazi party in 1933. Hence, he reconstructs a coherent theoretical view of Schmitt on legal indeterminacy by widely examining his works from the 1910s to the post-war period. It is, however, a bit surprise to find that in this book, Scheuerman seldom pays attention to the counter-side of the debate. Since George Schwab introduced Schmitt to the American intellectual circle by a series of English translation in the 1980s, a decade long debate emerged concerning whether Schmitt’s alliance with Nazi is motivated by his legal and political thought or not. American scholars like George Schwab[3] and Joseph Bendersky[4] strongly defended the ‘early Schmitt’ that Schmitt showed no sign of anti-Semitism or the empathy of National Socialism before 1933. On the contrary, Carl Schmitt was once a Kantian and then a conservative Catholic who devoted to be the guardian of the republican constitution. For the leftist side of interpretation, Schmitt’s legal and political thought before 1933 is far from legal Fascism. In contrast, he defended the newly born republican state of Weimar against the threat of populist movements and the formalistic positivism by developing a cutting edge doctrine of popular sovereignty. Scheuerman was apparently aware of their arguments and his article written in 1993 was an attempt to respond to these critiques[5]. However, his response is far from satisfactory. He does not consider elaborating his counterarguments in his latest work, which, to a certain degree, undermines the validity of his approach.

The defense against the Fascist reading of Schmitt before 1933 is mainly twofold: historical and theoretical. Historically speaking, the anti-Semitic charge of Schmitt is questionable in a few ways. Many of Schmitt’s friends were Jews, like Leo Strauss, Walter Benjamin, Jacob Taubes, Franz Neumann, Otto Kirchheimer, and Waldemar Gurian. When he moved to Berlin to teach in 1927, the school he chose was Handelshochschulen, a new established school that had a reputation of being an institution with many Jews. He published nothing openly against the Jews before 1933. Most importantly, according to Gopal Balakrishnan, the honeymoon between Schmitt and the Nazi party is much shorter than he anticipated. Schutzstaffel commenced to investigate Schmitt’s opportunistic tendency towards anti-Semitism. It didn’t result in a catastrophic retribution by SS is thanks to the protection from Goering. In a letter to the editorial board of the SS paper, Goering urged the SS to stop further attacks on Schmitt[6].

With regard to the theoretically concern, Schmitt’s concept of the political and the emphasis of the social homogeneity aim not at promoting the purity of nation, don’t mentions the exclusion of the Jews. In the Concept of the Political, for instance, he clearly stated that the friend/enemy distinction is dispensable from the personal hostility or profitability. In contrast, it is about an existential relationship between political entities. He specifically traced the idea of public enemy back to Plato’s The Republic in order to distant from the idea of private enemy. The eternal existence of the enemy also constitutes to Schmitt’s political metaphysics of pluriverse. In short, identity coexists as diversity. It could also echo Schmitt’s early Catholic view that the Catholic Church is a complexio oppositorum that contains a wide spectrum of contradictory schools and thoughts without dismantling the papacy. Unless the Jewish group is existentially threatened the unity and order of the absolute constitution, it is hard to find a legitimate reason to annihilate the Jews in early Schmitt’s doctrine of popular sovereignty.

Another question is posed with respect to Schmitt’s preference of authoritarian plebiscite. Scheuerman repeatedly argues that Schmitt’s critique of normativism and formalistic liberalism is to justify his preference on sovereign dictatorship or authoritarian plebiscite, which paves his way to the Nazi party (109; 165; 218). He, however, does not respond to the republican interpretation of Schmitt. For the counter-argument, some argue that Schmitt had no intention to reject liberal parliamentarism entirely. Nevertheless, encountering the vulnerable political order of Weimar republic, Schmitt was rather devoted to save democracy by separating it from liberalism. Liberalism that appeals to universalism and deliberation fails to embody the social homogeneity that democracy presumes at the first place. In light of solving the problem of legal indeterminacy, Schmitt revisited the tradition of pouvoir constituant and developed his own approach of popular sovereignty, aka decisionism. Andreas Kalyvas used three moments of democracy to conceive Schmitt’s democratic doctrine[7]. Hence, the emphasis of level of dictatorship is to manifest the political will that forms the order of the political community, instead of replacing exception with normalcy. At the end, the exceptional measures of sovereign are employed to restore the order for the sake of returning the power back to the normal political and legal order. In the Constitutional Theory, Schmitt sheds much light on the two pillars of the constitution, identity and representation. After the constitutional order is formed, the representation of the public will then will be endowed with the political power to execute the will of the people. It defines the second level of constitution, the positive constitution. The appearance of the people in the public sphere is to assure the representational organ of the state will stay as close as the people’s will. If so, it is unclear how Schmitt would prefer authoritarianism or even totalitarianism before 1933 at the expense of the normal representational apparatus of parliament.

In short, Scheuerman delivers a fruitful, well-grounded study on Schmitt’s account of legal indeterminacy and its legal and political consequences. Also, his brilliant critique of the decay of liberal parliamentarism is influential among the American thinkers in the early 20th century. To a certain extend, Schmitt’s thought shaped the landscape of the post-war American academia, as well as the contemporary reaction of the controversial political issues, such as counter-terrorism and the global status of emergency. His political decision of joining the Nazi is undoubtedly unwise, but his diagnosis of the immanent problems of liberal parliamentarism is still full of insights. This remarkable work would surely contribute much to the Schmitt studies as much as the debate of legal theory.


Balakrishnan, Gopal. 2002. The Enemy: An Intellectual Portrait of Carl Schmitt. London: Verso.

Bendersky, Joseph. 2016. Carl Schmitt: Theorist for the Reich. New Jersey: Princeton University Press.

Kalyvas, Andreas. 1999-2000. “Carl Schmitt and the Three Moments of Democracy.” 21 Cardozo L. Rev. 1525.

Scheuerman, Bill. 1993. “The Fascism of Carl Schmitt: A Reply to George Schwab.” German Politics and Society 29: 104. ProQuest.

Schmitt, Carl. 2011. Political Theology: Four Chapters on the Concept of Sovereignty. Chicago: University of Chicago Press.

Schwab, George. 1994. “Contextualising Carl Schmitts concept of Grossraum.” History of European Ideas, 19: 1-3, 185-190. http://doi.org/10.1016/0191-6599(94)90213-5.

Schwab, George. 1989. The Challenge of the Exception: An Introduction to the Political Ideas of Carl Schmitt Between 1921 and 1936. Westport: Greenwood Press.

[1] George Schwab, “Contextualising Carl Schmitts concept of Grossraum,” History of European Ideas, 19  (1994):1-3, 185-190, DOI: 10.1016/0191-6599(94)90213-5.

[2] Carl Schmitt, Political Theology: Four Chapters on the Concept of Sovereignty (Chicago: University of Chicago Press, 2011), 5.

[3] George Schwab, The Challenge of the Exception: An Introduction to the Political Ideas of Carl Schmitt Between 1921 and 1936 (Westport: Greenwood Press, 1989).

[4] Joseph Bendersky, Carl Schmitt: Theorist for the Reich (New Jersey: Princeton University Press, 2016).

[5] Bill Scheuerman, “The Fascism of Carl Schmitt: A Reply to George Schwab,” German Politics and Society 29 (1993): 104, ProQuest.

[6] Gopal Balakrishnan, The Enemy: An Intellectual Portrait of Carl Schmitt, (London: Verso, 2002), 207.

[7] Andreas Kalyvas, “Carl Schmitt and the Three Moments of Democracy,” 21 Cardozo L. Rev. 1525 (1999-2000).