Stefan Kristensen: La Machine sensible

La Machine sensible Book Cover La Machine sensible
Stefan Kristensen
Paperback 28,00 €

Reviewed by: Louis Schreel (Ghent University, Department of Philosophy and Moral Sciences)

  1. Introduction

In his new book, La Machine sensible, Stefan Kristensen conceives the human mind as a sensible machine: a machine that seeks to stabilize incoming fluxes of sensory stimulation, before being rationally reflected. This opens up a thought-provoking discussion with contemporary phenomenological conceptions of the minimal self, which reappears as a technical invention, an artifact produced by the sensible machinery that works beyond our conscious grasp and reflective understanding. Like the technical object, the minimal self is for Kristensen an artifact produced to stabilize the relation between man and his environment. But in La Machine sensible technical invention does not amount to the application of a given system of knowledge. Machinic invention has its roots in the irrational and becomes rational ordering only after having fulfilled its primordial function: the organization of matter by life.

For the sake of brevity, this review will focus strictly on the theoretical issues that animate La Machine sensible. The true strength and originality of Kristensen’s book lies in combining a rich conceptual framework with detailed commentaries of empirical work both in psychopathology and in twentieth century art. Of the three parts that make up the book, I will discuss only the first (“The Self and the Machine”) and the third (“The Essence of the Machine”), the second (“The Machine and the Figuration of the Self”) being entirely devoted to the motive of the machine and the figuration of the self in art brut, James Tilly Matthews, Fernand Deligny, Victor Tausk, Bruce Nauman, Marcel Duchamp, Jean Epstein and Jean-Luc Godard. Kristensen has a deep background both in the phenomenological and psychoanalytical traditions and his astute appreciation of their respective virtues does not make him any less perceptive of their respective weaknesses. Honest about its goals and the unresolved puzzles pertaining to its rather brief examination of phenomena of biological organization, the book is most sharp in its ability to set up a dialogue between Merleau-Ponty, Lacan, Szondi, Maldiney and Deleuze & Guattari. With that in mind, La Machine sensible is highly recommendable for anyone interested in the crossovers between phenomenology and psychoanalysis, and the way these can open up an original reflection on contemporary visual art.

  1. Aisthesis Disturbed: Machinic Delusions

The first part of Kristensen’s book begins by turning to the literature on schizophrenia, in which the motif of an ‘influencing machine’ (une machine à influencer) represents a particular kind of delusion that is important for a good understanding of schizophrenia. The delusion of an influencing machine stands for an experience in which the patient is convinced to be manipulated through a machine, which itself remains beyond his or her grasp. Examining the subjective dimension of schizophrenia, Kristensen approaches this delusional experience as a particular kind of feeling. This avoids categorizing schizophrenia as a disturbance of either the psyche or the soma, since feeling usually involves both. Kristensen argues that whatever the person’s predominant schizophrenic symptoms, these can be regarded as instances, appearances, expressions of the same disturbance, the same fundamental kind of psychotic feeling of an influencing machine.

To situate the disturbance at the level of feeling is not to deny, however, the neurobiological basis of schizophrenia. Discussing the early clinical work of Viktor Tausk and Gaëtan Gatian de Clérambault in the light of recent work of Alfred Kraus, Thomas Fuchs, Louis A. Sass and Josef Parnas’ phenomenological Examination of Anomalous Self-Experience (EASE), Kristensen acknowledges that neurally based cognitive dysfunctions often play an important role, and indeed that they may often play the causal role in terms of kicking off symptoms. This does not mean, however, that subjective experiential phenomena, together with subjective responses to these phenomena, may not also play a key role. Rather than proposing an either/or dichotomy between neurological explanation and phenomenological description, our author follows Parnas in the viewpoint that phenomenology may just as well offer an explanatory contribution for the understanding of psychotic delusions. Accordingly, ‘the investigation concerns here the sense of this experience of alterity, from the point of view of the subject undergoing it’ (29).

In the most general terms, it is for Kristensen a person’s most immediate and fundamental, affective relationship to self and to world, which is disturbed in schizophrenic psychosis. This disturbance is a feeling of losing contact and connectedness with the world, of withdrawing into a world of one’s own, and of sensing the world as a hostile otherness. In schizophrenia, patients lose their sense of ownership; they seem to have no sense of property, not of a world but also not of themselves, even to the point of owning their bodies. It is this alienating feeling, which the patient’s language is unable to articulate and make sense of, and which may lead to a breakdown of personality, a cleavage of several personalities, and to several kinds of corporeal symptoms.

The sense of losing possession or control, at once over the world and over oneself, implies that possession, power or control lie elsewhere. The delusion of the influencing machine involves ‘the experience of domination, of a relation of asymmetrical force, which the machine is a particularly emblematic image of’ (36). One may certainly have the feeling of great energy and feel compelled to use it, but one seems to have no power to control it. It is as though something else is exercising this control and the patient does not know what this other is: he or she feels it as a foreign power that is mechanically triggered by an external causality.

Whatever form these experiences take, their presence is for the subject always an ordeal that gives rise to different strategies to confront these impulsions, whose essential trait is that the subject cannot escape them. It is due to this experience of passivity and powerlessness on the noetic level that one can speak of a machinic phenomenon on the noematic level (taking up a Husserlian vocabulary here) (30).

In an important concluding passage of the first chapter, Kristensen argues that one shouldn’t understand the schizophrenic delusion only negatively, as the delusional construction of a threat. Following Kraus, Fuchs and the psychoanalyst Ludivine Beillard-Robbert, he argues the schizophrenic delusion is ‘a fundamentally ambiguous phenomenon’ (13, 23) that can be considered at once as a symptom of disturbance and as an act of resistance, offering a certain stabilization. Indeed, ‘the simple fact that a hallucination is produced, that an image be drawn, that a text be written, either in front of the psychiatrist or in the most intimate reclusion, means that the delusional subject is in a process of resistance in the experience that he goes through’ (36). Kristensen emphasizes this point to debut the idea that the delusion would be itself a phenomenon empty of meaning. One must distinguish the patient’s primordial experiences, which appear to him or her as meaningless, and the delusion, which is produced as an attempt to make sense of them. Without this distinction, one cannot account for the fact that the schizophrenic is still a self and that he or she maintains a perspective onto the world. Like the drowning man who cannot swim, the patient continues to struggle[1]:

The creation of an influencing machine in the psychic realm of the schizophrenic subject corresponds to a situation of complete powerlessness within which, nonetheless, the possibility of emancipation is given, although it is remote and inaccessible. This is exactly the paradoxical meaning of the delusion: to express the need of liberation by giving form to the confinement (38).

  1. The Bodily Self and the Sensible Machine

Kristensen’s understanding of the delusion of the influencing machine as at once a passive confrontation to something unknown and an active response to it, is central not only to his analysis of schizophrenia, but also to his philosophical understanding of selfhood (ipseity) in general. Against a conception of the self as characterized by full-fledged autonomy and self-reflective transparency, Kristensen argues the self is ‘structurally constituted by the internal tension between necessity and liberty’ (37). More precisely, Kristensen proposes a two-level model of the self, whereby the higher-level properties (the intentional, cognitive structure which has a degree of autonomy from the world) emerge from lower-level, sub-personal and non-conscious dynamical processes that act deterministically. The reflective, cognitive structure of the self, which is the mark of subjective autonomy, is for our author constituted by three fundamental, pre-reflective dimensions of experience: temporality, embodiment and self-differentiation inherent to pre-reflective experience. For Kristensen, these pre-reflective dimensions manifest dimensions of internal or intra-subjective alterity, which are never fully dominated and controlled by the subject. In Dan Zahavi’s terms, which Kristensen cites approvingly:

Subjectivity seems to be constituted in a way that allows it to relate to itself in an othering way. This self-alteration is something inherent in reflection. It is not something that reflection can ever overcome (Zahavi 2004: 150).

Although the pre-reflective, embodied level of the self is perpetually self-differing within the ‘diachronical’, egoless flow of time-consciousness, Kristensen agrees with Zahavi that one can speak already at this rudimentary level of a ‘minimal self’ (122).[2] However, he disagrees with Zahavi’s view that minimal self does not depend upon social interaction for its development and/or its sustenance. Following Matthew Ratcliffe, Kristensen argues the constitution of minimal self should be re-conceptualized in interpersonal terms: ‘the primitive level of self-experience is always already of an intersubjective nature’ (126).

Our author develops this reconceptualization around two ideas. The first is that minimal self and alterity construct each other reciprocally through a pre-reflective libidinal and social dimension of ‘body schema’ (47, 54, 64). Drawing on the late work of Maurice Merleau-Ponty and the neurologist and psychoanalyst Paul Schilder (whose influence on Merleau-Ponty he reconstructs in detail), Kristensen conceives bodily ‘sensing itself’ (le sentir lui-même (49)) as a perceptual process that happens independently from conscious intentionality and reflection, and is interdependent on action. According to this account, sensing is a skillful bodily activity in which perception and action are constitutively interdependent, unlike at the personal level, where the action a perception leads to may depend on the agent’s intentions (105, 271). In Schilder’s sense, the body schema designates an integrated set of dynamic sensorimotor processes that organize perception and action in a sub-personal and non-conscious manner. As such, the body schema must be distinguished from what is sometimes called the ‘body-image’, which is the body as an intentional object of consciousness, i.e. the body as experienced as owned by the experiencing subject. For example, the body schema appropriates certain habitual postures and movements automatically. The body schema also incorporates certain significant parts of its environment into its own schema: the painter’s brush becomes an operative extension of her hand; the blind person’s cane becomes a sensing extension of the hand.

At this primordial level, a minimal self emerges from a libidinal, bodily relation to alterity. That is to say, the sensorimotor contribution of the body schema is actually constitutive of selfhood, rather than being merely causally implicated in experiences. But this dimension of embodiment is not of the order of personal ownership: the libidinal production of the bodily self through body schema precedes the constitution of an ego that distinguishes itself from its libidinal investments, and the primordial relation between self and alterity is characterized by a ‘fundamental polymorphism’ (52). This means that the libidinal body forms with the environment a system of reciprocal implication, stimulation and expression, a pre-personal, essentially ‘anonymous and general existence’ in which there is ‘confusion of an individual body schema with that of the other’ (53). Being essentially anonymous, non-personal and non-conscious, the body schema forms a ‘sensible machine’ that is not phenomenologically available to the reflective subject: it is neither the perception or imagination, nor the cognitive understanding, nor the emotional apprehension of ‘my’ body, but rather the libidinal drives that organize the body as it spontaneously interacts with its environment.

From this perspective, the unconscious is this libidinal dimension of my being in the world; if it remains inaccessible to consciousness and to explicit intersubjective sharing, this is not due to its radically intimate [psychic] character, but rather to its pre-reflective, corporeal generality (56).

As Henri Maldiney writes, paraphrasing Merleau-Ponty, the bodily sensing itself forms the ‘untouchable’ side of the self, ‘that of the self which I will never touch [cela de moi que je ne toucherai jamais]’ (Maldiney 2007: 138).

The second idea is that human subjectivity, that is to say, full-fledged selfhood with a degree of ‘ontological depth’ (123), emerges from a cultural-reflective dimension of interpersonal relations and symbolical-cognitive structures, such as language. Our author is fully aware that this second idea, as well as the identification of the libidinal basis of embodiment with the impersonal, non-subjective order of the unconscious, brings him particularly close to the position of Lacan. In fact, one of the strengths of the second chapter of La Machine sensible lies in showing how – despite the different conceptions of the unconscious in the early Merleau-Ponty and Lacan– the late Merleau-Ponty’s identification of the unconscious with the anonymous ‘flesh’ (chair) of the world is compatible with Lacan’s views on the discontinuous, problematic relation between consciousness and the unconscious. Despite valuing this proximity, however, Kristensen is also critical of Lacan. In conceiving the developmental emancipation to the symbolical dimension of subjectivity, Lacan neglected the importance of the productive role of the libidinal body and of affectivity in the constitution of the self. In Merleau-Ponty’s terms, Lacan’s conception of the symbolic led him into an ‘idealist deviation’ (58, 63), conceiving the emergence of subjectivity strictly in terms of the symbolic and conscious mediation of instinctually driven life. For the generative constitution of the self, a model which does not do right to its bodily, affective, emotional and temporal constitution remains incomplete indeed.

By contrast, the psychoanalytically inspired work of the phenomenologist Henri Maldiney and the schizo-analytical work of Félix Guattari (both with and without Gilles Deleuze), demonstrate for Kristensen the possibility of a constructive conversation between phenomenology and psychoanalysis, which is in the spirit of Merleau-Ponty’s late project of an ontology of the generativity of the flesh. Reading Guattari, Maldiney, Deleuze and Leopold Szondi in this light (whose influence on Deleuze & Guattari he also reconstructs in detail); our author’s goal is as follows:

… to construct a position from which to sketch a critique of the dominant reception of Merleau-Ponty in the domain of the theory of the self – a reception that draws mostly on the Phenomenology of Perception and leaves aside the objections and new perspectives in his seminars at the Collège de France and in the corpus of The Visible and the Invisible (47).

  1. The Minimal Life of the Self: Three Challenges

There are three general theoretical points that are key to Kristensen’s two-level model of the self that are helpful to see where his challenges lie. These points concern the emergence of self, the relational role of the environment, and the relation between the personal and the sub-personal.

i). Emergence: In thinking about the productive character of the self-organizing dynamics of sensorimotor processes, Kristensen seeks to conceive of a sub-personal level at which the biological and the mental are fundamentally indistinct (108). Against Szondi, who still remained caught in a dualism between blind sub-personal biological processes and the autonomous, mental realm of the self (‘le moi pontifex’ (106)), Kristensen aims to show how minimal self emerges in development from repetitive cycles of sub-personal, ‘infra-subjective’ sensorimotor processes of perception and action (235). In a touching passage on the work of the Feldenkrais therapist and choreographer Mara Vinadia (178-181), Kristensen notes how higher level cognitive processes and symbolical, linguistic forms of communication can be entrapped by sensorimotor disorders; as in the case of an autistic girl of three years and nine months old who expressed herself only by crying and shouting, who didn’t allow any eye contact and who didn’t let anyone get closer to her than three meters.

Faced with any kind of frustration or transgression of these limits, she would respond with immediate violence, bending her body like an arc and hitting her head against the ground. The therapist approaches this situation as follows: keeping her distance from the patient, her face and body averted, she takes on a series of immobile bodily postures, holding each figure for a fixed time interval, followed by a few steps in the room. When Vinadia arrives at her sixth posture, she notices the child has risen and begins to imitate her accurately, step by step. Yet, the patient doesn’t imitate her last posture: rather, she begins with the first, forcing Vinadia to start over from zero, and maintaining a lag of six between her and Vinadia’s postures. Astonishingly, after a number of weeks of repetitive sequences the child allows for more and more proximity, imitating Vinadia’s with lags of 5, 4, 3… up to the point of allowing the therapist to face her, and moving in perfect unison with her, such that it becomes impossible to designate who is initiating and imitating. Eventually, the child allows for more people, even strangers, to approach and address her.

Kristensen emphasizes that the initial refusal to enter into relation is not a sign of indifference but of a hyper-sensibility to the presence of others – an interpretation confirmed by neuro-scientific approaches of autism. The therapist’s work has consisted in establishing a reciprocal relation between the child and herself, a corporeal relation of sensing reciprocity that restored the sensorimotor dynamics constitutive of minimal self. This does not mean, of course, that a sequence of physical gestures alone could implement a cognitive state or a sense of possessing a self. The main takeaway is rather, that aside from higher-level neural processes, sub-personal sensorimotor processes of perception and action make a special, constitutive contribution to the machinery of selfhood.

ii). Environment: The second issue is about the relational role of the biological and social/collective environment and concerns the idea that minimal self is not only intimately embodied, but also intimately embedded in its environment. How does attention to this environmental embedding contribute something important to an understanding of the emergence of minimal self? In this regard, Kristensen distinguishes the kinds of account that typically stress features of organic integration, unitary functioning and sense-making across different levels of bodily embeddedness, from the more radical dynamic viewpoint he finds in Guattari and Deleuze, which stresses features of instability, chaos and heterogeneity characteristic of the energetic dynamics constitutive of minimal self (244-255).

For Kristensen, Merleau-Ponty’s analysis of our perceptible integrations with the world in Phenomenology of Perception is exemplary of the first kind of account, as he conceives these integrations as the emergence of one unified ‘flesh’ by means of a reversible ‘chiasmic’ relation between body and environment. This approach emphasizes there is a minimal ‘nucleus’ of stability that constrains and directs the ongoing dynamics, a self-organizing nucleus that enables meaningful interactions to take place between the system and its environment (254, 294). Kristensen refers in this regard to Francisco Varela’s theory of autopoiesis, which defines living ‘autopoietic machines’ by the self-referential organization of the causal interactions taking place in material systems, i.e. the self-referential, recursive organization of the causal loops that determine the particular dynamics within or between systems (254, 260). As the name suggests, autopoietic machines are essentially self-producing: the system produces ‘itself’ through the reciprocal causation between the components of the system and relations between them. One might say that from this viewpoint, one focuses on the product (minimal self) that emerges from dynamic processes: a composed, structured, organizationally closed system of self-production that to a certain extent determines the range and meaningfulness of its material interactions.

On the other hand, Guattari and Deleuze’s approach, which Kristensen is more sympathetic to, places emphasis on a system’s material, intensive dynamics, which are essentially driven by perturbations, ruptures in direction, breakdowns and failures, and which have no meaningfulness at all (they can acquire meaningfulness only for an eventual emergent system capable of controlling these dynamics). For Kristensen, the first, phenomenological point of view, tends to remain too one-sidedly focused upon the result: connections of meaning, autonomy and structure (254).The schizo-analytical viewpoint, however, stresses the primacy of dynamic material processes, and as such it emphasizes the heterogeneity underlying all constructed unity, the initial ‘chaosmos’ from which all order and stability emerge:

The point of view of the schizophrenic reveals the fact that the machinic assemblages [agencements machiniques] do not self-organize according to a meaningful order [selon un ordre sensé], but consist in the coexistence of heterogeneous elements whose mutual presence creates movements, displacements, production of novelty (245).

Within the phenomenological viewpoint, it is difficult to include the dimension of force or intensity. Merleau-Ponty’s ontology of the sensible is a philosophy of the birth of meaning [la naissance du sens] and as such it tends to suspend or neglect the dimension of force. (…) The main merit of the notion of the machine within the perspective of a theory of subjectivity is that it allows for the articulation of these two dimensions and to make them appear as reciprocal conditions: the force of the machine is the condition of manifestation of meaningful forms, and the meaningful forms are conditions of apparition of the movements of the machine, which are heterogeneous to the register of meaning and which appear precisely as perturbations of meaningful structures (269).

iii). The relation between the personal and sub-personal: We have seen that instead of assuming minimal self as a kind of a priori form that is necessary for any kind of sensorimotor processing or cognition to take place, Kristensen argues that a better viewpoint on minimal self should help to understand how it might itself emerge from dynamic sensorimotor systems and the role of environmental embeddedness in such systems. These two points about emergence and the role of the environment naturally have consequences on how to view the relation between the personal and the sub-personal.

One way of considering the relation between the sub-personal and the personal is to conceive sub-personal sensorimotor processes as a kind of primordial, mute intentionality of the animal body with regard to the world – a Merleau-Pontian ‘I can’. Again, this insistence on the necessity of a primordial kind of subjective structure that is formally present in organic processes of self-regulation and self-production points to a tension with Kristensen’s point of view. Drawing on the work of Guattari and Deleuze, he stresses that the regulatory structures constitutive of the organism are not only constraining, but are themselves also constrained by material processes of individuation. These are morphodynamic, structure-making processes which grow out of intrinsic physical (thermodynamic, chemical) properties of their material elements. Preceding the passage to functional life, which they organize, these structure-making processes form a kind of static life that is intermediary between inorganic reality and functional life properly speaking. This intermediary order between matter and life fully organized is not a property of a self-referential, organic machine (a homeostatic, autopoietic, or organizational whole), but rather of an inorganic machine (an ontogenetic system of individuation).

Kristensen points out that for Guattari and Deleuze as well the organizational closure of psychic systems manifests itself as the emergence of a minimal self, i.e. an ‘I sense’ (129-130). But this minimal self is always secondary with regard to material processes of individuation, which it emerges from. Unlike Varela, Guattari and Deleuze do not consider the organism’s unity to be derived from a particular type of minimal selfhood or internal unity that is essentially intrinsic to it, over and against the mere aggregates encountered in physical nature. What distinguishes them from the Varelian view of the organism as subjectivity is that they posit rather something like an inorganic machine, which ‘processualizes’ subjectivity. It is not minimal self which is the ground of the process of individuation, but rather it is individuation which grounds minimal self.

La Machine sensible makes a convincing case that in postulating the essence of minimal self is an irreducible first-personness, an intentionality or organizational closure, phenomenological viewpoints risk neglecting the material conditions within which minimal self is produced and meaningful interactions between the self and its environment take place. This is probably due to the fact that these approaches seek to refute reductionist approaches to consciousness, which would reduce the latter to its material basis. Although Kristensen shares this non-reductionist Husserlian spirit, he argues the opposite gesture is no less unfortunate as it risks disregarding the matter and keeping the organizational structure, emptied of all “ontic depth” (121). For Kristensen, psychic phenomena such as minimal self must also be conceived of in materialist terms, which means one must understand sub-personal, generative processes also in terms of specific, concrete mechanisms that are applicable to material elements. The challenge here is to define the continuity between the material, the living and the psychic, whilst acknowledging that material elements are ‘a-signifying’, i.e. heterogeneous to the semiotic domain in which the living and psychic create meaning (65-6, 74). This final challenge, then, is what allows Kristensen to inscribe Guattari’s ‘machinic phenomenology’ (80) into the phenomenological program as formulated by the late Merleau-Ponty:

The ultimate task of phenomenology as philosophy of consciousness is to understand its relationship to non-phenomenology. What resists phenomenology within us – natural being, the ‘barbarous’ source Schelling spoke of – cannot remain outside phenomenology and should have its place within it. The philosopher has his shadow, which is not simply the factual absence of future light (Merleau-Ponty 1960: 176).


Maldiney, Henri. 2007. Penser l’homme et la folie. Grenoble: Éditions Jérôme Millon.

Merleau-Ponty, Maurice. 1960. Signes. Paris: Les Éditions Gallimard.

Stein, Waltraut J. 1970. ‘De-Animation: The Sense of Becoming Psychotic’, p. 87 in: Straus, Erwin W., and Griffith, Richard M. (eds.). 1970. Aisthesis and Aesthetics. The Fourth Lexington Conference on Pure and Applied Phenomenology. Pittsburgh: Duquesne University Press.

Zahavi, Dan. 2004. ‘Alterity in Self’, p. 150 in: Gallagher, S., Watson, S. , Brun, Ph. and Romanski, Ph. (eds.). 2004. Ipseity and Alterity. Interdisciplinary Approaches to Intersubjectivity. Rouen: Presses Universitaires de Rouen.

[1] This metaphor of drowning appears in an article by the phenomenologist Waltraut Stein. She writes: ‘Like the drowning man, the schizophrenic continues to struggle with surprising energy. He tries to “learn to swim” to come to terms with his psychosis in some way. Perhaps if he can go along with it for a time it will cease to disturb him so and he can find a way to overcome it, he thinks. But eventually he finds that it is too late and that there is no going along with it. Whatever he does, this power is always against him. Usually he finds that his efforts even increase his sense of being dispossessed’. (Stein, 1970: 99)

[2] In Zahavi’s characterization, the ‘minimal self’ designates the most fundamental sense of subjective ‘mineness’ or ‘first-personal givenness’ that accompanies all of our experiences and functions as a condition for the spatiotemporal structuring of experience. Cf., Dan Zahavi, Self and Other: Exploring Subjectivity, Empathy and Shame. Oxford: Oxford University Press, 2014.

Martin Eldracher: Heteronome Subjektivität, Transcript Verlag, 2018

Heteronome Subjektivität: Dekonstruktive und hermeneutische Anschlüsse an die Subjektkritik Heideggers Book Cover Heteronome Subjektivität: Dekonstruktive und hermeneutische Anschlüsse an die Subjektkritik Heideggers
Martin Eldracher
Transcript Verlag
Paperback 39,99 €

Thomas Fuchs, Lukas Iwer, Stefano Micali (Hg.): Das überforderte Subjekt – Zeitdiagnosen einer beschleunigten Gesellschaft, Suhrkamp / Insel, 2018

Das überforderte Subjekt - Zeitdiagnosen einer beschleunigten Gesellschaft Book Cover Das überforderte Subjekt - Zeitdiagnosen einer beschleunigten Gesellschaft
Thomas Fuchs, Lukas Iwer, Stefano Micali (Hg.)
Suhrkamp / Insel
Paperback 20,00 €

Christian Julmi: Situations and atmospheres in organizations: A (new) phenomenology of being-in-the-organization

Situations and atmospheres in organizations: A (new) phenomenology of being-in-the-organization Book Cover Situations and atmospheres in organizations: A (new) phenomenology of being-in-the-organization
Atmospheric Spaces
Christian Julmi
Mimesis International
Paperback € 14,00

Reviewed by: Silvia Donzelli (Humboldt-Universität zu Berlin)

In der gegenwärtigen Organisationsforschung lässt sich eine eindeutige Tendenz zur Aufwertung emotionaler Phänomene aufspüren. Hierbei liegt der Fokus primär auf dem Zusammenhang zwischen dem emotionalen Befinden der Organisationsteilnehmer und derer Leistungsfähigkeit, was die Frage nach der Beeinflussbarkeit von Gefühlen und Stimmungen im Bereich von Organisationen mit sich bringt. Während Begriffe wie Stimmung und Atmosphäre in der Management-Literatur zunehmend verwendet werden, bleibt jedoch eine systematische und theoretisch fundierte Untersuchung der Atmosphären bislang ein Desiderat der Organisationsforschung. Darüber hinaus lässt sich feststellen, dass das mehrseitig anerkannte Potenzial der Phänomenologie als Methode in der Organisationsforschung bisher nur spärlich ausgeschöpft wurde.

Aus diesem Hintergrund heraus versteht sich das Buch von Christian Julmi als ein Beitrag sowohl zur Organisationsforschung, als auch zu den phänomenologischen Studien. In seinem Buch nimmt sich Julmi vor, die Neue Phänomenologie als theoretische Basis für die Erforschung der Entwicklungsdynamiken von Situationen und Atmosphären in Organisationen fruchtbar zu machen. Das Ergebnis ist eine konsequente und systematisch aufgebaute Studie, die nicht so sehr darauf abzielt, absolutes Neuland zu betreten, als bereits bestehende Ergebnisse aus der Neuen Phänomenologie und aus der Organisationsforschung zu integrieren und wechselseitig anzureichern.

Die Studie ist in drei Teile gegliedert. Im ersten Teil werden die phänomenologischen Grundlagen dargelegt, welche den theoretischen Rahmen der Untersuchung bilden. Dabei orientiert sich der Autor in erster Linie an der Neuen Phänomenologie von Hermann Schmitz, deren Grundbegriffe er ausdrücklich übernimmt und mit einigen wichtigen Aspekten aus Guido Rappes Arbeit integriert. Die in der Philosophie von Hermann Schmitz zentralen Theorien des gespürten Leibes und der Gefühle als Atmosphären werden pointiert umrissen und durch die von Rappe stammenden und für das Verständnis der Sozialisationsprozesse wichtigen Begriffe von Lust und Unlust, Spontaneität, Responsivität und Reflexivität des Leibes angereichert. In diesem ersten, theoretischen Teil wird darüber hinaus auf die Bedeutung leiblicher Kommunikation für die Bildung sozialer Situationen eingegangen und die konkreten Mechanismen, durch die sich diese vollzieht, in ihren Grundzügen vorgestellt.

Im zweiten Teil begibt sich Julmi zum Kern der Untersuchung und geht der Frage nach, wie sich gemeinsame Situationen und Atmosphären in Organisationen entwickeln. Eine zentrale Rolle wird der Kommunikation, verstanden als leibliche Kommunikation und damit als Austausch von Ausdrücken, beigemessen. Sie bildet den Ausgangspunkt für die Entwicklung gemeinsamer Situationen, welche wiederum von den Organisationsmitgliedern atmosphärisch wahrgenommen werden. Basierend auf die im ersten Teil umrissenen Dimensionen der lebensweltlichen Erfahrung, nämlich Enge und Weite sowie Lust und Unlust, unterscheidet Julmi verschiedene Formen der leiblichen Kommunikation. Insbesondere die antagonistische und wechselseitige Führungskommunikation, mit ihrem Wechselspiel von Impulsen und Reaktionen des Führens und Geführt-werdens, öffnet den Spielraum für die Entwicklung sozialer Beziehungen und somit gemeinsamer Situationen. Die aus der  Kommunikationsdynamik der ersten Begegnungen zwischen Organisationsmitgliedern sich bildenden leiblichen Beziehungen sind für den Sozialisationsprozess grundlegende Erfahrungen, aus deren Regelmäßigkeit Erwartungshaltungen erwachsen und sich Konventionen und Rituale herausbilden. Die unterschiedlichen Situationen in der Organisation und ihre atmosphärische Wahrnehmung werden als Schlüsselpunkte eines Gestaltkreises, also eines hermeneutischen Zirkels dargestellt, in dem neben der leiblichen Kommunikation – die in Julmis Arbeit ohnehin die prominenteste Rolle spielt – auch die Gestaltung des physischen Raumes und dessen atmosphärische Wahrnehmung mitwirken.

Während im zweiten Teil des Buches der Themenkomplex der Situationen und Atmosphären in der Organisation untersucht wird, geht es im dritten Teil um die Frage danach, ob es eine übergreifende Situation der Organisation gibt, und dementsprechend um ihre atmosphärische Wahrnehmung. In diesem Zusammenhang integriert Julmi die in der Managementforschung weit verbreiteten Begriffe Organisationskultur und Organisationsklima mit den von ihm herausgearbeiteten situativen und atmosphärischen Konzepten. In (modifizierender) Anlehnung an Edgar Scheins Modell der Kulturebenen definiert Julmi die Organisationskultur als die Gesamtheit sowohl der sichtbaren, also der räumlichen und situativen, als auch der nicht-sichtbaren Artefakte, nämlich der geteilten Werte und Konventionen. Grundsätzlich werden in Bezug auf die Bildung von Organisationskultur und -Klima ähnliche Dynamiken erörtert, die Julmi im zweiten Buchteil für die Interpretation situativer und atmosphärischer Phänomene auf der binnenorganisationalen Ebene herausarbeitet. Besonders hervorgehoben wird hierbei die fundamentale Rolle der Dimension der Lust (Attraktion) als Medium für die Kohäsion der Organisationsmitglieder und für ihre Identifikation mit der Organisationskultur.

Der Buchinhalt ist im Wesentlichen aus Atmosphären in Organisationen: Wie Gefühle das Zusammenleben in Organisationen beherrschen entnommen, einer umfangreicheren, 2015 erschienenen Veröffentlichung desselben Autors. Wichtige Auszüge aus diesem Buch sind nun, überarbeitet und ins Englische übersetzt, in Situations and Atmospheres in Organisations eingeflossen, wobei der Text in dieser Form – obwohl er leider unter anderem des interessanten philosophiehistorischen Streifzugs über den Atmosphärenbegriff entbehrt – das Interesse eines breiteren Publikums wecken dürfte.

Besonders erfreulich ist bei der Lektüre von Situations and Atmospheres in Organisations die interdisziplinäre Herangehensweise, mit der die neuphänomenologische Leibphilosophie unter Berücksichtigung umweltpsychologischer, anthropologischer und soziologischer Ansätze für die Interpretation einer Vielfalt an für die Organisationen relevanten Phänomenen angewendet wird. Dabei dürften, bei der klaren und konzisen Darstellung, die im ersten Buchteil umrissenen neuphänomenologischen Begriffe nicht nur für das philosophische Fachpublikum verständlich werden. Obwohl man hier hinzufügen muss, dass einige Begriffe aus der Philosophie von Schmitz auch für den mit der phänomenologischen Herangehensweise vertrauten Leser an sich problematisch sein können. In diesem Sinne ist es schade, dass Julmi in seinem Buch nicht die Gelegenheit ergreift, den Atmosphärenbegriff von Hermann Schmitz, sei es auch nur in Bezug auf manche Aspekte, kritisch zu hinterfragen. Der an der Forschung von Emotionen und Atmosphären interessierte Leser wird in Julmis Buch vergeblich nach einer auch nur angedeuteten kritischen Stellung zur theoretischen Welt von Hermann Schmitz suchen. Das wäre zum Beispiel bezüglich des von Schmitz postulierten und von Julmi übernommenen Begriffs der Autorität der Atmosphären denkbar, wie die Kritik von Jens Soentgen bemerkt hat.

Allerdings täte man Julmi unrecht, ein Defizit an kritischer Perspektive zu überbetonen, nicht zuletzt weil er, wie gesagt, in seiner Darlegung der neuphänomenologischen Grundlagen auch einige wichtige Begriffe aus Rapps Arbeit mit einbezieht und damit eine erweiterte neuphänomenologische Theorie aufgreift.

Auf das Thema kritische Stellung geht Julmi selbst im Fazit seines Buches ein: „However, the study´s integration achievement by no means implies that it does not take a critical perspective. On the contrary, all approaches are rejected for which organizational coexistence is based primarily on rational considerations and intentions“ (134).

Das ist eine klare Aussage, die Vieles über den argumentativen Aufbau des Buches, aber auch über seine Stärken und eventuelle Schwächen verrät.

Zweifellos ist es ein Verdienst der Phänomenologie, durch die Anerkennung der leiblichen Erfahrung als primäre Form der Welterkenntnis und der Interaktion, auch das Nicht-Rationale, Ungeplante und Unwillkürliche aufgewertet zu haben. Für die Untersuchung der Entwicklung relationaler Dynamiken und gemeinsamer Situationen ist die Bedeutung unwillkürlicher Phänomene kaum zu überschätzen. In der Tat sind die Ausführungen Julmis zu den Dynamiken der leiblichen Kommunikation besonders ertragreich. Seine tiefgreifende Ausarbeitung unterschiedlicher Formen der leiblichen Kommunikation, des Austausches von Ausdrücken als nicht-sprachlichen Botschaften – durch Blicke, Körperhaltungen, Bewegungen, Tonfall, aber auch durch Verhaltensweisen, wie zum Beispiel dem häufigen Ergreifen des Wortes – erlaubt, vielen Phänomene des Alltags und des organisationalen Lebens Rechnung zu tragen. In der Forschung wird davon ausgegangen, dass durch nicht-sprachliche Kommunikation wesentlich mehr Mitteilungen ausgetauscht werden, als durch sprachliche Kommunikation – schreibt Julmi im Kapitel 6.1 seines Buches (53). Dieser Grundgedanke leitet sein Verständnis der leiblichen Kommunikation als fundamentale Voraussetzung für die Entwicklung sozialer Beziehungen.

Aus dieser Perspektive heraus wird auch das Phänomen Leadership erklärt. An mehreren Stellen präzisiert Julmi, welche Auffassung von Leadership seine Arbeit zugrunde legt: es geht um die bei der Kommunikation eingenommene führende Position, den Enge-Pol, welcher die leibliche Kommunikation zusammenhält und lenkt. Das schließt die Möglichkeit ein, dass die Führungsposition innerhalb eines Gesprächs von verschiedenen Teilnehmern abwechselnd eingenommen wird (wechselseitige Führungskommunikation). Nach dieser Auffassung entsteht Leadership primär aus dem zumeist unwillkürlichen Spiel der antagonistischen Tendenzen der Einleibung: Enge und Weite, Lust und Unlust. Das ist, in Hinblick auf das erwähnte Verständnis von Leadership als Führungsposition in der Kommunikation, durchaus überzeugend.

Einige Schwierigkeiten ergeben sich jedoch, wenn Julmi eine andere Deutung des Leadership-Begriffs anstreift – und das ist unvermeidlich, in einem Buch über Organisationen – nämlich die formale, strukturelle Rolle innerhalb einer Institution. Im Kapitel 6.2. möchte Julmi die Macht leiblicher Kommunikation anhand folgenden Beispiels veranschaulichen: wenn jemand einen Raum mit gesenkten Schultern betritt, wird er es schwierig haben – und zwar unabhängig von seiner formalen Rolle – den Respekt der Anwesenden zu erlangen (56). Diese Aussage ist nicht unanfechtbar. So groß die Bedeutung der leiblichen Kommunikation auch sein mag, sind Fragen zum gegenseitigen Respekt im beruflichen Umfeld nicht allein und nicht primär darauf angewiesen. Darüber hinaus ist es durchaus denkbar, dass ein selbstbewusster Organisationsleader – unabhängig davon, ob er seine Führungsposition mit Charisma oder eher Einschüchterung untermauert – sich gesenkte Schultern und viele weitere lässige Körperhaltungen leisten kann, ohne dabei an Respekt, Ausstrahlung oder Autorität einzubüßen.

Hier tritt ein möglicherweise problematischer Aspekt des Buches zu Tage: bei seiner Bemühung, die Bedeutung der leiblichen Kommunikation aufzuwerten und die Rolle rationaler und intentionaler Prozesse in den Hintergrund treten zu lassen, scheint der Autor an manchen Stellen die relationalen Phänomene lediglich im Lichte unwillkürlicher Dynamiken erklären zu wollen. Nun ist der Fokus auf die leibliche Kommunikation bei der Erforschung von Organisationen ein durchaus legitimer und, wie es in Julmis Buch der Fall ist, origineller und fruchtbarer Ansatz. Doch bei manchen relationalen Dynamiken ist die leibliche Dimension so eng mit anderen relevanten Faktoren verstrickt, dass diese nicht einfach ausgeklammert werden können. Bei der Erklärung von Phänomenen im beruflichen Kontext könnte diese Strategie möglicherweise zu kurz greifen.

Es wäre zum Beispiel interessant gewesen, das Verhältnis zwischen Leadership, verstanden als Führungsrolle bei der leiblichen Kommunikation, und der formalen Leadership als struktureller Rolle innerhalb der Organisation – also zwischen der unwillkürlichen, auf leiblichem Spüren basierten Machtsuggestion und der institutionalisierten Machtausübung – genauer zu beleuchten. In der Tat sind beide Begriffe nicht immer eindeutig auseinander gehalten. Julmi anerkennt die Bedeutung der formalen Macht, doch lediglich im Rahmen der autoritären Führung, die sich in Machtinstrumenten wie Belohnung, Bestrafung und Bedrohung konkretisiert (58). Die charismatische Führung basiert hingegen auf der Faszination, die bei der leiblichen Kommunikation vom Leader ausstrahlt, und zwar unabhängig von seiner formalen Macht. Bei der machiavellischen Frage, ob es für einen Leader besser sei, geliebt oder gefürchtet zu werden, würde Julmi wahrscheinlich für ersteres plädieren, da er in der Attraktion die notwendige Voraussetzung für die Bildung gemeinsamer Situationen und gemeinsamer Perspektiven sieht. Inwiefern die charismatische leibliche Kommunikation, in Ermangelung formaler Macht, Spielräume für die tatsächliche Machtausübung in einer Organisation ermöglicht, bleibt jedoch eine offene Frage.

Dass die von Julmi erwähnten großen Büros und großen Tische die Macht des Leaders visualisieren, ist bekannt (56). Freilich sind solche raumgestalterischen Elemente, die zur atmosphärischen Wahrnehmung des physischen Raumes beitragen, weder ungeplant noch unwillkürlich: im Gegenteil wird ihre Wirkung auf die Besucher sorgfältig einstudiert. Das ist, wie Gernot Böhme in Bezug auf den Bühnenbildbau bemerkt hat, ein Beweis dafür, dass räumliche Atmosphären absichtlich erzeugt werden können. Aber auch die Wahrnehmung dieser Einrichtungen – und das gilt insbesondere im beruflichen Kontext – ist keineswegs unwillkürlich. Beim Betreten einer Firma wissen wir, dass man durch die Größe versucht, uns zu imponieren. Hierbei sind wir keineswegs unserem leiblichen Spüren ausgeliefert, wir können ihm sogar durch eine reflektierte Haltung entgegentreten. In ähnlicher Weise ist auch die zwischenmenschliche leibliche Kommunikation nur bedingt unwillkürlich und unlenkbar. Im Gegenteil – und trotz der Zweifel Julmis daran, dass ein simulierter Ausdruck als authentisch wirken kann (79) – sind ausgerechnet bei Organisationen sowohl der Ausdruck, als auch dessen Rezeption und die Reaktion darauf oft sorgfältig einkalkuliert, inszeniert, möglicherweise auch vorgetäuscht. Nicht selten stehen auf den großen Schreibtischen der Organisationsmanager Bücher über emotionale Intelligenz und nicht-sprachliche Kompetenz.

Davon abgesehen, sind die Ausführungen Julmis zur Rolle der Attraktion für die Bildung und Festigung sozialer Beziehungen von großem Interesse. Die Entwicklung gegenseitiger Erwartungen und Verhaltensmuster in gemeinsamen Situationen, die Prozesse der Angleichung und Ausgleichung, sowie die Phänomene der Imitation und Assimilation als Mittel der gegenseitigen Anpassung werden sorgfältig und aufschlussreich dargestellt. Über emotionale Konvergenz, Zugehörigkeitsgefühl und group thinking werden anregende Einsichten vermittelt, die auch über die Grenzen der Organisationsforschung hinweg für die Analyse von Gruppendynamik und kollektiven Handlungen von Bedeutung sind.

Die Dimensionen von Lust und Unlust, von Attraktion und Abgrenzung werden in Situations and Atmospheres in Organisations besonders gewichtet. Die lustvolle Annäherung führt zur Bildung der Gemeinschaft, und die Gemeinschaftszugehörigkeit wirkt sich lustvoll auf die situative Atmosphäre aus. Das ermöglicht die zunehmende Kohäsion der Organisationsmitglieder, die auch durch die unlustvolle Abgrenzung von Außenstehenden – zum Beispiel, von anderen Organisationen ­­- verstärkt wird. Es kann sich sehr angenehm anfühlen, Teil einer Gemeinschaft zu sein. So sehr, dass das lustvolle Zugehörigkeitsgefühl den Vorrang gegenüber anderen relationalen Aspekten gewinnen kann. Zum Beispiel kann nicht mehr von Belang sein, welche Ansichten die anderen Mitglieder eigentlich vertreten: Hauptsache gehört man zusammen (88). Das ist eine äußerst einleuchtende Beobachtung, die Vieles über Gruppendynamik aussagt. Sicherlich kann ein ebensolcher Prozess der Anpassung sehr wichtig für die Kohäsion einer Gemeinschaft sein. Dass der damit implizierte Verzicht auf die Ausübung kritischer Fähigkeit (welche eben nicht immer lustvoll ist), freilich erhebliche Folgen haben kann, soll hier nicht weiter diskutiert werden.

Bezüglich der primären Bedeutung, welche im Buch der lustvollen Anziehung beigemessen wird, könnte man fragen: ist es wirklich so, dass gemeinsame Situationen eigentlich auf Attraktion beruhen? Sind die Prozesse der lustvollen Annäherung der Organisationsmitglieder, der Teilung gemeinsamer Werte und der Identifikation nur mögliche Entwicklungswege der gemeinsamen Situation oder sind sie doch, wie Julmi glaubt (115), notwendige Voraussetzungen für die Teilnahme an der Organisationskultur?

Eine unlustvoll konnotierte gemeinsame Situation gleicht einer Kontradiktion, schreibt der Autor im Kapitel 7.4 und führt das Beispiel eines längst verheirateten, stets streitenden Paares (82). Beide teilen eine gemeinsame Situation, die ihre Identität prägt, und doch ist ihre leibliche Kommunikation durch abgrenzendes, unlustvolles Verhalten charakterisiert. Für die Betroffenen besitzt eine solche Situation, bemerkt Julmi, eine gewisse Tragik. Nun mag das im Fall des verheirateten Paares gelten. Das gilt aber vor allem deshalb, weil es sich um eine private und intime Beziehung handelt. Bei Organisationen geht es jedoch, bei aller Nähe und Identifikation mit den gemeinsamen Werten und Visionen, letztlich um eine berufliche Beziehung. Eine tiefgreifende und originelle Anthropologie des Leibes, wie die von Julmi es ist, könnte den Unterschied zwischen privat und beruflich im Umgang mit den Kräften des leiblichen Spürens lohnend berücksichtigen.


Böhme Gernot (2013) Atmosphäre. Essays zur neuen Ästhetik. Berlin: Suhrkamp

Großheim Michael, Volke Stefan (Hrsg) (2010) Gefühl, Geste, Gesicht. Zur Phänomenologie des Ausdrucks. Freiburg/München: Karl Alber

Julmi Christian (2015) Atmosphären in Organisationen. Wie Gefühle das Zusammenleben beherrschen. Bochum/Freiburg: Projekt Verlag

Julmi Christian, Scherm Ewald (2012) Der atmosphärische Einfluss auf die Organisationskultur: ein multidisziplinärer Ansatz, in: SEM Radar 11 (2/2012), S. 3-37

Schmitz Hermann (2014) Atmosphären. Freiburg/München: Karl Alber

Schmitz Hermann (2009) Kurze Einführung in die Neue Phänomenologie. Freiburg/München: Karl Alber

Schöll Raimund, Atmosphärische Intelligenz. Anmerkungen eines Management-Coaches. in: Zeitschrift Führung + Organisation 76 (6/2007) S. 326-332

Soentgen Jens (2011) 5 Thesen zur Schmitz´schen Gefühlphilosopie. Unter:

Dan Zahavi (Ed.): The Oxford Handbook of the History of Phenomenology, Oxford University Press, 2018

The Oxford Handbook of the History of Phenomenology Book Cover The Oxford Handbook of the History of Phenomenology
Dan Zahavi (Ed.)
Oxford University Press
Hardback £110.00

Thomas Fuchs: Ecology of the Brain: The Phenomenology and Biology of the Embodied Mind, Oxford University Press, 2017

Ecology of the Brain: The Phenomenology and Biology of the Embodied Mind Book Cover Ecology of the Brain: The Phenomenology and Biology of the Embodied Mind
Thomas Fuchs
Oxford University Press
Hardback £34.99

Russell Winslow: Organism and Environment: Inheritance and Subjectivity in the Life Sciences, Lexington Books, 2017

Organism and Environment: Inheritance and Subjectivity in the Life Sciences Book Cover Organism and Environment: Inheritance and Subjectivity in the Life Sciences
Russell Winslow
Lexington Books
Hardback $95.00

Paul Livingston: The Logic of Being: Realism, Truth, and Time, Northwestern University Press, 2017

The Logic of Being: Realism, Truth, and Time Book Cover The Logic of Being: Realism, Truth, and Time
Paul Livingston
Northwestern University Press
Paper Text $34.95

Cleo Hanaway-Oakley: James Joyce and the Phenomenology of Film, Oxford University Press, 2017

James Joyce and the Phenomenology of Film Book Cover James Joyce and the Phenomenology of Film
Oxford English Monographs
Cleo Hanaway-Oakley
Oxford University Press
Hardback £60.00