Andreea Smaranda Aldea, David Carr, Sara Heinämaa (Eds.): Phenomenology as Critique: Why Method Matters

Phenomenology as Critique: Why Method Matters Book Cover Phenomenology as Critique: Why Method Matters
Routledge Research in Phenomenology
Andreea Smaranda Aldea, David Carr, Sara Heinämaa (Eds.)

Reviewed by: Matt Burch, Niclas Rautenberg, and Diego Martínez-Zarazúa

Routledge Research in Phenomenology promises cutting-edge, historically informed phenomenological research that enlivens contemporary debates. Phenomenology as Critique: Why Method Matters—edited by Andreea Smaranda Aldea, David Carr, and Sara Heinämaa—delivers on that promise. After a helpful introduction, its 15 original chapters showcase phenomenology’s critical potential across diverse domains, with special emphasis on the tradition’s rich methodological resources.

The volume is a timely contribution with treasures in store for everyone from the verdant novice to the veteran phenomenological researcher. Since we cannot capture its full content in the space available here, we try something else. Dividing the chapters evenly between us (Burch: 2–6; Rautenberg 7–11; and Martínez-Zarazúa 12–16), each of us briefly summarizes their respective section and then explores an important theme, problem, or debate engaged therein. While far from comprehensive, we hope the approach reflects the volume’s potential to enrich, recast, and transform contemporary debates both within and beyond the borders of phenomenological research.

Chapters 2–6: Classical Phenomenology and the Problem(s) of History

Although chapters 2–6 raise many important issues, I will focus on how they contribute to the longstanding debate about the problems history poses for phenomenological research. But first, a brief summary of their contents: David Carr kicks things off in chapter 2 with a characteristically clear and scholarly case that phenomenology is best understood as a critical method designed to answer not the question of metaphysics (What exists?), nor the question of epistemology (How can we know what exists?), but rather a distinctive question staked out by Husserl, namely, Of what exists, or may exist, how is it given, and what are the conditions of the possibility of its being so given? In chapter 3, Michela Summa explores the important and under-researched topic of the epistemic function of exemplarity in critical philosophy, highlighting important parallels between Kant and Husserl’s respective approaches. Julia Jansen follows this up in chapter 4 with a lucid account of Husserl’s phenomenological method, showing how it enables four fundamental types of critique, which, she argues, could enrich an array of critical and normative projects. In chapter 5, Andreea Smaranda Aldea makes the case that Husserl’s mature phenomenology is radically critical, and she endeavors to clarify the conditions for the possibility of its distinctive critical character, namely, a “self-reflexive thinking of a specific kind: imagining reflection” (62).  Finally, in chapter 6, Mirja Hartimo argues that, with the practice of Besinnung, Husserl furnishes us with a hermeneutic method that we can use in conjunction with transcendental phenomenology to critique contemporary practices.

So, what is the debate about history to which these chapters contribute? In truth, it’s a cluster of related debates. Critics have argued that history throws up a host of problems that classical phenomenological methods cannot handle or, in many cases, even detect. For a non-exhaustive but representative list of such problems, critics argue that classical phenomenology:

  • Is blind to the socio-historical preconditions of its own activity (Horkheimer 1972 [1937], 190).
  • Lacks resources to criticize historical practices and “world-disclosures” (Tugendhat 2011 [1970]).
  • Fails to appreciate how inquirers find themselves “in medias res,” caught in history’s sway, interpreting phenomena, rather than grasping them in complete evidential fulfillment (Ricoeur 1975, 91).
  • Tends to elide the material, empirical, and historical conditions of experience (Alcoff 2000, 39).
  • Often illegitimately assumes that “we can separate out what is empirical from what is transcendental in the mixture of experience” (Al-Saji 2017, 146).
  • Fails to tackle the “quasi-transcendental, historically-grounded study of particular lifeworlds” (Guenther 2021, 5).
  • Cannot reliably bring deep-seated historical biases into view (Cerbone 2022).

Since most of these criticisms target Husserl’s phenomenology, a reader who took them at face value would be forgiven for believing that phenomenology’s inventor was borderline oblivious to the challenges posed by history.

Dispelling that belief is one of the major goals of Phenomenology as Critique. According to its editors, the belief that Husserl’s phenomenology is fundamentally ahistorical is one of several “widespread misconceptions” that “classical- and existential-phenomenological authors have already discussed in detail and patiently corrected” (7). Husserl was profoundly preoccupied with the problems history posed for phenomenological research. If meaning is historically transmitted, he worried, then reflecting on the pre-given world with the epoché and reduction would never deliver a complete account of meaning-constitution, because our reflective standpoint is saturated with sedimented historical meanings that rarely come to explicit awareness. Thus, as scholars have discussed for decades now (e.g., see Aguirre 1970; Carr 1974; Welton 1983), in his writings from 1917–1921, Husserl distinguished between “static” and “genetic” methods: static phenomenology consisted of synchronic constitutive analyses of how phenomena are given, while genetic phenomenology studied individual subjectivity’s concrete diachronic self-temporalization by analyzing developmental, associative phenomena like habit formation. What’s more, in the 1930s, Husserl pioneered another methodological approach that Anthony Steinbock (1995a; 1995b; 2017) has dubbed “generative phenomenology.” The method is “generative” in the sense that it studies the “constitution of normatively significant lifeworlds” over the course of generations, thereby uncovering “the dimension of sense-constitution which takes place historically, geologically and intersubjectively” (Steinbock 1995b, 59).

For the editors’ of Phenomenology as Critique, then, the apparent problems mentioned above stem not from Husserl’s failure to come to terms with history, but rather from his critics’ failure to appreciate the historical development of his thought in depth and detail. Of course, many of Husserl’s critics have studied this dimension of his work closely; they just think it lacks critical import in some important respect(s). Thus, the volume aims to challenge that belief too.

Carr’s contribution helps undercut the belief that Husserl’s phenomenology is fundamentally ahistorical. Towards the end of chapter 2, he notes a fundamental ambiguity in the Crisis’s portrayal of Galileo’s impact: on the one hand, Husserl maintains that, although Galileo changed the way we think about the world, we still live in the same world as our forebears; on the other hand, Husserl implies that Galileo’s thought in fact changed the pre-given world, and so we are not in the exact same world as our forebears. In other words, the “lifeworld varies historically” (Carr 23). “So,” Carr writes, “if phenomenology is a critique of everyday experience […] then it would seem appropriate to ask: whose ordinary experience, and when? That is, in what historical context?” (ibid.; Carr’s emphasis). From this perspective, the belief that Husserl was insensitive to the historical dimension of meaning-constitution loses credibility.

What about the second belief, namely, that the way Husserl handles history lacks critical bite? In the chapters I covered, Aldea and Hartimo do the most to challenge this belief. Building on some of their earlier work (Aldea 2016; Hartimo 2018), they argue that Husserl’s method of Besinnung makes classical phenomenology capable of radical historical critique. I cannot cover every aspect of their complex accounts here; nor can I trace the parallels between their work and the wider scholarly literature on Husserl’s genetic and generative methods; instead, I try to synthesize what I see as the compatible aspects of their accounts into a rough picture of Husserl’s method for historical critique.

In that picture, Besinnung is a method designed to reflect on, critically evaluate, and revise our practices. Hartimo recommends that we think of Besinnung as one of the various attitudes identified by Husserl. Just as the naturalistic and personalistic attitudes enable us to see the world from a determinate cognitive standpoint, Besinnung gives us access to “a teleological-historical world” (Hartimo 80). In this attitude, the inquirer begins with a target practice in its “present-day form,” and then looks “back at its development,” moving “forward and backward in a zigzag pattern” (Hua VI 59/58 cited by Aldea 57). The “zigzag” here refers to the method’s recursive character. Looking back to the beginnings of the practice, the inquirer attempts to discern its original goals and purposes, not just as a matter of intellectual history but also through an act of empathy with its original practitioners; then the inquirer considers their interpretations of the practice’s past against the reality of its present; and they repeat this process recursively across the practice’s historical development. In this way, the inquirer works through the “layers of sedimented meanings, values, norms, commitments, and goals […] that condition our experience of the lifeworld as well as our own theoretical work” (Aldea 57).

This teleological-historical inquiry becomes radically critical in conjunction with transcendental phenomenology. Besinnung reveals the goals and purposes of a practice that typically remain sedimented in consciousness as habitual beliefs; and transcendental phenomenology allows us to evaluate the “genuineness” of “the normative commitments, goals, and values […] inherited from the previous generations” (Hartimo 91). Thus, the approach puts the phenomenologist in position to recommend revisions to contemporary practice.

Although it paints a promising picture of classical phenomenology’s resources for historical critique, it would be premature, I think, to say that this line of research can defuse the diverse criticisms highlighted above. What’s more, in addition to disagreements with classical phenomenology’s critics, I think Aldea and Hartimo should expect pushback from phenomenologists who find Husserl’s historical methods unappealing. Specifically, although Aldea assures us that the “self-reflective reflection [of Besinnung] […] remains transcendental-eidetic through and through” (62), and Hartimo concurs (81), others might demur.

Is Besinnung consistent with Husserl’s claim that the epoché rules out speculation, construction, and guesswork? Can it satisfy his demand that every phenomenological claim rest on evidence that the inquirer and their interlocutors can redeem for themselves from the first person-perspective? Can the phenomenologist first-personally grasp the sub-psychic genesis of sedimented meanings and the cultural-historical transmission of generational meaning, or do such analyses invariably rely on conjecture?

Perhaps more importantly, is Besinnung consistent with what contemporary practitioners think phenomenology ought to be? Some phenomenologists might think Besinnung sounds too much like armchair social science. And rather than speculating about the historical development of social practices and sedimented generational meaning, they might prefer to collaborate with researchers in the human sciences, or at least to draw heavily on their work. In other words, they might prefer to tackle the tasks identified by Aldea and Hartimo with a division of labor more like the one Jansen describes in her contribution. Building on a distinction I draw between core phenomenology and applied phenomenology (Burch 2021), Jansen describes critical phenomenological work as “a mode of applied phenomenology that focuses on problems that require interdisciplinary research (mostly, but not exclusively, in the human sciences)” (54). Why prefer Besinnung to this kind of interdisciplinary approach?

Although Steinbock’s contribution does not occur in my section, he offers a powerful answer to this question that should be mentioned here. Phenomenologists should prefer Besinnung, because “phenomenology—as Selbstbesinnung (first-person singular or plural) and as generative—takes subjective and intersubjective experience as the touchstone for clarifying the meaning of social praxis and the norms generated within that human activity”; thus, it “describe[s] human crises critically in terms of political, cultural, psychic, sub-psychic, emotional, and aesthetic relations, etc., as they are lived through and not only as externally generated in a particular domain” (157, Steinbock’s emphasis). If true, this is indeed an excellent reason to prefer a thoroughgoingly phenomenological approach.

But is it true? Some will argue that Husserl’s historical methods target phenomena that lie beyond the reach of first-person reflection, and so they run afoul of his own demand for first-person evidence, morphing instead into a kind of a quasi-Hegelian project of rational reconstruction.

I will not pretend to settle such complicated matters here; instead, I will simply conclude by saying that this volume offers rich resources to help us think them through. It will no doubt enliven and enrich the ongoing debates about these issues for years to come.

Chapters 7–11: Critical Phenomenology vs. Classical Phenomenology: Between Redundancy and Revolution

The second section—as drawn by us in this review—follows naturally from the first. The authors pick up the discussion on phenomenology’s capacity to critically address the socio-historical and political dimension of the lifeworld. Connected to this matter, though chapters 7–11 also discuss topics that merit their own discussion, we find a common thread uniting all of them: i.e., an exciting—and fruitful—dialogue on the merits and distinct features of “critical phenomenology” (CrP hereafter) compared to “classical phenomenology” (ClP).

While a consensus definition of CrP is still missing (see discussion below), we can identify some core commitments of the project: (1) it signals dissatisfaction with ClP’s transcendental techniques of inquiry and (2) champions a move to a quasi-transcendental analysis of particular lifeworlds situated in malleable, but relatively stable socio-historical structures; (3) its target are structures of power and oppression (e.g., white supremacy, heteronormativity, capitalism); and (4) it has the political impetus to dismantle these structures (e.g., Guenther 2021; Weiss, Murphy & Salamon 2020). In a recent paper, Lisa Guenther argues that these features, among others, render CrP a distinct enterprise (Guenther 2021, 5–6). In chapters 7–11, we see this claim of CrP’s status critically addressed in various ways. In the following, I will reiterate them not in the order they appear in the book, but along a spectrum that leads from a more reserved attitude towards CrP to a more assertive one.

In chapter 7, Lanei M. Rodemeyer argues that CrP is distinct neither in method nor in content from ClP. On the former, albeit targeting the quasi-transcendental instead of the transcendental, CrP still applies a method starting out from experience and revealing the structures that enable that experience (Rodemeyer 103). Regarding its subject matter, Rodemeyer holds that classical phenomenologists such as Husserl, Heidegger, or Merleau-Ponty were already invested in revealing the ego’s socio-historical embeddedness and employed these inquiries to effect social change (103–5). Rodemeyer closes her chapter with a historical analysis of Husserl reception, which she deems to fall prey to misconceptions thwarting a clearer view on the critical potential of Husserlian phenomenology (106ff.).

In a similar vein, Steinbock’s chapter 10 highlights the transformative aspects already operative in ClP. In understanding the ego as a sense-maker that takes part in the constitution of meaning, ClP reveals the inherent responsibility of the self in this social process (Steinbock 155–6). Following this insight, Steinbock sketches the motivation to move beyond the natural attitude and towards phenomenological critique, locating it in a (qualified) free thinking founded in a “mindful discernment of the heart” (162–6). Phenomenological investigation is here not understood as concerned with static objects, but as generative, engaged in an “attentive reflexion within experiencing, while this experience is ongoing” (165).

Alice Pugliese’s chapter 11 marks a transition from “pure” phenomenological debate towards dialogue with other schools of thought and methodologies. Debunking the common prejudice that Husserl’s oeuvre lacks the resources to tackle ethical and socio-political issues (Pugliese 170–1), she provides an interesting reading of phenomenology that could serve as a complementary position in ethics and political theory alongside the likes of deontology, utilitarianism, and critical theory. Introducing a “critical phenomenological public ethics,” she demonstrates how noetic and genetic analysis can contribute to the understanding of trust in the public sphere.

Chapter 8 presents a noticeable shift; instead of arguing for the superfluousness of CrP, Sara Heinämaa defends the tools of ClP—the epoché, eidetic and phenomenological-transcendental reduction, and the first-person approach—from critique by CrP and post-phenomenology. Heinämaa identifies two interpretations of this criticism (Heinämaa 115–6): either they mean to say that we need to move beyond (some of) ClP’s techniques in individual investigations; or these techniques are dispensable tout court. Leaving aside—and somewhat accepting—the first reading (116), Heinämaa provides a brief but informative recap on the debate on (particularly Husserlian and Merleau-Pontian) theories of embodiment, in which she convincingly argues for the value and necessity of “traditional” forms of phenomenological inquiry.

Finally, in chapter 9, Depraz sketches a view that is arguably furthest away from Rodemeyer’s, claiming that phenomenology should be subject to constant transformation. She distinguishes a conservative, “archivistic” self-understanding of phenomenology that merely maintains secured knowledge, from a “creative-constructive” attitude that moves towards the new and risky, at the cost of the researcher’s vulnerability and the provisionality of findings (Depraz 148). Claiming that phenomenology could only be neutral, unsituated, and apolitical in the “mythical mind of a child” (ibid.), she urges phenomenologists to embrace this circumstance and consider new avenues of thought. Two of these are CrP and micro-phenomenology, i.e., the analysis of the experience of specific subjects in a given moment in time and space (141), with Depraz arguing that both in conjunction provide a fruitful progression from ClP.

If there is one conclusion we can draw from this discussion, it is this: CrP’s project is yet to be determined.[1] Chapters 7–11 provide nuanced and varied positions on a debate that is at the time of this review still riddled with mutual misconceptions and, at times, staunchly extreme positions. One such misconception seems to rest on the role of transcendental phenomenology in CrP: while many critical phenomenologists do not deny its value (e.g., Guenther 2018, 49; 2021, 10, 20; Salamon 2018), much of the current debate seems to suggest that the quasi-transcendental is the only or true center of its methodology. I already noted that Heinämaa’s contribution to this volume presents a powerful antidote to this misconstrual. Similarly, Rodemeyer shows that the work of ClP can provide a valuable methodological foundation for critical investigations (Rodemeyer 105–6). Yet, when it comes to the target of CrP, i.e., the quasi-transcendental, socio-historical structures forming and formed by praxes of power, we might want to ask, pace Rodemeyer, if these nonetheless constitute a feature rendering CrP methodologically distinct from ClP?

In this vein, we can also ask what the status of CrP is or will be in the philosophical and wider academic landscape; will it be an updated and modified phenomenology (reparative reading); a decided break from phenomenology (abolitionist reading);[2] will it prove to be superfluous (conservative reading); or will it in fact be recognized as an inter­-disciplinary project (collaborative reading)?[3] The latter seems particularly enticing, as it offers venues for mutual critique and stimulation, without thereby questioning the raison d’être of either side. Hence, phenomenology would not only support other disciplines, as Steinbock suggests (Steinbock 157); it would remain open to be interrogated by them, challenged, as Depraz notes in her chapter (Depraz 142). For instance, other disciplines can put phenomenology to the test whether its formulation of a structure really is universal, or only a situated and incomplete description.[4] This image does away with phenomenology’s old aspiration, as we can find it in Husserl’s Crisis, of grounding all other sciences. Rather, it champions a pluralist view that regards phenomenology as part of a horizontal academic fabric geared towards understanding the human condition.[5]

Another question surrounds the meaning of critique that CrP envisions.[6] Is ClP really critical enough? We might ask, for instance, if Husserl’s goal to change the sciences, Heidegger’s remarks on historicity, or Merleau-Ponty’s interventions in psychology and psychiatry, as listed by Rodemeyer (104), reach the ramifications of social critique that is integral to CrP—expressed in an activist and emancipatory impetus to wholesale dismantle systemic injustice? (In a way, Rodemeyer answers this question herself when she, for instance, talks of Husserl’s quite patriarchal discussion of the family [106].) Or does this way of thinking rest on a conflation of the political and the methodological—despite critical theory’s insistence on the impossibility of such a separation?

Finally, what about the works of authors such as Simone de Beauvoir? Are these really exemplary of ClP, as Rodemeyer writes (104), or rather testimony to a CrP avant la lettre? Depraz’s discussion of Beauvoir’s work on gender (145)—one would also have to mention Fanon’s work on racism and colonialism—suggests the latter.

While these questions can be settled neither by this review nor by the volume it discusses, the chapters I had the pleasure to read provide valuable impulses to this debate and beyond.

Chapters 12–16: Phenomenology in Dialogue with Social Philosophy

In this last set of chapters, all but one (that of Timo Miettinen, who concentrates exclusively on Husserl) attempt to open a dialogue between the Husserlian figure of phenomenology and two authors not often associated with it, but prevalent in the critical discourse of social philosophies: Marx (or Marxian-inspired thinkers) and Foucault.

In chapter 12, Nicolas de Warren directs our attention to how much—or rather how little—criticism actually assumes worldliness and thus “a common horizon with that which it seeks to critique” (de Warren 189), all the more so when the current situation is defined by what might be referred to as a loss of worldliness (Weltverlust), which results from what, following Guy Debord, he calls the society of the spectacle. De Warren thus expounds the societal conditions upon which critique would have to be developed in the first place (or, rather, where it might have just become impossible), drawing from a wide range of sources and examples, from Edgar Madison Welch’s notorious case of paranoia and Alfonso Cuarón’s Children of Men to the Marxian dialectics of the commodity-form. Then comes Christian Lotz in chapter 13 with an inquiry into the best hermeneutical strategy to approach Marx’s oeuvre, especially Capital. Lotz claims to find such a strategy in the phenomenological approach, rather than in the Hegelian interpretations of Marx, which he in turn subjects to a thorough critical assessment. He concludes that “critique,” in Marx’s project of a Critique of Political Economy, must be understood in the Kantian or phenomenological—and thus non-Hegelian—sense of defining the inner limits of its object, in this case the capitalist society.

Next, we have Timo Miettinen’s chapter; as I mentioned, the only one in this set of chapters that discusses Husserlian thought exclusively. In his piece Miettinen describes the later Husserl’s dealings with tradition, and how phenomenological reflection must grasp its historical belonging if it is to become radical, rather than trying to overcome or eliminate it. Miettinen thus describes the “transition from the critique of the present moment to a teleological understanding of philosophy” (Miettinen 225), a shift that doubtlessly influenced generations of phenomenologists and post-phenomenological thinkers alike.

Finally, the book closes with two chapters that deal in their own way with questions concerning Foucault’s relation to phenomenology and its critical potential. Chapter 15, by Sophie Loidolt, outlines different forms of critique and shows how these are prevalent in both Foucault and a handful of representatives of phenomenology, especially Husserl, but also Heidegger, Sartre, Merleau-Ponty, Levinas, and Arendt. She does this by taking as a point of departure three paradigmatic forms of critique: the “presupposition/justification” model (traditionally exemplified by Plato or Kant, as well as by Husserl), the “immanent tensions” model (Hegel-type, but later also present in French existentialism), and the “genealogical” model (as developed by Nietzsche, Heidegger, and Foucault). The closing chapter of the book, by Maren Wehrle, consists of a comparative reading of Husserl and Foucault that seeks to underscore their shared goal: “to strengthen the human capacity for reason as a critical means of theoretical and practical reflection” (Wehrle 252). Wehrle convincingly presents some interesting parallels between the two philosophers, who are often seen to pursue conflicting goals. But Husserl and Foucault, Wehrle argues, fundamentally target the same issue, albeit from opposite but complementary perspectives: “the problem of subjectivity, which is both constituting,” as Husserl stresses, “and constituted,” as Foucault does for his part (Wehrle 259).

It is to some of the issues touched upon in the chapters of Miettinen, de Warren, and Lotz that I would like to devote the remaining lines of our book review.

As I mentioned, Miettinen’s chapter sets out to understand Husserl’s relation to history and tradition. In the later stages of his thinking, Husserl subscribed to the idea that radical phenomenological reflection, rather than attempting to do away with historical embeddedness—as though it were a burden one would do well to leave behind in favor of an absolute beginning, as it appears to have been for the early Husserl—must instead, if it is to be truly radical, gain its ground by “taking possession of the whole of the tradition” through a “critical ‘questioning back’ (rückfragen) of the present moment” (Miettinen 228–229). Miettinen thus shows us the itinerary through which Husserl passes, if I may use philosophical clichés, from being a philosopher of Cartesian inspiration to being one of Diltheyan inspiration. The author does so by pointing to a shift in Husserl’s own intentions, namely, from establishing a starting point free of presuppositions (Voraussetzungslosigkeit) to assuming presuppositions (i.e., tradition and history) as the inescapable task for a radical philosophy. It would be the itinerary, I am inclined to think, through which Husserl blazed the trail for the philosophical generation to come—the names of Heidegger and Gadamer come forcibly to mind—very much in keeping with his idea of philosophy as a generational undertaking. Miettinen’s chapter thus contributes to the understanding of the more general relationship between phenomenology (certainly not only in its Husserlian figure) with history and tradition.

Now, if Miettinen’s suggestion is that philosophical thought must take root in the historical lifeworld, Nicolas de Warren’s piece would show why such an effort is bound to fail given the current societal condition of spectacle. The spectacle is defined as “the commodity form of the image” (de Warren 192). And nothing is real, de Warren writes, “until it has become commodified into an image, which, as the original form of objectivity, not only structures the interaction between objects and subjects but also subjects in relation to each other” (de Warren 193). However, submitting to the conditions of “the spectacle” comes at a cost. I would say it is precisely the cost that Marx had already described as the contradiction in the commodity-form, that is, the fact that the real is denied because (abstract) exchange value always comes at the expense of a (concrete) use value. Likewise, the spectacle would consist in a farce and is therefore something unreal (much like the value-form, “a phantom-like objectivity”). However, in a society of the spectacle, all that is is precisely as spectacle, which means that it attains its being insofar as it falsifies itself. Thus, the social dynamics described by de Warren work in such a way that—similarly to the dialectical negation of use value by exchange value—real and phenomenological experience “becomes displaced by the anti-phenomenology of the spectacle” (de Warren 192). Hence the “loss of worldliness” that de Warren mentions, which elsewhere I have referred to as “the impoverishment of the lifeworld” (Martínez-Zarazúa 2022).

It seems to me that some of the issues addressed in Miettinen’s and de Warren’s chapters illustrate well why a phenomenological interpretation of Capital is called for. And that is precisely what Christian Lotz, here as elsewhere (2022, 2013), has set out to do, indeed, as have several scholars in recent years (to name just a few: Angus 2022, 2021; Martínez-Zarazúa 2022; Westerman 2019; Martínez-Marzoa 2018; Martínez-Matías 2014. It would appear that we Martínez are prone to this line of questioning). Lotz intends to show that, according to his own words, “a renewed, thorough, and sober phenomenological reading of Marx’s philosophy […] can be done best through 1) moving Marx away from a Hegelian framework, 2) understanding the concept of critique as an attempt to de-naturalize social phenomena and as disclosure, and 3) showing that Marx’s concept of philosophy, his method, as well as his understanding of technology, are forms of ‘disclosure’” (Lotz 208). I believe that Lotz makes a convincing case for all three points—moreover, the idea of Marx’s philosophy as a form of disclosure is a key finding that goes rather unnoticed in English-speaking scholarship—but I disagree somewhat with the first point.

Lotz seeks to disengage his reading of Marx from Hegel because of what he takes to be Hegel’s attempt to transcend finitude. In turn, he appears to find Kantian sobriety more promising when interpreting Marx’s work, as Marx himself pursued his scientific endeavors with such an attitude. And so Lotz seems to believe that associating Marx with Hegel would make Marxian thought as unrestrained as Hegel’s, something that would certainly contravene the very limits Marx imposed on his analyses in Capital as well as the phenomenological tenets by which Lotz wants to interpret that work. However, dismissing Hegel outright strikes me as a bit excessive. To approach Marx from a Hegelian standpoint does not necessarily mean raising Marxian thought to an absolute standpoint. One may recognize, for example, the influence of Hegel’s Philosophy of Right in the theory of value presented in Capital, and even resort to the former to offer new perspectives on the latter—especially with regard to the type of sociality involved by the presence of the commodity-thing (cfr. Martínez-Marzoa 2018)—, without having to take on the task of transcending finitude, as Hegel does, for example, in the Phenomenology of Spirit or the Science of Logic. That would be my only reservation about Lotz’s otherwise sound text and his contribution to the project of a phenomenological Marxism.


As we said at the outset, this volume has more to offer than we could cover in a review of this length. We sketched its rich contributions to debates about 1) the problems history poses for phenomenology, 2) the contested status and prospects of critical phenomenology, and 3) the relationship between phenomenology and Foucauldian and Marxist social philosophy; but this really only scratches the surface of its contents. For anyone interested in classical phenomenology’s critical resources, Phenomenology as Critique is required reading.


Aguirre, A. F. 1970. Genetische Phänomenologie Und Reduktion: Zur Letztbegründung Der Wissenschaft Aus Der Radikalen Skepsis Im Denken E. Husserls. The Hague: Nijhoff.

Alcoff, L. M. 2000. “Phenomenology, Post-Structuralism, and Feminist Theory on the Concept of Experience.” In Feminist Phenomenology, ed. by L. Fisher and L. Embree, 39–56. Contributions to Phenomenology. Dordrecht: Springer Netherlands.

Aldea, A. S. 2016. “Phenomenology as Critique: Teleological-Historical Reflection and Husserl’s Transcendental Eidetics”. Husserl Studies 32 (1): 21–46.

Aldea, A. S., D. Carr & S. Heinämaa. 2022. Phenomenology as Critique. Why Method Matters. Milton: Routledge.

Al-Saji, A. 2017. “Feminist Phenomenology.” In The Routledge Companion to Feminist Philosophy, ed. by S. Khader, A. Garry, and A. Stone, 143–54. New York: Routledge.

Angus, I. 2021. Groundwork of Phenomenological Marxism. Lanham: Lexington Books.

———. 2022. “The Problem of the Form: Recovery of the Concrete in Contemporary Phenomenological Marxism.” In Marxism and Phenomenology, ed. by B. Smyth and R. Westerman. Lanham: Lexington Books: 31–52.

Burch, M. 2021. “Make Applied Phenomenology What It Needs to Be: An Interdisciplinary Research Program”. Continental Philosophy Review 54: 275–93.

Carr, D. 1974. Phenomenology and the Problem of History: A Study of Husserl’s Transcendental Philosophy. Evanston: Northwestern University Press.

Cerbone, D. R. 2022. “Feckless Prisoners of Their Times: Historicism and Moral Reflection.” In Contemporary Phenomenologies of Normativity, ed, by S. Heinämaa, M. Hartimo, and I. Hirvonen, 183–98. London: Routledge.

Guenther, L. 2018. “Critical Phenomenology of Solidarity and Resistance in the 2013 California Prison Hunger Strikes.” In BODY/SELF/OTHER: The Phenomenology of Social Encounters., ed. by L. Dolezal and D. Petherbridge, 47–73. New York: SUNY Press.

———. 2021. “Six Senses of Critique for Critical Phenomenology.” Puncta 4 (2): 5–23.

———. 2022. ‘Abolish the World as We Know It: Notes for a Praxis of Phenomenology Beyond Critique’. Puncta 5 (2): 28–44.

Hartimo, M. 2018. “Radical Besinnung in Formale Und Transzendentale Logik (1929)”. Husserl Studies 34 (3): 247–66.

Horkheimer, M. 1972. Critical Theory: Selected Essays. Trans. by M.J. O’Connell. New York: Herder and Herder.

Husserl, E. Hua VI. 1954. Die Krisis de Europäischen Wissenschaften und die Transzendentale Phänomenologie, edited by Walter Biemel. The Hague: Martinus Nijhoff. The Crisis of European Sciences and Transcendental Phenomenology, translated by David Carr. Evanston, IL: Northwestern University Press, 1970.

Lotz, C. 2013. “Reification through Commodity Form or Technology? From Honneth Back to Heidegger and Marx.” Rethinking Marxism 25 (2): 184–200.

———. 2022. “Capital as Enframing: On Marx and Heidegger.” In Marxism and Phenomenology, ed. by B. Smyth and R. Westerman. Lanham: Lexington Books: 151–170.

Martínez-Marzoa, F. (1983) 2018. La filosofía de “El capital”. Madrid: Abada.

Martínez-Matías, P. 2014. “Producto y mercancía: sobre la constitución ontológica de la modernidad a partir de Heidegger y Marx.” Logos. Anales Del Seminario De Metafísica 47: 199–225.

Martínez-Zarazúa, D. 2022. “When Things Impoverish: An Approach to Marx’s Analysis of Capitalism in Conjunction with Heidegger’s Concern over Technology.” Rethinking Marxism 34 (1): 6–24.

Ricoeur, P. 1975. “Phenomenology and Hermeneutics.” Noûs 9 (1): 85–102.

Salamon, G. 2018. “What’s Critical about Critical Phenomenology?” Journal of Critical Phenomenology 1 (1): 8–17.

Steinbock, A. J. 1995a. Home and Beyond: Generative Phenomenology After Husserl. Evanston: Northwestern University Press.

———. 1995b. “Generativity and Generative Phenomenology.” Husserl Studies 12 (1): 55–79.

———. 2017. Limit-Phenomena and Phenomenology in Husserl. USA: Rowman & Littlefield.

Tugendhat, E. 2011. Der Wahrheitsbegriff bei Husserl und Heidegger. Berlin: Walter de Gruyter.

Waldenfels, B. 1985. In den Netzen der Lebenswelt. Frankfurt: Suhrkamp.

Weiss, G., A. V. Murphy, and G. Salamon. 2020. “Introduction: Transformative Descriptions.” In 50 Concepts for a Critical Phenomenology, ed. by G. Weiss, A. V. Murphy, and G. Salamon, xiii–xiv. Evanston: Northwestern University Press.

Welton, D. 1983. The Origins of Meaning: A Critical Study of the Thresholds of Husserlian Phenomenology. The Hague: Nijhoff.

Westerman, R. 2019. Lukács’s Phenomenology of Capitalism: Reification Revalued. Cham: Palgrave Macmillan.

[1] CrP agrees; e.g., see Weiss, Murphy, and Salamon 2020, xiv.

[2] Both interpretations are discussed in Guenther (2022).

[3] It is in the latter sense—i.e., in the interdisciplinary wedding of phenomenology and critical theory—that Gayle Salamon’s claim that “what is critical about critical phenomenology turns out to have been there all along,” should be understood. In other words, she does not argue that ClP already harnesses all that CrP purports to add to the debate. See Salamon 2018, 12; see also 13.

[4] As already mentioned in Matt Burch’s section above, Jansen argues in this volume that this would render CrP a variant of applied phenomenology (54).

[5] E.g., see Waldenfels 1985.

[6] For a detailed discussion, see Guenther 2021.

Jens Bonnemann, Paul Helfritzsch, Thomas Zingelmann (Hg.): 1968. Soziale Bewegungen, geistige WegbereiterInnen

1968. Soziale Bewegungen, geistige WegbereiterInnen Book Cover 1968. Soziale Bewegungen, geistige WegbereiterInnen
Jens Bonnemann, Paul Helfritzsch, Thomas Zingelmann (Hg.)
zu Klampen Verlag
Paperback 28,00 €

Reviewed by: Matthias Warkus

»1968«, die Studentenbewegung, die Jugendrevolte, wie auch immer man das Phänomen genau nennen mag, ist etwas, wozu es insbesondere aus der Außensicht des politisch interessierten Laien, wie der Verfasser dieser Rezension einer ist, zwei konfligierende Leiterzählungen gibt. Die eine könnte man die orthodoxe oder revolutionäre nennen. Ihr zufolge war »1968« tatsächlich ein Epochenbruch, ein – im Guten oder im Schlechten – grundstürzendes Ereignis, der Beginn unzähliger Kausalketten, die erheblichen Anteil an der Hervorbringung der Welt, in der wir heute leben, hatten. Die andere Erzählung könnte man, um einen Ausdruck von Jacques Rancière auszuborgen, die »furetistische« nennen.[1] Hält man sich an sie, dann war 1968 weniger ein Anfang als ein Ende: der Kulminationspunkt und die Sichtbarwerdung einer bereits seit Jahren im Schwange befindlichen Transformation der westlichen Industriegesellschaften.

Im Zuge der Rechtsbewegung zahlreicher westlicher Demokratien in den letzten Jahren (oder doch zumindest der Aktivierung und Sichtbarwerdung ihrer latenten rechten Kräfte) liegt auch die Frage erneut auf dem Tisch, inwieweit die heutigen Verhältnisse ein Produkt von »1968« sind, was auch gleichzeitig die Frage bedeutet, was anders sein könnte, hätte »1968« größere oder geringere Auswirkungen gehabt. Nicht die schlechteste Lektüre dazu ist der Sammelband 1968. Soziale Bewegungen, geistige WegbereiterInnen, herausgegeben von Jens Bonnemann, Paul Helfritzsch und Thomas Zingelmann (Springe: zu Klampen! 2019, 270 S.).

Schon die Einleitung der Herausgeber führt auf hervorragende und kompakt Weise zu dem Problem der Einordnung des Phänomens »1968« heran (und diskutiert dabei mit hoher Aktualität die Bezüge zum »Rechtsruck« der letzten Jahre, 7–10). Die folgenden Beiträge gehen dieses Phänomen in schlaglichtartigen Einzelbetrachtungen multidimensional und ohne Anspruch auf eine »Entschlüsselung« oder klare Beantwortung der eingangs benannten Fragen an, wobei die Herausgeber (völlig zu Recht) eingangs betonen, dass »1968« Wurzeln hatte, die bis weit in die 50er zurückgehen (16).

Das theoretische Atomgewicht der Beiträge nimmt von vorne nach hinten weitgehend stetig zu. Den Auftakt machen Zeitdarstellungen: Sabine Pamperrien gibt in ihrem Beitrag »Szenen des Jahres 1967«, der laut Anmerkung auf einer Lesung aus ihrem Buch 1967. Das Jahr der zwei Sommer basiert, einen guten Überblick über die Ausgangslage in der Bundesrepublik und international. Sie arbeitet dabei überraschende Parallelen zur Gegenwart heraus. Wolfgang Kraushaar zeichnet anschließend die nach seiner These maßgeblich durch die Situationisten geprägte Entwicklung der in Deutschland führenden Akteure um Rudi Dutschke nach.

Der Beitrag von Hannah Chodura und Paul Helfritzsch nimmt sich für seine Kürze etwas viel vor, indem er anhand von Guy Debords Die Gesellschaft des Spektakels und Goyas berühmtem Alptraum-Capricho eine Neuausdeutung des Traums als Metapher für die kapitalistische Gesellschaft versucht. Deutlich »süffiger« liest sich der Aufsatz von Christian Dries, der in seinem Aufsatz einen hilfreichen Überblick über verschiedene Parameter des politischen Engagements von Günther Anders vor und um 1968 gibt.

Michael Jenewein und Jörg Müller Hipper beschäftigen sich in ihrem Beitrag am Beispiel der Rede Michael Köhlmeiers am 5.5.2018 mit den sartreschen Begriffen von engagierter Literatur und von Literatur überhaupt. Werner Jung diskutiert knapp, aber informativ die Lukács-Rezeption in der Studentenbewegung vor und um 1968, wozu Lukács’ Positionen zum Realsozialismus, aber auch seine Wirkung in die Inhalte von Lehre und Forschung (insbesondere in der Germanistik) gehören. Sein melancholisches Fazit ist allerdings, dass eine tatsächliche produktive und das Gesamtwerk nicht verzerrende Rezeption nie stattgefunden habe.

Gerhard Schweppenhäusers Beitrag über »Marcuse und die Metaphysik« liefert über die Erwartung des Titels hinaus eine kompakt und kurzweilig geschriebene Zusammenschau der frühen kritischen Theorie insgesamt und ihres Verhältnisses zur Metaphysik im Speziellen, die gegen Ende in eine Parallelsetzung von Marcuses und der heutigen Zeit einmündet. Diese geht mit einer in der kurzen Form arg thetisch und formelhaft wirkenden Programmatik für eine Erneuerung der kritischen Theorie einher, wie man sie schon öfters gesehen hat. Der Verfasser dieser Rezension ist in der »Szene« der gegenwärtigen kritischen Theorie ein informierter Außenseiter und weiß nicht so recht, was er von den immer neuen Aktualisierungsforderungen zu halten hat. Manche Punkte Schweppenhäusers erscheinen empirisch fragwürdig, dort, wo zum Beispiel die Rede davon ist, Phantasie konzentriere sich heute »auf das Ausmalen ›technischer Utopien‹«; während zu Marcuses Zeit und noch bis weit in die 1970er, wenn nicht 80er technische Utopien mit fliegenden Autos, Kuppelstädten, Raumkolonien, Abschaffung von Krankheit und Leid seriös präsentiert wurden,[2] hat dies heute eigentlich aufgehört. Die technischen Utopien unserer Zeit, soweit man sich überhaupt noch traut, welche zu äußern, sind sozialtechnische Utopien von »Connectivity« und »Digitalisierung«. Diese kritisiert Schweppenhäuser am Ende seines Beitrages eher schematisch und wenig überzeugend.

Ebenfalls Einführungscharakter hat Alfred Betscharts Beitrag über »Die Vordenker der sexuellen Revolution«, der in großem Bogen von Freud über Reich, Marcuse, Margaret Mead und Kinsey, Gide und Genet, Kerouac und Ginsberg die Wurzeln der sexuellen Befreiung der 60er skizziert, vor allem aber dichte Belege dafür liefert, dass der Einfluss von Sartre und Beauvoir auf diese kulturelle Bewegung nicht zu unterschätzen war. Der auch sprachlich gelungene Aufsatz schreckt vor zielsicheren Spitzen nicht zurück (wenn etwa mokant und eher nebenbei die »in der Frankfurter Schule nicht unübliche[] Umwandlung bildungsbürgerlicher Ideale in vermeintliche linke Postulate« aufgespießt wird, 154f.), lehnt sich aber hier und da etwas aus dem Fenster (es wird etwa angedeutet, Literatur habe nur noch bis in die 1970er eine »außerordentliche Reichweite in der Gesellschaft gehabt, 157, oder »die Ephebophilie« sei »bis in die 1980er Jahre die dominante Form von Homosexualität« gewesen (158), ohne dass dies belegt wird).

Eine pièce de résistance des Bandes, nicht nur aufgrund des gerade erschienen »neuen Houellebecq« Anéantir, stellt für mich der Aufsatz des Herausgebers Jens Bonnemann dar, der sich mit eben jenem französischen Bestsellerautor und seinem Verhältnis zum Erbe der sexuellen Befreiung beschäftigt. Er zeigt, deutlich detaillierter als Betschart zuvor, die Bedeutung von Wilhelm Reich für »die 68er« auf und arbeitet vor allem genau heraus, dass das der freudomarxistischen Kulturtheorie Marcuses immanente Konzept einer Befreiung des Eros nichts mit der zur wirtschaftlichen Deregulierung homologen Befreiung des Sexus bzw. des »Sexual Marketplace«[3] bei Houellebecq zu tun hat.

Jörg Müller Hipper führt in seinem Beitrag mit und gegen Helmuth Plessner den Nachweis, »dass soziale Konzepte der maximalen Nähe und Offenheit«, sprich der Gemeinschaftlichkeit im Gegensatz zur Gesellschaftlichkeit, entgegen der Intuition zahlreicher »68er« keine gangbare Grundlage für neue, bessere Formen menschlichen Zusammenlebens darstellen. Im Gegenteil müssten solche Formen schon aus rein anthropologischen Gründen auf einer Gesellschaftlichkeit von Distanz und Takt, »die Möglichkeit, unbehelligt zu bleiben, nicht mitmachen zu müssen« (205) aufbauen.

Herausgeber Thomas Zingelmann nimmt im Anschluss die beliebte Vorstellung auseinander, die verschiedenen Gegenkulturen, die heute mit der Zeit von »1968« assoziiert werden, seien miteinander verflochten und irgendwie eine Einheit gewesen. Er unterscheidet die verschiedenen Unterströme in kollektivistische Protestbewegungen und individualistische Gegenkulturen (und bleibt damit im Groben in der Spur von Müller Hipper zuvor). So liefert er eine knappe, aber informative historische Beschreibung und Einordnung von Beat Generation und Hippies als Vertreter des unpolitischen Gegenkulturaspekts.

Der dritte Herausgeber, Paul Helfritzsch, konzipiert in seinem Beitrag, der nicht mehr unmittelbar kulturhistorisch ist, im Ausgang von Jean-Paul Sartre und Frantz Fanon die Rolle des Intellektuellen als Instanz der performativen Benennung von Unterdrückungsverhältnissen auf Grundlage von Theoriewissen. Auf dem Intellektuellen liegt nach Helfritzsch eine »ontologische Verantwortung«, also eine Verantwortung für das Verfasstsein der Welt in durch diese performativen Benennungen erst etablierten Strukturen von praktischen Begriffen.

Der Band schließt mit einer geschichtsphilosophischen Betrachtung von Peggy Breitenstein, die sich implizit auch gegen eine Reihe der versammelten anderen Beiträge stellt, indem sie mit einem benjaminschen Geschichtsverständnis den Wert von Versuchen der Geschichtsschreibung, die Fragen wie »Was war…?« und »Was bleibt von…?« stellen und sie von berufenen Zeitzeugen (»Siegern«) deuten lassen (245), allgemein in Frage stellt. An verschiedenen Belegen (Erinnerungen der Malerin Sarah Haffner, die Thesen des Westberliner Aktionsrats zur Befreiung der Frauen sowie Kommentare und Reaktionen darauf wie das berühmte »Penisflugblatt«) entlang zeigt sie die der Studentenbewegung als Lebensstil und als politische Bewegung entgegen ihrem revolutionären Anspruch innewohnenden patriarchalischen Strukturen und Selbstwidersprüche auf. Ihre Bilanz bleibt eine melancholische: dass die »selbstreflexive und selbstkritische Praxis« (259), die jede Emanzipation mit Marx sein müsse und die in den weniger theoriegesättigten feministischen Seitenbewegungen von »1968« noch eher zu finden gewesen sei, bis auf Weiteres höchstens Dialogräume und solidarischen Rückzug bedeuten kann, da das Erbe der emanzipatorischen Diskurse bis heute zumindest im akademischen Raum vor allem in Form von »Debattenwettstreit und Konkurrenz«[4] (262) stattfinde. Breitensteins Aufsatz hat aufgrund seiner inhaltlichen Spannweite und stilistischen Brillanz die prominente Position am Schluss, sozusagen als »inoffizielles Fazit«, des Bandes mehr als verdient.

Insgesamt kann der Band, auch wenn nicht alle Beiträge gleich interessant sind und man sich mancherorts einige Belege mehr gewünscht hätte, trotz (oder gerade wegen) seiner Entstehung als Tagungsband für nicht ins Thema Eingelesene als gute Heranführung an das Phänomen 1968 dienen und auch Kundigeren die eine oder andere neue Perspektive vermitteln. Ein Wermutstropfen bleibt die leider nicht geringe Zahl von nicht nur Tipp-, sondern auch Grammatik- und Trennfehlern, über die man in der Lektüre immer wieder stolpert. Die Frage, ob »1968« nun eher Ursache oder eher Wirkung war, löst sich beim Studium des Bandes jedenfalls nach und nach zusammen mit jeder scheinbar kompakten Substanz des Phänomens auf. »1968« erweist sich als Sammelbegriff für eine heterogene, allenfalls familienähnliche Vielfalt von zeitlich grob koinzidierenden Entwicklungen, deren Zusammenordnung unter einer leitenden Erzählung selbst vielleicht am ehesten so etwas ist wie eine popkulturelle Retrofiktion.

[1] Vgl. Jacques Rancière, interviewt von Julia Christ und Bertrand Ogilvie: »Republikanismus ist heute ein Rassismus für Intellektuelle«, in: Deutsche Zeitschrift für Philosophie 65.4 (2017), 727–761, hier 731.

[2] Drastisch vor Augen führt dies ein Blick z.B. in Ulrich Schippke, Die 7 Weltwunder von morgen, Gütersloh 1972, oder ders., Zukunft, Gütersloh 1974.

[3] Dieser Ausdruck ist in der Szene der militanten modernen Frauenfeinde (»MRAs«, »Incels«) in den sozialen Medien, die u.a. für ihre Unterstützung von Donald Trump und die Anstiftung mehrerer Massenmorde berüchtigt sind, der geläufige. Houellebecq kann, wenn nicht als Stifter, so doch mindestens als geistiger Vorläufer dieses Denkens gesehen werden.

[4] Der Verf. dankt Katharina Herrmann, München, dafür, durch sie schon vor längerer Zeit auf Karl Helds berühmte Sentenz »Ihr wollt ja lieber dichten« beim konkret-Kongress 1993 hingewiesen worden zu sein.

Katherine Mansilla Torres: Resignificar la violencia. El pensamiento político de Maurice-Merleau Ponty

Resignificar la violencia. El pensamiento político de Maurice-Merleau Ponty Book Cover Resignificar la violencia. El pensamiento político de Maurice-Merleau Ponty
Katherine Mansilla Torres
SB / Universidad Autónoma del Estado de México
Paperback $16.90

Reviewed by: Luz Ascarate (Université de Franche-Comté / Université Paris I Panthéon-Sorbonne)

Selon Paul Valéry, « la connaissance a le corps de l’homme pour limite »[1]. Un grand paradoxe se présente donc si nous essayons de penser philosophiquement la violence, un sujet urgent et d’actualité : la violence nous renvoie immédiatement au corps, et la connaissance philosophique trouverait sa limite dans le corps. Nous pouvons cependant considérer la réflexion philosophique comme une réflexion qui dépasse les limites de la connaissance, et en ce sens, qui ne peut se réaliser que dans la considération du corps. En tout état de cause, toute la difficulté est de savoir si la philosophie est la discipline la plus adéquate pour traiter le sujet de la violence. Le philosophe est-il capable d’apporter quelque point de vue d’importance à ce sujet ? Katherine Mansilla le pense, en suivant Maurice Merleau-Ponty, un philosophe qui est parvenu à développer une réflexion philosophique sur le corps. Mansilla présente la pensée de Merleau-Ponty afin de soulever des questions et de proposer des réponses possibles aux différentes significations qui découlent du thème de la violence. Mansilla estime que l’importance de la perspective élaborée par Merleau-Ponty est qu’elle nous permet de comprendre la violence à partir de la contingence : l’histoire, les relations collectives, notre pays. En ce sens, le livre de Mansilla est aussi une refonte de la pensée politique de Merleau-Ponty basée sur le concept de violence. Mais le texte de Mansilla est loin de diviser la pensée de Merleau-Ponty entre une partie théorique et une partie pratique, entre sa phénoménologie et sa philosophie politique. Mansilla relève le défi de penser, enrichi par la perspective gestaltiste de la figure et du fond, l’unité de la philosophie de Merleau-Ponty, de sa phénoménologie de la perception à sa dernière ontologie, en tenant compte du fait que l’unité de la production philosophique est encadrée par le fond historico-politique qui traverse toute la pensée de Merleau-Ponty.

I. Le fond socio-historique

Que la philosophie ne puisse être détachée de son contexte ou de son fond socio-historique est une intuition qui a accompagné Merleau-Ponty tout au long de son œuvre. Cependant, cette appartenance ne peut être comprise qu’à travers l’effort de comprendre cet arrière-plan comme la condition de possibilité d’une expérience constitutive. Comme on le lit dans Éloge de la philosophie, « la philosophie habite l’histoire et la vie, mais elle voudrait s’installer en leur centre, au point où elles sont avènement, sens naissant. Elle s’ennuie dans le constitué. Étant expression, elle ne s’accomplit qu’en renonçant à coïncider avec l’exprimé et en l’éloignant pour en voir le sens »[2]. Mansilla parvient à rendre compte de la dialectique qui s’établit entre le constitué et le constituant dans la pensée de Merleau-Ponty. Une dialectique qui, selon elle, est présente dès ses premières œuvres, dans lesquelles il tente d’élucider la structure de la perception. Elle se consacre donc non seulement à situer la pensée de Merleau-Ponty dans son contexte socio-historique, mais, à partir de là, elle délimite le rôle des concepts les plus importants de sa pensée en général – tels que le corps propre, l’intentionnalité opérante, la temporalité, l’être-au-monde – afin de comprendre sa pensée sur la violence. Cette pensée ne doit pas être comprise comme une position « politique » mais plutôt comme une pensée sur « le politique », qui répond à des concepts tels que la dialectique sans synthèse, l’anonymat social et l’institution.

C’est le premier chapitre, intitulé « Merleau-Ponty sur le fond social de l’entre-deux-guerres », qui sert de base à ce fond socio-historique. Mansilla se place dans le contexte biographique de Merleau-Ponty afin d’établir une relation entre la violence vécue par le philosophe en temps de guerre et sa critique de la philosophie de « survol ». Un événement important souligné par l’auteure est la participation de Merleau-Ponty à la fondation, avec Sartre, du groupe Socialisme et Liberté en 1941, qui a soutenu la Résistance dans ses publications. C’est à cette époque que le philosophe prépare les bases de ce qui deviendra la Phénoménologie de la perception dans sa thèse dirigée par Émile Bréhier. À cette époque, parmi les lectures les plus importantes de Merleau-Ponty figurent les textes de Trosky, de Lénine et l’ouvrage de Renaudet sur Machiavel. Dans le contexte mondial, à la fin de la guerre, l’idéologie totalitaire est en plein essor, ce qui entraîne une opposition entre le libéralisme et le communisme.

II. L’héritage husserlien

Mais de cet arrière-plan ou fond biographique émerge l’exigence philosophique héritée de la phénoménologie husserlienne du retour aux choses elles-mêmes qui, dans la vision de Merleau-Ponty, prend le sens d’un retour de la réflexion philosophique au sujet de son propre corps dans un monde marqué par la violence. À cet égard, les conférences de Paris données par Husserl à la Sorbonne en 1929 ont été fondamentales pour la conception de la phénoménologie de Merleau-Ponty. Mais l’héritage husserlien est également fondamental pour comprendre le sens de la liberté que Merleau-Ponty articule afin de donner un sens au politique. Il est intéressant de noter que l’auteure reprend la distinction ricœurienne entre la politique, domaine ontique des pratiques institutionnelles rationnellement assumées par la philosophie politique, et le politique[3], domaine ontologique ou structurel des relations de pouvoir, afin de situer la perspective de Merleau-Ponty dans la dialectique de ces deux domaines, que l’auteure comprend comme la dialectique de l’institué et de l’instituant.

En ce sens, la liberté est comprise dans une perspective génétique qui permet à l’auteure de revenir sur les aspects constitutifs du politique. Cette sphère précède la sphère de la connaissance ou de la délibération. Ainsi, les intérêts socio-historiques sont ici fondamentaux pour comprendre l’orientation des analyses de la Phénoménologie de la perception dans la perspective de Mansilla. Ces intérêts radicalisent la description de Merleau-Ponty grâce à la perspective génétique héritée de Husserl. Mansilla emprunte ici les instruments de cette orientation de la méthode husserlienne pour comprendre Merleau-Ponty, ce qui ne trahit pas le sens de la réduction husserlienne. Comme on le sait, en tant que dévoilement ou thématisation de la constitution, la réduction husserlienne est toujours une “interrogation rétrospective” (Rückfrage)[4] qui peut avoir deux orientations, correspondant à un fondement de validité (Geltungsfundierung), et à un fondement génétique (Genesisfundierung)[5]. Ces deux types de fondement correspondent au sens philosophique de « fondement ». Mais c’est cette dernière qui nous permet d’expliciter, selon les termes de Fink, la « pauvreté, la plus extrême qu’on puisse imaginer »[6] de la subjectivité.

Mansilla découvre le même geste dans la pensée de Merleau-Ponty. Il nous exhorte, précisément, à revenir à une expérience originelle du monde, une expérience qui précède toute connaissance. C’est à ce niveau que nous nous reconnaissons comme des êtres vivants face à un monde qui nous est inéluctable (p. 42). Mansilla nous fait ainsi lire ce fragment de la Phénoménologie de la perception : « la perception n’est pas une science du monde ce n’est pas même un acte, une prise de position délibérée, elle est le fond sur lequel tous les actes se détachent et elle est présupposée par eux »[7]. Selon Mansilla, le travail de Merleau-Ponty sur la perception nous permet de prendre conscience que nous sommes des corps qui forment un seul système avec le monde, ce qui peut être compris comme la signification du monde par le corps dans une relation circulaire. Le sensible demande au monde d’être mis en forme par le corps. Le corps répond à cette demande et met le monde en forme. Cette mise en forme est comprise par Mansilla comme expression ou signification, ce qui lui permet de voir la continuité entre les analyses merleau-pontiennes consacrées à la perception et celles consacrées plus tard à l’expression. Dans cette perspective, nous lisons précisément dans la Phénoménologie de la perception une radicalisation du thème de l’expression en vue de l’orientation génétique qui annonce déjà ce qui va suivre dans la philosophie de Merleau-Ponty :

 « C’est la fonction du langage de faire exister les essences dans une séparation qui, à vrai dire, n’est qu’apparente, puisque par lui elles reposent encore sur la vie antéprédicative de la conscience. Dans le silence de la conscience originaire, on voit apparaître non seulement ce que veulent dire les mots, mais encore ce que veulent dire les choses, le noyau de signification primaire autour duquel s’organisent les actes de dénomination et d’expression »[8].

Selon Mansilla, Merleau-Ponty poursuit ainsi les analyses génétiques de Husserl, renouvelle l’héritage phénoménologique qu’il assume de manière rigoureuse sans cacher ses paradoxes et dont il explore différents horizons thématiques pour développer sa propre réflexion. En ce sens, le corps et le langage sont compris dans l’héritage génétique de la phénoménologie husserlienne. C’est ce même héritage qui lui permet de surmonter les dichotomies qui découlent du sentiment de violence. Ainsi, dans le deuxième chapitre intitulé « Violence et humanisme », l’auteure échange les analyses génétiques contre une vision profonde du politique.

Le texte clé est ici le célèbre ouvrage Humanisme et terreur[9]. Sur la base de ce texte, et sans négliger le contexte socio-historique marqué à cette époque par la participation de Merleau-Ponty à la revue Les temps modernes, l’auteure retrace le lien entre les différentes significations de la violence chez Merleau-Ponty. Le premier a trait aux phénomènes politiques que le philosophe traverse entre 1945 et 1947, qui peuvent être compris comme le conflit entre libéraux et communistes sur la violence que les uns rencontrent chez les autres. Cette violence est appelée, par l’auteure, violence idéologique. Merleau-Ponty trouvera une forme de violence pré-prédicative et pré-rationnelle qui lui permettra de dépasser les dichotomies des idéologies de la guerre froide. Cette forme de violence qui répond au second sens peut être explicitée grâce à une perspective humaniste de la violence, qui comprend la violence comme matériellement constitutive de toute praxis politique.

Un troisième sens de la violence est la violence de l’histoire, qui est le fondement des deux autres formes de violence. Merleau-Ponty reprend ici, selon l’aurore, ses analyses de la perception en identifiant en elle un corps traversé par son intentionnalité opératoire située dans une temporalité perceptive. En bref, l’histoire, en sédimentant les sens dans le temps, et en demandant aux hommes de marcher en un sens, change. Selon Mansilla, « l’histoire est violente parce qu’elle est contingente et ambiguë » (p. 57). Merleau-Ponty nous invite donc à aborder l’histoire à partir d’un sujet acteur dans une histoire ouverte, violente, sauvage. L’avenir politique est donc un acte révolutionnaire dans un sens existentialiste, créatif et révolutionnaire. Dans chaque type de violence, nous trouvons une structure de plus en plus fondamentale et constitutive du social. Ainsi, dans le troisième chapitre de cet ouvrage intitulé « L’anonymat social », l’auteure revient sur l’influence husserlienne de l’analyse génétique chez Merleau-Ponty pour comprendre ce dernier type de violence. Nous sommes confrontés à une radicalisation du fondement contingent du politique et de l’expérience. C’est cette radicalisation qui aurait conduit Merleau-Ponty à se rapprocher de Machiavel.

III. De Machiavel à Marx

Machiavel permet à l’auteure de plonger dans le contexte socio-politique révélé par les analyses de la perception. Le texte clé ici est une conférence sur Machiavel présentée au Congrès de Florence de 1949 et publiée dans Signes[10]. Mansilla identifie ici une confluence entre la préoccupation merleau-pontienne pour le langage et pour la contingence fondamentale du politique. Au fond, c’est cette préoccupation commune qui aurait conduit Merleau-Ponty à chercher chez Marx certaines réponses à la réflexion philosophique sur les problèmes politiques et sociaux qui traversent son contexte socio-historique, comme le montrera Mansilla dans le cinquième chapitre de son livre intitulé « Merleau-Ponty, lecteur de Marx ».

L’auteure comprend la relation de Merleau-Ponty avec le marxisme comme une relation constante et dialogique. Elle identifie ainsi les mentions de Marx depuis la Phénoménologie de la perception jusqu’à Les aventures de la dialectique[11]. Le concept clé ici est celui de production, un concept que Merleau-Ponty comprendra dans une perspective existentielle et humaniste. Mansilla parvient également à rendre compte de la discussion de Merleau-Ponty avec les marxistes de son temps sur la défense du Parti communiste français, ainsi que de la rupture avec Sartre. Selon l’auteure, il s’agit dans les deux cas d’une radicalisation de la perspective de la contingence par rapport au social.

Dans le dernier chapitre intitulé « Expression, institution et contingence », l’auteure propose une vue d’ensemble du politique dans la perspective de Merleau-Ponty, en s’appuyant sur les aspects explorés dans les chapitres précédents. Le concept clé ici est celui de l’expression, qui permet à l’auteure de comprendre la dialectique entre l’institué et l’instituant. L’auteure identifie un lien primordial entre la contingence du langage et la contingence de la politique. Cela permet au philosophe d’expliciter les relations dialectiques comme étant les siennes, dans une vie commune contingente qui s’enracine dans sa communication et son action avec les autres. Nous nous retrouvons donc avec une conception purement contingente de l’histoire qui place dans un cadre phénoménologique génétique divers événements historiques qui traversent la vie de Merleau-Ponty. L’expression comprise dans le cadre de la communication entre individus et cultures diverses nous permet de reconnaître une universalité ouverte fondée sur un anonymat originel. Merleau-Ponty nous permettrait ainsi de nous interroger sur un sens profond de la violence qui implique ses significations historiquement sédimentées et une approche de notre réalité sociale.

Mansilla nous permet enfin de poser certaines questions qui dépassent le cadre de la philosophie merleau-pontienne et s’adressent à la philosophie en général : la philosophie peut-elle dire quelque chose de radical sur la constitution politique du monde dans lequel nous vivons ? Est-il possible de réaliser une philosophie engagée dans la réalité ? Cet engagement est-il accessoire ou nécessaire au travail philosophique ? Le pari de Mansilla est un pari qui défend l’unité de la théorie et de la pratique philosophiques, une unité incarnée dans un contexte socio-historique vital que nous ne pouvons pas « survoler ». En ce sens, il est impossible de ne pas rapprocher l’ouvrage de Mansilla, dont nous recommandons absolument la lecture, aux tentatives qui ont déjà été faites en phénoménologie pour défendre cette unité chez des penseurs comme Claude Lefort, Tran Duc Thao et Enzo Paci.

[1] P. Valéry, Cahiers. Tome 1. Paris : Gallimard, 1973, p. 1124.

[2] M. Merleau-Ponty, Éloge de la philosophie, Paris, Gallimard, 1953, p. 59.

[3] Cf. P. Ricœur, « Le paradoxe politique » (1957), in : Histoire et vérité, Paris : Seuil, 1964.

[4] E. Fink, Sixième Méditations cartésienne. L’idée d’une théorie transcendantale de la méthode, traduit par Nathalie Depraz, Grenoble, Jérôme Millon, 1994, p. 62.

[5] Cf. ibid.

[6] Cf. ibid., p. 103.

[7] M. Merleau-Ponty, La phénoménologie de la perception, Paris, Gallimard, 1945, p. V.

[8] Ibid., p. X.

[9] M. Merleau-Ponty, Humanisme et terreur. Essai sur le problème communiste, Paris, Gallimard, 1948.

[10] M. Merleau-Ponty, « Notes sur Machiavel. Chapitre 10 », dans Signes, Paris, Gallimard, 1960.

[11] Cf. M. Merleau-Ponty, Les aventures de la dialectique, Paris, Gallimard, 1955.

Mikko Immanen: Toward a Concrete Philosophy, Cornell University Press, 2020

Toward a Concrete Philosophy: Heidegger and the Emergence of the Frankfurt School Book Cover Toward a Concrete Philosophy: Heidegger and the Emergence of the Frankfurt School
Signale: Modern German Letters, Cultures, and Thought
Mikko Immanen
Cornell University Press
Paperback $27.95

Richard Westerman: Lukács’s Phenomenology of Capitalism: Reification Revalued, Palgrave Macmillan, 2019

Lukács’s Phenomenology of Capitalism: Reification Revalued Book Cover Lukács’s Phenomenology of Capitalism: Reification Revalued
Political Philosophy and Public Purpose
Richard Westerman
Palgrave Macmillan
Hardback $89.99
XVII, 308